nieuws Grote Prijs van Australië

Foutloze Max Verstappen rijdt naar podium bij seizoenstart in Australië

Wie nog twijfelde of Red Bull met de keuze voor motorleverancier Honda het juiste besluit had genomen, had zondag na de GP van Australië voldoende redenen om van mening te veranderen. Japans motorvermogen stuwde Max Verstappen zondag meteen bij de eerste race van het jaar naar het podium.

Verstappen op het podium in Melbourne. Beeld Getty Images

Daarmee beschikt Verstappen eindelijk vanaf de eerste race over iets waar hij de afgelopen seizoenen alleen maar van kon dromen: een goede én snelle topauto.

Na zo’n dertig rondjes over het circuit van Albert Park keek Verstappen zoals zo vaak in de afgelopen jaren tegen de achterkant van een Ferrari aan. In dit geval die van viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel. Met zijn Renault-motor was dat meestal tot de finish, omdat Verstappen kansloos was tegenover het surplus aan vermogen in de rode bolide.

Zondag leek er in zijn eerste Honda-race weinig aan die situatie te zijn veranderd, toen Verstappens eerste inhaalpoging simpel werd gepareerd door de Duitser. Tot bleek dat hij Vettel daarna gewoon kon bijhouden. Verstappen kon de Ferrari twee bochten later alsnog knap passeren aan de buitenkant.

Inhaaltalent

Zo zag de Formule 1 voor het eerst hoe Verstappen zijn inhaaltalent combineerde met de kracht van zijn nieuwe Honda-motor, die met name op de rechte stukken aanzienlijk meer snelheid levert (zo’n vijf kilometer per uur extra). Met meteen de derde plek als resultaat; de eerste podiumplaats voor Honda sinds 2008.

Voor Red Bull was het de eerste podiumplaats bij een seizoenstart sinds 2013. Vettel werd later dat jaar namens Red Bull wereldkampioen. Volgens Red Bull-topman Helmut Marko kan Verstappen dit jaar al hetzelfde presteren. Tegenover het Nederlandse racemagazine Formule 1 was hij euforisch na de race. ‘Hij reed vrijwel foutloos’, zei de Oostenrijker over Verstappen, die nu bij de laatste zes GP’s op het podium stond. ‘Met dit pakket kan Max om de wereldtitel strijden.’

Verstappen zelf was in de persconferentie na de race voorzichtiger over zijn titelkansen. ‘De tijd zal het leren’, zei hij. ‘Dit is gewoon een heel positieve start. Zeker voor Honda is dit heel belangrijk.’ De gereserveerdheid van Verstappen is begrijpelijk. In de kwalificatie was het verschil met voornamelijk Mercedes nog aanzienlijk.

Verstappen wordt na de finish toegejuicht door zijn team. Beeld Getty Images

Verstappen kwalificeerde zich op het circuit van Albert Park net als vorig jaar als vierde voor de race. Vorig seizoen was het gat met de snelste kwalificatieronde van regerend wereldkampioen Lewis Hamilton ruim zeven tiende van een seconde. Zaterdag was het verschil met Hamilton, die opnieuw de snelste was, een tiende meer.

De race werd een dag later gedomineerd door Hamiltons teamgenoot Valtteri Bottas, die ruim twintig seconden voor de rest van het veld finishte.

Wel lukte het Verstappen na zijn inhaalactie op Vettel nog het gat richting nummer twee Hamilton dicht te rijden. De Brit deed daar overigens nonchalant over. Hij zei dat hij zich geen moment bedreigd voelde door de 21-jarige Nederlander. Verstappen verkondigde dat hij sneller was, maar dat hij niet dichtbij genoeg kon komen om een actie te plaatsen.

Pikorde nog onbepaald

Zo blijft onduidelijk hoe groot de verschillen tussen de teams precies zijn. Volgens Verstappen is er pas na zo’n drie wedstrijden iets te zeggen over de pikorde, als er verschillende circuits zijn aangedaan. De GP van Bahrein over twee weken wordt bijvoorbeeld verreden in de schemering op een snel, uitgestrekt circuit in de woestijn. Dat vraagt andere kwaliteiten van auto’s en coureurs dan het smalle stratencircuit in Melbourne.

Lewis Hamilton stelde dat geen van de drie topteams momenteel uitgesproken favoriet is voor de wereldtitel. Hij voorspelt een spannende strijd. Daarbij is elk punt heilig, toonden de pogingen van Verstappen, Hamilton en Bottas zondag om in het slot van de race nog de snelste raceronde te noteren. Die levert sinds dit seizoen één WK-punt op.

Optimisme

Bottas won ook die minirace. Maar de titel zal uiteindelijk gegrepen worden door de renstal die zijn auto en motor het beste weet door te ontwikkelen. Wat dat betreft is er reden voor optimisme bij Red Bull. Het team blinkt al jaren uit in verbeteren gedurende het seizoen. Alleen wereldkampioen Hamilton scoorde vorig jaar in de tweede seizoenshelft meer WK-punten dan Verstappen.

En met Honda is er in de samenwerking ook nog voldoende te winnen, aangezien de partijen nog maar een paar maanden echt met elkaar werken. ‘Maar het bevalt allemaal uitstekend’, benadrukte Verstappen zondag nog.

Red Bull lijkt in ieder geval precies op het juiste moment in zee te zijn gegaan met de Japanners. Tijdens drie rampzalige seizoenen met McLaren tussen 2015 en 2017 met vooral veel uitvalbeurten lijkt de autofabrikant het meeste leergeld al te hebben betaald. Daarnaast jagen de Japanners door dat mislukte avontuur op eerherstel, waarbij alleen de wereldtitel telt.

Toyoharu Tanaba moest als directeur van het F1-motorenprogramma ook niets weten van euforie na de derde plaats van Verstappen: ‘Dit was een goed begin, maar het is nog niet waar we willen zijn. Alles moet beter als we onze rivalen willen verslaan.’

Inhaalkoning Verstappen

De Formule 1-auto’s zijn aangepast om dit seizoen meer inhaalacties mogelijk te maken. Max Verstappen is er een meester in, liet hij meteen tijdens de eerst GP alweer zien. Waarom is hij er zo goed in? ‘Wie hem in de spiegel ziet denkt: ik laat hem wel gaan, want anders achtervolgt hij me tot op de plee.’

Verstappen in Melbourne. Beeld Getty Images
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden