Europese top is nog altijd ver weg voor Nederlandse rugbyers

Rugby wint aan populariteit, de bond verwelkomde het 15.000e lid. De tribunes puilden zaterdag uit bij de interland tegen Portugal. Nu moet het niveau nog omhoog. Daarvoor moeten de spelers de grens over.

Roberto Warmerdam probeert de bal onder controle te houden nadat hij is getackledBeeld Klaas Jan van der Weij

De rugbyers van het Nederlands team hebben niet eens de tijd om hun verlies tegen Portugal te verwerken. Tientallen kinderen springen het veld op voor een handtekening of een selfie met de beste rugbyers van het land. Teleurgesteld of niet, alle spelers gaan met hun jonge fans op de foto.

Rugbyspelers als idolen voor tientallen kinderen: het onderstreept de groeiende populariteit van de sport in Nederland, de rugbybond verwelkomde onlangs het 15.000e lid. Door de klinkende zeges op Oekraïne en Moldavië in november zitten de tribunes zaterdagmiddag met zo'n drieduizend toeschouwers propvol voor het duel in de tweede divisie van het Europese landenrugby.

Portugal is andere koek: vorig jaar degradeerde die ploeg uit de Rugby Europe Championship, de klasse waar Nederland naartoe wil. Het Rugby Europe Championship, waarin zes landen uitkomen, is de eerste divisie van het Europese landenrugby. De Six Nations, de eredisie voor de beste zes Europese landen, is onbereikbaar voor Nederland. 'Portugal was voor ons een graadmeter', zegt aanvoerder Rik Roovers na de nederlaag.

Het begin loopt gesmeerd, nog beter dan verwacht. Sep Visser, de broer van Schots international Tim Visser, zet Nederland al vroeg op voorsprong. I Feel Good, het nummer van James Brown laat de toeschouwers uit hun plastic kuipstoeltjes komen. David Weersma brengt de ruststand op 10-5 door een trap tussen de palen.

Veel wedstrijden spelen op een hoog niveau, dat is volgens bondscoach Gareth Gilbert de sleutel tot succes. 'Kijk hoe Portugal speelt. Sneller en fysieker dan we in de Nederlandse competitie gewend zijn. We hebben veel van zulke wedstrijden nodig om dit niveau aan te kunnen.'

Aanvoerder Roovers beaamt: 'Het niveau in onze competitie is te laag om op het niveau van deze wedstrijd mee te draaien.'

In de tweede helft toont Portugal het gat dat Nederland nog moet dichten. Een keer laat een Nederlander de bal uit zijn handen glippen, daarna volgt dom balverlies. Het zorgt voor twee try's en Portugal loopt uit naar 10-26.

'We maken fouten die we normaal gesproken niet maken', zegt bondscoach Gilbert. 'Je ziet dat we de laatste 25 minuten worstelen met de power van Portugal.'

Er was niets aan het toeval overgelaten. Voorheen kwamen de spelers nog wel eens op de wedstrijddag aan bij het Nederlands team. 'Dat is nu anders', zegt Roovers. 'We hebben in een hotel geslapen. Samen ontbeten en geluncht. Ik heb nog meegemaakt dat we onze eigen boterhammen meenamen.' Het is een voorbeeld van de professionaliseringslag die de Nederlandse rugbybond heeft gemaakt.

WK 2023

Het jaar 2023 is heilig, dan moet het WK voor het eerst worden gehaald. Volgens Gilbert is zes jaar niet extreem lang om een WK-waardige ploeg te smeden. Het gat met de wereldtop met landen als Engeland, Nieuw-Zeeland en Australië is groot. Het vraagt om tijd om de vaderlandse competitie op te krikken.

Via 'The Pathway', zoals het opleidingssysteem met regionale traingingscentra door de rugbybond wordt genoemd, moeten er talenten opkomen. Er zijn hoge verwachtingen van de jeugdteams onder 18 en onder 19. Weersma is zo'n beetje het eerste talent dat zich aandient.

Weersma is een exponent van het vijf jaar geleden ingezette beleid van de bond. De fly half werd opgeleid door een van de vijf regionale opleidingscentra en vertrok op zijn 16de naar Zuid-Afrika, een traditioneel sterk rugbyland. In Zuid-Afrika trok Weersma zich op aan het hogere niveau bij twee grote clubs.

Niet elke speler kwam ongeschonden uit de strijdBeeld Klaas Jan van der Weij

Hij speelt inmiddels in Frankrijk voor FC Saint-Claude Rugby. 'Zo'n beetje het vijfde niveau in Frankijk. Dat is niet mijn droom, maar ik wil nu een stap achteruit doen om er vervolgens twee vooruit te zetten.'

Het lukt Weersma om te leven van zijn sport: 'Mijn club zorgt voor een huis, verder geef ik alleen geld uit aan eten'. In Nederland is het niet mogelijk om als rugbyer te leven van de sport. Aanvoerder Roovers vertelt dat hij van zijn club een onkostenvergoeding krijgt en dat het daarbij blijft. Hij juicht het toe dat jonge Nederlanders naar het buitenland vertrekken om zich daar te ontwikkelen.

Weersma is pas 20 jaar, maar oogt met zijn volle baard en imposante fysiek een stuk ouder. Hij speelt zijn derde wedstrijd voor Nederland en is een versterking. Het is een opluchting voor Nederland dat hij zijn debuut heeft gemaakt: hij kan niet meer door een ander land worden weggekaapt.

Tim Visser, de Nederlander die na zijn naturalisatie voor Schotland uitkomt, is zowel de schrik als het voorbeeld van de Nederlandse bond. Het is prachtig dat een Nederlander speelt op het hoogste niveau, maar pijnlijk dat hij het Nederlandse rugby niet vooruit kan helpen.

Bondscoach Gilbert vindt het niettemin goed dat Nederlanders over de grens kijken. 'Daar worden wij uiteindelijk beter van en als Nederland op een hoog niveau speelt, is het interessanter om voor ons uit te komen.'

Spelen voor Nederland noemt Weersma de beste keuze die hij kon maken. 'Toen we het veld opliepen, had ik een brok in mijn keel. Volgens mij zijn er nog nooit zoveel mensen in Nederland komen kijken naar een rugbywedstrijd. Toen het volkslied werd gespeeld, dacht ik: jezus daar staan we toch maar mooi met z'n allen. Het is gaaf om deel uit te maken van een team dat 'on the rise' is.'

Na de wedstrijd zet hij de zoveelste handtekening voor een jonge rugbyfan. 'Weet je, in Frankrijk en Zuid-Afrika zeggen ze: wow, je hebt voor je eigen land gespeeld. Zo moeten wij er ook naar kijken.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden