Feest in Gent na winst in Champions League: nu is het hopen op Messi

'Rook je?', vraagt Herman Brusselmans in de perskamer van de Ghelamco Arena. Zijn hand gaat alvast naar het pakje sigaretten in zijn binnenzak. 'Laten we naar buiten gaan.'

Danijel Milicevic viert een doelpunt van zijn ploeg AA Gent. Beeld afp

Brusselmans is een beetje nerveus. Dat komt omdat zijn club op de drempel van de knock-outfase van de Champions League staat. Daarnaast is hij vanavond analist voor de Belgische tv. 'Samen met Mario Been en Aad de Mos.' De schrijver kijkt hulpeloos voor zich uit. 'Die weten natuurlijk veel meer van voetbal dan ik.'

Gelukkig weet Brusselmans alles over Gent. Al jarenlang is hij inwoner de stad en supporter van Atletiek Associatie Gent. 'Jarenlang gaf niemand iets om ons', vertelt hij. 'En nu spreekt men plotseling over het sprookje van AA Gent. Maar pas op hè, dat sprookje kan ook maar zo gedaan zijn.'

De schrijver begint, nadat hij zijn tweede sigaret heeft aangestoken, spontaan alle scenario's op te lepelen. 'Als we vanavond winnen van Zenit St.- Petersburg zijn we er sowieso. Verliezen of gelijkspelen mag ook, als we Valencia dat één punt minder heeft maar onder ons houden. Enfin, een heel gedoe en gereken dus.' Dan wordt Brusselmans geroepen. Er wordt van hem een analyse verwacht.

Diep in de schulden

Jarenlang speelde AA Gent een marginale rol in het Belgische voetbal. Tot de club in 2012 een nieuw stadion betrok en het budget verdubbelde naar 32 miljoen. Het plaveide de weg naar succes voor de Buffalo's - een bijnaam die de club dankt aan een doortocht van de Wild West Show van Buffalo Bill in Gent. Voorlopig hoogtepunt in de historie: het kampioenschap van 2015 en deelname aan de Champions League.

Supporters zwaaien met blauwwitte vlaggetjes. Stewards wapperen in de middencirkel met een vlag van het Champions Leaguelogo. Uit de luidsprekers klinkt de bekende hymne. Wie had dat gedacht toen AA Gent in 1999 nog met een schuld van 23 miljoen euro kampte?

Het was in dat jaar dat Ivan De Witte aantrad als voorzitter. Een gewiekste zakenman die als hobby koken heeft. Zijn favoriete gerecht: konijn met basilicum, citroen en suiker. Koken, dat is een beetje zoals een club leiden, vindt hij. 'Het is niet zomaar een tomaat pellen en wat pasta klaarmaken. Nee, het is proeven en verbeteren. Met de juiste ingrediënten de juiste combinatie vinden.'

Onder aanvoering van captain Sven Kums, ex-Heerenveen, en de watervlugge linksbuiten Moses Simon gaat AA Gent in de eerste helft op zoek naar het bevrijdende doelpunt. Dat komt al snel. Na een kwartier rondt Laurent ­Depoitre een voorzet van Simon af: 1-0.

Langs de kant maakt trainer Hein Vanhaezebrouck lachend een wegwerpgebaar, alsof hij tegen zijn spelers wil zeggen: dat kán helemaal niet, wat jullie hier doen. Vanhaezebrouck ziet er, met zijn omvangrijke buik en kleine oogjes, uit als een overwerkte kroeg­eigenaar, maar is in werkelijkheid een groot tacticus. Hij heeft van AA Gent een vechtmachine gemaakt; geen enkele andere ploeg legde in de Cham­pions League meer meters af dan AA Gent. Maandag won Vanhaezebrouck nog de Raymond Goethals Troffee, een ereprijs. Hij is een controlfreak. Zelfs het aanwijzen van de parkeerplaatsen doet hij zelf. Degene met de duurste auto, moet het verste lopen. Zo houdt hij iedereen scherp.

AA Gent eerste Belgische club in knock-outfase

Het is een unicum dat AA Gent de laatste zestien heeft gehaald in de Champions League. Nog nooit bereikte een Belgische club de knock-outfase van het toernooi. In het seizoen 2000-2001 wist Anderlecht weliswaar te overwinteren, maar destijds was er nog sprake van een tweede poulefase. De Brusselse club, die toentertijd onder meer tegen PSV kwam te spelen, wist niet door die tweede poule te komen.

Historie

Goed nieuws: Valencia staat thuis met 1-0 achter. Misschien komt het daardoor dat AA Gent, met ook ex-FC Utrecht-speler Nana Asare in de basis, minder scherp uit de kleedkamer komt.

Halverwege de tweede helft straft Artem Dzyuba die gemakzucht af (1-1) en valt de Ghelamco Arena stil. Nerveuze minuten volgen. Maar als Lyon in Spanje op 0-2 komt, en even later Danijel Milicevic Gent weer op voorsprong zet (2-1), ontstaat er een waar volksfeest. Supporters vallen elkaar huilend in de armen. AA Gent heeft historie geschreven!

Zelfs Herman Brusselmans komt huppelend de perskamer binnen. 'Oké, de Champions League gaan we niet winnen', zegt hij. 'Maar ik hoop zo dat we in de volgende ronde Barcelona loten. Ik bedoel: Messi in Gent. Mooier gaat het niet worden.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden