Federer en Nadal zetten de tijd tien jaar terug

Gaat één der titanen er met de winst vandoor op Australian Open?

Van de zogeheten Big Four in het toptennis bereikten alleen Roger Federer en Rafael Nadal de kwartfinales van de Australian Open, waarmee de twee iconen de tijd tien jaar terug hebben gezet. In 2007 ontbraken de reeds uitgeschakelde Djokovic en Murray eveneens bij de laatste acht in Melbourne, toen Federer en Nadal de hoofdprijzen nog verdeelden. Is dit hun kans om nog een grandslamtitel te winnen?

Nadal laat zich gaan na zijn overwinning op Gael Monfils Beeld Getty Images

Federer wacht al vijf jaar (Wimbledon 2012) op zijn achttiende grandslamtitel. Voor Nadal is het ook al bijna drie jaar geleden (Roland Garros 2014) dat hij de beste was op een grandslamtoernooi. Sindsdien kampte de 30-jarige Spanjaard met blessures, die hem al zijn gehele carrière achtervolgen. De laatste jaren verloor Nadal van spelers, die normaal zijn veters niet mogen strikken.

Hoewel Nadal maandag in vier sets (6-3, 6-3, 4-6, 6-4) zijn 13de zege boekte op Gaël Monfils is hij nog steeds niet de oude. Zijn vooral op kracht gebaseerde spel heeft hem kwetsbaar gemaakt. De 30-jarige Fransman speelde twee sets te passief. Twee meter achter de baseline ga je de linkshandige Nadal met zijn extreme spinrotaties niet verslaan. Een forse inzinking kostte Nadal de derde set en bijna ook de vierde, maar bij een 4-2-hervond hij zich.

In de kwartfinale stuit Nadal op hardhitter Milos Raonic, na de vlotte aftocht van Djokovic en Murray de hoogst geplaatste speler (3) in Melbourne. Onder de regie van zijn nieuwe coach Richard Krajicek stond Raonic maandag in de vierde ronde een set af aan de Spanjaard Roberto Bautista Agut: 7-6, 3-6, 6-4, 6-1. Het wordt een belangrijke test voor Nadal of hij het servicegeweld en de volleys van Raonic kan pareren.

Bij het demonstratietoernooi in Abu Dhabi versloeg Nadal de Canadees, die revanche nam op het ATP-toernooi in Brisbane. 'Ik zal agressief moeten spelen, anders heb ik geen kans tegen Raonic', zei Nadal. 'Hij komt met snoeiharde opslagen, ik zal me vooral moeten concentreren op mijn eigen opslagbeurten. Ik ben er klaar voor. Het voelt goed om na enkele jaren weer op dit podium te staan in Melbourne.'

In 2016 werd Nadal bij de Australian Open al in de eerste ronde afgevoerd door zijn landgenoot Verdasco, bij deze editie geldt hij evenals Federer als een outsider. Hij won hij de titel in Melbourne slechts eenmaal, in 2009. Bovendien kende hij vorig jaar een dramatisch seizoen, waarin hij vooral schitterde in het dubbelspel op de Spelen van Rio de Janeiro.

Een polsblessure dwong Nadal tot opgave op zijn geliefde Roland Garros, het laatste fort van de negenvoudig kampioen in Parijs. Nadal forceerde zijn revalidatie om voor Spanje deel te nemen aan de Spelen, in de wetenschap dat hij Londen 2012 had gemist vanwege een blessure.

Schaduw van Murray en Djokovic

Het was bijna aandoenlijk om te zien hoe de olympisch kampioen van Peking 2008 in Rio alles deed om zijn vriend en dubbelpartner Marc Lopez aan een gouden medaille te helpen. Die triomf had voor Nadal de waarde van een grandslamtitel.

Evenals Federer beëindigde Nadal zijn seizoen voortijdig, na een mager jaar met slechts twee ATP-titels op het gravel van Monte Carlo en Barcelona. Hij zakte even uit de toptien en is bij de Australian Open als negende geplaatst, Federer slechts als 17de. Het blijft wennen om ze hun titanenstrijd te zien voeren in de schaduw van Murray en Djokovic.

Het spel van Nadal mag dan minder effectief zijn dan in zijn gloriejaren; aan alles is te merken dat hij in Melbourne goed in zijn vel steekt. In een hilarisch interview met commentator en oud-kampioen Jim Courier verklapte Nadal dat hij na tien jaar eindelijk zijn vriendin Francisca een wildcard had gegeven om mee te reizen naar Australië. 'Sinds wanneer heeft zij een wildcard nodig?' vroeg Courier. Nadal, in zijn gebrekkige Engels: 'Better, we stop here.'

Richard Krajicek

Nadal zal nog niet willen stoppen in Melbourne, zeker nu hij zich ook weer laat gelden op hardcourt. Het is voor Richard Krajicek een vreemde gewaarwording om als coach tegenstander te zijn van de publiekstrekker, die hij over twee weken als toernooidirecteur in Ahoy in de watten gaat leggen.

Krajicek is al jarenlang bevriend met Nadal, zijn 16-jarige zoon Alec trainde geregeld met de Spaanse baseliner. Zelfs de hond in de familie Krajicek is vernoemd naar 'Rafa'.

Krajicek had toch al een gelukkige hand bij het samenstellen van het deelnemersveld voor het 44ste ABN Amro World Tennis Tournament. Vijf van de acht kwartfinalisten (Nadal, Wawrinka, Dimitrov, Tsonga en Goffin) bij de Australian Open zijn ook te zien in Rotterdam. Krajicek zal Nadal graag zien winnen bij zijn rentree in Ahoy, maar niet in Melbourne.

Taaie Lucic-Baroni

De Kroatische tennisster Mirjana Lucic-Baroni heeft maandag voor het eerst sinds Wimbledon 1999 de kwartfinale van een grandslamtoernooi bereikt. Destijds was ze 16 jaar, nu veterane van 34. Lucic-Baroni gold in haar tienerjaren als groot talent. Als 15-jarige won ze met de Zwitserse Martina Hingis de dubbeltitel op de Australian Open. Een jaar later bereikte ze de halve finales van Wimbledon. Tot een echte doorbraak kwam het niet, mede door problemen in de privésfeer en vermeend seksueel misbruik door haar vader. 'Ik ben een taaie en zal keihard blijven werken om er te komen. Ik hoop dat niemand we wakker knijpt, want dit is gewoon ongelooflijk', aldus de speelster.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.