Federer (36) breekt record met 14de halve finale Australian Open in 15 jaar

Ook op 36-jarige leeftijd blijft Roger Federer records verbeteren, hoewel hij de tennissport allang is ontstegen. Voor de veertiende keer in vijftien jaar bereikte hij de halve finales van de Australian Open, na zijn twintigste zege (7-6, 6-3, 6-4) op Tomas Berdych.

Federer viert zijn overwinning op Berdych. Foto epa

De oudste speler op dat podium sinds Jimmy Connors bij de US Open in 1991 zal nu ook zelf erkennen dat hij favoriet is om in Melbourne zijn twintigste grandslamtitel te veroveren.

De vertrouwde uitdagers van Federer liggen in de kreukels of hebben als Berdych nog steeds geen antwoord op het slagenrepertoire van de titelverdediger. Voor Federer dinsdagavond ging slapen stuurde hij een bemoedigend berichtje naar zijn grootste rivaal Rafael Nadal. Uit een mri-scan is gebleken dat de schade meevalt bij de 31-jarige Spanjaard, die de Australian Open met een beenblessure verliet. De oudste van het stel is tevens de fitste in Melbourne.

In een hilarisch interview in de Rod Laver Arena met oud-kampioen Jim Courier (zie hieronder) toonde Federer ook zijn frivole kant. Zorgeloos was zijn sublieme comeback op de Australian Open van 2017 niet geweest. Elke dag werd hij wakker met pijntjes, aldus Federer. Nu voelt hij zich kiplekker. Maar dat is nog geen reden om evenals Nadal in een mouwloos shirt te gaan spelen. Federer, lachend: `Ik heb niet de armen van Rafa, zo simpel is het.'

Het artikel gaat verder onder de video.

Eeuwige jeugd

De ironie wilde dat Federer de befaamde 'pofbroek' van de jonge Nadal als eerste kreeg aangeboden van sponsor Nike. Maar een aristocraat als Federer draagt geen capribroek; de haarband verbeeldt zijn eeuwige jeugd. De roze schoenen met daarop het station van Melbourne en het cijfer 5 - het aantal titels op de Australian Open - zijn voor Federer al uitbundig genoeg.

Flair, schitterend spel, boeiende persconferenties; in alles manifesteert de oude koning zich in Melbourne als de onmisbare ambassadeur van zijn sport. In zijn rubriek op Eurosport hekelde John McEnroe de volgens hem slijmerige tweet van Novak Djokovic over zijn bedwinger Hyeon Chung. 'Je tegenstander ophemelen? Ik had Lendl na mijn zoveelste nederlaag het liefste een dode rat in een doos gestuurd.'

Zo provocerend zal Federer zich nooit uitlaten over zijn collega's; zijn uitspraken zijn vaak politiek correct. Maar in de sport draait alles om het vertellen van verhalen, zei Federer tegen Courier. Zijn verhaal is van een ongekende schoonheid, omdat hij telkens magische hoofdstukken blijft toevoegen.

Beetje boos en gefrustreerd

Wie hem tergt, ziet de ware Federer opstaan. 'Een beetje boos en gefrustreerd', was hij in de eerste set, toen Berdych een treurige reeks van acht nederlagen op rij tegen Federer wilde beëindigen. Bij een 5-3, 15-40 voorsprong voor de 32-jarige Tsjech haperde Hawkeye, toen Federer een beroep deed op het elektronisch oog.

Tot zijn grote ergernis verloor hij het punt, maar op setpoint voor Berdych leverde Federer een toverbal af. Hij pakte de tweede service aan en ontsnapte met een backhand langs de lijn. Bij een 6-5 achterstand overleefde Federer in een heerlijke rally opnieuw een setpunt voor Berdych, waarna de tiebreak verlossing bracht.

Met sublieme drop-shots en winners met backhand en forehand pijnigde Federer de powerhitter, die hem in 2013 in Dubai voor het laatst had verslagen. 'Ik heb die set een beetje gestolen van Tomas', erkende Federer. In set twee en drie belandde de nummer 20 van de wereld soms in een pijnlijk kat- en muisspel met Federer.

Voor de derde keer op rij wist Berdych op de Australian Open geen set te winnen van Federer. Ook in 2017 op Wimbledon gunde Federer de Tsjech geen set. Federer zal Berdych dankbaar zijn geweest dat hij de Argentijnse hardhitter Del Potro had afgevoerd, Alexander Zverev en Djokovic vielen eveneens weg uit zijn helft van het speelschema.

Federer met powerhitter Berdych Foto AFP

De Professor

De directie van de Australian Open toonde coulance door Federer slechts één keer overdag in de hitte te laten spelen. Ook toen kon de veteraan zijn krachten spelen tegen de Hongaar Fucsovics.

De rode loper lijkt alweer uitgerold voor Federer, nu hij in de halve finales 'professor' Chung treft. De Koreaan met de speciale bril (vanwege zijn oogaandoening) rekende in drie sets (6-4, 7-6, 6-3) af met Tennys Sandgren, die bij zijn debuut op de Australian Open ook opzien baarde met zijn twittergedrag. De 26-jarige Amerikaan had zijn account geschoond nadat hij met een retweet leek te sympathiseren met het gedachtegoed van de ultrarechtse beweging America First. Hij zal zijn terugkeer in de luwte geen straf vinden.

Chung plaatste juist zijn eerste tweet, nu hij tijdens zijn droomreis ook op audiëntie mag bij de beste tennisser aller tijden. Chung schrijft met zijn halve finale op de Australian Open al historie in Zuid-Korea, in het duel met Federer zal hij de geschiedenis zelf moeten verslaan.

'Professor' Chung Foto AFP