Gaat Verstappen zondag de Mercedes-optocht verstoren?

De bloemperkjes zijn gisteren nog aangeharkt. Daarachter, op de beige paddockgebouwen, is geen vlek of scheur te zien. Het circuit is voor de zekerheid nog eens met ruim achtduizend liter verf bedekt. Op het dak boven de tribune is geen woestijnzandkorrel te zien. Knap, want het Yas Marina Circuit ligt in de woestijn.

Nico Rosberg en Lewis Hamilton. Beeld anp

Als klap op de vuurpijl legden tuinmannen de afgelopen maanden 75 hectare gras aan, plantten ze 715 palmbomen en 150 duizend bloemen. Abu Dhabi trekt alles uit de kast voor een goed feest. Zondag wordt er in het emiraat een wereldkampioen gekroond in de Formule 1. Mercedes-coureurs Nico Rosberg en Lewis Hamilton bepalen wie het feestvarken wordt.

Er is alleen een factor die de Arabieren niet in de hand hebben in de laatste race van het seizoen: Max Verstappen (19). Hij kan zondag zomaar de Mercedes-optocht verpesten.

De Nederlander was dit seizoen de grootste kwelgeest van de oppermachtige auto's. In Japan moest Hamilton uitwijken toen Verstappen van richting veranderde tijdens het remmen bij het verdedigen van zijn positie. Een race later zag de zogeheten Verstappen-regel, een verbod op van richting veranderen in de remzone, het licht.

In Canada spinde Nico Rosberg toen hij veel te laat remde voor een bocht bij een wanhopige poging Verstappen in te halen. In Duitsland ging het weer mis bij Rosberg toen hij Verstappen van het asfalt duwde bij een inhaalactie en een tijdstraf kreeg. In Mexico was het Verstappen die de Duitser van het asfalt duwde.

Met die geschiedenis vol incidenten vers in het geheugen belde Mercedes-teambaas Toto Wolff twee weken geleden, aan de vooravond van de Grote Prijs van Brazilië, met Verstappens vader Jos.

Volgens Wolff gewoon even om bij te kletsen, zoals ze wel vaker doen. Red Bull-baas Christian Horner geloofde er niets van. Hij had het idee dat Wolff invloed poogde uit te oefenen op zijn pupil. 'Ik bel niet met de vader van Lewis, van Keke (Rosberg, red.) heb ik het nummer niet eens. Als Toto een race voor alleen zijn coureurs wil, kunnen we dat prima morgenochtend regelen', brieste de Brit.

Tijdens de race bezorgde Verstappen zijn teambaas het perfecte antwoord. Hij stuurde zijn auto op een kletsnat circuit aan de buitenkant van een bocht langs Rosberg. Racefederatie FIA nomineerde de actie vorige week prompt voor actie van het jaar. Daarna stoomde hij na een mislukte pitstop op van de zestiende plaats naar het podium. Nee, Wolff zal niet snel meer een Verstappen bellen.

De hoofdpersoon zelf oogde donderdag relaxt. Hij zat voortdurend met een glimlach om zijn mond bij de persconferentie. Misschien ook omdat zijn team in Brazilië de tweede plaats in de constructeursranglijst definitief in handen kreeg, en daarmee miljoen euro's aan extra prijzengeld verdiende.

Het land dat met Michael Schumacher en Sebastian Vettel twee Formule 1-wereldkampioen afleverde, moet het volgend jaar doen zonder race. Er gaat hoogstwaarschijnlijk een streep door de Grote Prijs van Duitsland. Het circuit van Hockenheim ontbreekt op de Formule 1-kalender van 2017 die de teams toegestuurd kregen, zo meldde het Duitse autoblad Auto, Motor und Sport donderdag.

Er hing al langer een donkere wolk boven de race. In juni zei de promotor van Hockenheim dat hij moeite had financiën te vinden voor 2017. Ecclestone had speciaal voor Duitsland dit jaar het organisatieprijskaartje eenmalig verlaagd. Hij kondigde eind oktober aan dat niet nog een keer te doen.

In 2015 vond er voor het eerst in zestig jaar wegens financiële malheur geen F1-race plaats in Duitsland. Dit jaar zaten de tribunes in Hockenheim lang niet vol. Het opnieuw schrappen van de race is slecht nieuws voor Ecclestone. Hij wil niets liever dan de wereld veroveren, maar in bakermat Europa ziet hij de interesse voor zijn raceklasse afnemen.

Verstappen kijkt realistisch naar de strijd met de Mercedessen in Abu Dhabi, waar het dertig graden en kurkdroog is. Het is een wereld van verschil met de kilte en onophoudelijke regen van twee weken geleden, waarin hij excelleerde. 'Het zal lastig zijn ze in de droogte te verslaan. Als we in de buurt komen, is dat goed', zei hij. Verstappen heeft als doel Ferrari-coureur Sebastian Vettel te beroven van zijn vierde plaats op de WK-ranglijst. Het gat tussen de twee is slechts vijf punten.

Hamilton en Rosberg werden daarna opgetrommeld voor een gezamenlijke persconferentie. Die eerste liep spelend op zijn telefoon de persconferentiezaal binnen en opende meteen verbaal de aanval op zijn teamgenoot. 'Ik kan geen een herinneren die er echt bovenuit steekt', antwoordde hij op de vraag wat de beste race van Rosberg dit seizoen was.

In zijn antwoorden bleef Rosberg kalm. Het wegkijken en gefrons als Hamilton het woord had, verraadde zijn ergernis. Zelfs in de kleuren van hun t-shirts waren de twee donderdag tegenpolen: Rosberg in het wit, Hamilton in zwart. Er wacht spektakel zondag. Het is de vraag of dat het spektakel waar Abu Dhabi op hoopt, de stad waarin alles blinkt en netjes is.

Max Verstappen. Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden