Federer is hard op weg koppositie te heroveren

Kijk niet gek op als Roger Federer op het eind van het jaar op zijn 36ste opnieuw de nummer 1 van de wereld is. Zelf houdt de maestro het op een ongekende droomreis met een ongewisse bestemming.

Een backhand return van Federer in de halve finale van Indian Wells. Het grotere racketblad is het geheim achter zijn sterk verbeterde backhand. Beeld afp

Sinds zijn even onverwachte als sublieme machtsgreep bij de Australian Open zit Roger Federer op een wolk. Na zijn 18de grandslamtitel won de Zwitserse maestro zondag ook het prestigieuze tennistoernooi in Indian Wells. Kijk niet gek op als Federer eind dit jaar op zijn 36ste opnieuw de nummer 1 van de wereld wordt. Het zou de ultieme beloning zijn voor een tennisser, die zichzelf als rijpe dertiger opnieuw durfde uit te vinden.

Tweede jeugd

Natuurlijk was zijn vriend en landgenoot Stan Wawrinka de ideale tegenstander voor Federer in de finale van de Masters 1000 in Indian Wells. In twee sets (6-4, 7-5) bevestigde Federer de hiërarchie in Zwitserland. Met een deprimerende score van 20-3 tegen de meester kent Wawrinka zijn plaats, ondanks de drie grandslamtitels waarmee hij uit de schaduw van Federer trad. Op hardcourt staat het nu zelfs 15-0 voor Federer, alleen in de tweede set moest hij bij een 2-0 achterstand tegen Wawrinka even aanzetten.

Uitgerekend na een sabbatical van zes maanden veroverde Federer de grandslamtitel, waarop hij sinds Wimbledon 2012 al bijna vijf jaar wachtte. Ook tot zijn eigen verbazing beleeft Federer in meerdere opzichten een tweede jeugd. Federer zet de klok terug door weer als een jonge balletdanser over de baan te zweven. En hij toont een remake van de kwetsbaarste slag uit zijn repertoire.

Gat in repertoire gerepareerd

Wie Federer wilde kraken, moest zijn backhand bestoken. Zo deed Rafael Nadal het al tien jaar in grote wedstrijden tegen zijn aartsrivaal. Met zijn loodzware spinballen zette de linkshandige Spanjaard hem vast in de rally en wist Federer de hoog opspringende bal niet weg te slaan. Bij de Australian Open kwam Federer met een verbijsterend antwoord, alsof hij zes maanden in een laboratorium een geheim wapen had ontwikkeld.

Het is eigenlijk bizar dat Federer er zo lang over heeft gedaan om zo'n gat in zijn repertoire te repareren. Altijd liet hij de bal uitzakken op zijn backhand en zich daarmee achteruit drukken. In Melbourne en Indian Wells draaide Federer de rollen om. De Kroatische oud-prof Ivan Ljubicic stond bekend als een verfijnd tacticus, zijn expertise bleek een meerwaarde in Team Federer onder leiding van de Zwitserse captain Severin Luthi.

Federer won opnieuw het toernooi van Indian Wells. Beeld afp

Groter racketblad

Federer stapte nu in bij de return en nam de bal ook in de rally sneller dan voorheen. Het bleek de verlossende meesterzet; met een groter racketblad heeft Federer meer marge in zijn slagen. Het is lastiger om met het grotere frame de sweet spot te vinden, maar Federer kan sinds het wisselen van racket meer power genereren. In Indian Wells noemde hij het grotere racketblad het geheim achter zijn sterk verbeterde backhand.

Prompt kon Federer zijn kwelgeest Nadal op diens terrein attaqueren, hij hoefde niet langer de langere slagenwisselingen te ontlopen. Zo ging het te vaak: Nadal pijnigde Federer met zijn gluiperige spin en die ballen voelden als zweepslagen op zijn rug. In de historische finale in Melbourne draaide Federer de rollen om, hij nam het initiatief met formidabele backhands. En herhaalde dat kunststuk in Indian Wells, waar hij Nadal een pak slaag gaf: 6-2, 6-3.

Beeld epa

Schaker

De service vormde als vanouds het fundament onder het spel van Federer, de snelheid en de precisie met zijn backhand waren ongeëvenaard. Alles zat ook mee voor Federer in Indian Wells. De Australiër Nick Kyrgios trok zich na zijn tweede zege op rij tegen Novak Djokovic terug voor zijn kwartfinale tegen Federer, die vervolgens Jack Sock overklaste. In de finale tegen Wawrinka manifesteerde Federer zich ook als de beste schaker.

De statistiek op de Association Tennis Professionals (ATP) was veelzeggend. Ging het om korte punten, service en winner, dan hielden Federer (37) en Wawrinka (38) elkaar in evenwicht. Federer maakte het verschil in rally's tussen vijf en negen slagen, als het om schaken en snelle keuzen gaat. Service, return, de klassieke inside-out geslagen forehand, oplopen naar het net en de rally beslissen met een volley; zo won Federer 30 punten. In die kortere slagenwisselingen scoorde Wawrinka 16 maal.

Verjongingskuur

Federer moet nu zijn doelen bijstellen. Hij hoopte na Wimbledon weer in de top-acht te staan om zich te kwalificeren voor de afsluitende ATP World Tour Finals. Federer staat na zijn vijfde toernooizege in Indian Wells al zesde op de wereldranglijst en is nummer 1 in de Race to London, de jaarlijst over 2017. Murray en Djokovic zijn nog de nummers 1 en 2 op de ATP-ranking, maar liggen allebei in de kreukels. Ze hebben zich met een elleboogkwetsuur afgemeld voor de Masters in Miami.

Zo kan Federer een voorschot nemen op een nieuw meesterwerk, het heroveren van de koppositie in het tennis. In Indian Wells sprak Federer van een ongekende droomreis met een ongewisse bestemming. Veteranen hebben eerder een metamorfose beleefd, opnieuw nummer 1 van de wereld worden na een speltechnische verjongingskuur lijkt alleen voorbehouden aan de beste tennisser aller tijden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden