Eenzaam is de weg terug voor Maria Sjarapova

De zonde van de dopingschorsing kleeft aan haar

Twee jaar nadat ze er positief testte is Maria Sjarapova terug in Melbourne. Ze ontmoet veel weerstand.

Maria Sjarapova probeert de hitte te bestrijden in haar partij tegen Anastasija Sevastova. Beeld getty

Slechts twee oud-kampioenen zitten nog in het vrouwentoernooi van de Australian Open en zij treffen elkaar reeds in de derde ronde. Voor Maria Sjarapova wordt het een beladen ontmoeting met Angelique Kerber. Het tienjarig jubileum van de grandslamtitel voor de 30-jarige Russin in 2008 wordt immers overschaduwd door de positieve dopingtest in Melbourne in 2016, waarna ze voor 15 maanden werd geschorst. Die zonde kleeft aan Sjarapova, bij elke voetstap.

Haar fascinerende autobiografie Unstoppable, My life so far begint met de dopingcontrole op de Australian Open, na de zoveelste nederlaag tegen Serena Williams. 'Een verpleegster vroeg me in een potje te plassen, de rest is geschiedenis.'

Biecht

Vier weken later kreeg Sjarapova een alarmerende mail van de Internationale Tennis Federatie (ITF). Ze was positief bevonden op het gebruik van meldonium, een middel tegen hartkwalen. Meldonium of mildronate, zoals Sjarapova het door een Russische arts als sinds 2006 kreeg voorgeschreven, stond sinds 1 januari 2016 op de dopinglijst.

Sjarapova erkende dat ze de mails van de ITF had genegeerd, haar manager Max Eisenbud had evenmin gewaarschuwd. 'Ongelooflijk dom en naïef dat ik niet heb opgelet', zegt Sjarapova. 'Maar de ITF verbiedt nu een middel dat door miljoenen mensen wordt gebruikt.'

Sjarapova koos voor een vlucht vooruit, met een openbare biecht en in een zwarte jurk. 'Alsof ik voor een begrafenis was gekleed.' Ze maakte bekend dat ze op doping was betrapt en constateerde dat ze in één klap haar krediet had verspeeld. Het contract met kledingfabrikant Nike werd bevroren, de ITF schorste de best verdienende sportvrouw ter wereld voor 2 jaar.

Niet prestatiebevorderend

Voor sporttribunaal CAS boekte Sjarapova een kleine overwinning. De straf werd teruggebracht tot 15 maanden en de reden is nu haar voornaamste reddingsboei. Ook Wada constateerde dat meldonium 'geen prestatiebevorderend middel' is en dat Sjarapova 'nooit met opzet doping heeft gebruikt'. De ITF meldde dat Sjarapova tot vijf jaar geleden zelfs 30 medicijnen slikte, hoewel ze dat ontkende.

Volgens Sjarapova kampte ze met hartritmestoornissen en een fragiele gezondheid, al kon ze het excessieve gebruik van al die pillen nooit uitleggen. Maar een 'echte' dopingzondaar mocht de kampioen van het patsboemtennis dus niet worden genoemd. Met dat argument rechtvaardigden toernooidirecteuren als Marcel Hunze (Rosmalen) de wildcards voor Sjarapova bij haar rentree in april 2017.

Onder druk van protesten van collega's weigerde Roland Garros Sjarapova een vrijkaart te geven, ondanks blessureleed voor Wimbledon heeft ze zich in acht maanden teruggeknokt in de topvijftig. De Canadese tennisster Eugenie Bouchard vertolkte het gevoel bij velen, toen ze Sjarapova 'een bedrieger' noemde. 'En voor bedriegers hoort geen plaats te zijn in de sport.'

Melaatse

Sjarapova verdiende het voordeel van de twijfel, aldus CAS en Wada. Ook de Nederlandse coach Sven Groeneveld, die zich aanvankelijk belazerd voelde, bleef zijn pupil trouw. Ze moet zich een melaatse hebben gevoeld in de WTA Tour, al beschrijft Sjarapova fijntjes in Unstoppable dat ze niet bevriend wil zijn met haar concurrenten, uitgezonderd Serena Williams, haar grootste rivaal.

Maar volgens Sjarapova heeft de Amerikaanse haar de nederlaag in de Wimbledonfinale van 2004 nooit vergeven. Ze had de zusjes Williams als kind op de tennisacademie van Nick Bollettieri al zien trainen. 'Ik weigerde supporter te zijn en keek door een gat in het hek hoe die meiden over de baan dansten. Ik wist meteen dat ik de komende twintig jaar van mijn leven had gezien.'

Beeld afp

Eenzaam

Eenzaam is de weg terug voor Sjarapova, maar de hartstocht is onverminderd groot. 'Ik had kunnen stoppen, de rest van mijn leven vakantie kunnen nemen', zegt ze, in Unstoppable. 'Maar tennis is mijn wond en medicijn tegelijk.'

Terugkeren op het toernooi, waar de donkerste periode in haar leven begon, was een vorm van therapie. Toch was het een provocatie van de directie van de Australian Open om uitgerekend Sjarapova als eregast uit te nodigen voor de loting.

Het eerbetoon aan Sjarapova ontketende een storm op social media. Het moest echter een feestje worden in de Rod Laver Arena. En dus repte de verslaggever van Channel 7 in een gênant vraaggesprek met Sjarapova met geen woord over de ware reden van haar afwezigheid in 2017.

Leeuwenhart

Sjarapova kon slechts opnieuw haar leeuwenhart tonen door in het snikhete Melbourne revanche te nemen op Anastasija Sevastova, die haar in de vierde ronde van de US Open had uitgeschakeld. Opnieuw bleek dat trainer Groeneveld de eendimensionale baseliner een breder repertoire heeft aangemeten. Sjarapova speelde aanvallend, durfde naar het net te komen en won in twee sets: 6-1, 7-6.

Ze treft nu de opgebloeide Kerber, die haar topvorm etaleerde met de titel in Sydney. Van een nederlaag tegen de Australian Openkampioen van 2016 zal Sjarapova niet schrikken. Niet voor niets citeert ze in Unstoppable het devies van de Zuid-Afrikaanse oud-president Nelson Mandela. 'Herinner mij niet om mijn succes, maar om de keren dat ik opstond na tegenslag.'

Sjarapova versloeg Anastasija Sevastova. Beeld afp

IJsvesten in bakoven

Melbourne Park was donderdag een bakoven, waarin de tennissers een temperatuur van 39 graden moesten overleven. Als een dronkenman waggelde Gaël Monfils na de derde set tegen Novak Djokovic door de Rod Laver Arena, zelfs ijsvesten en glucosepillen waren geen reddingsboei.

Het hardcourt leek te smelten, beide spelers zochten na lange rally's koelte in de schaarse plekken waar enige schaduw was te vinden. Pas boven de 40 graden gaat het dak boven het centrecourt dicht maar Djokovic sprak terecht van 'bizarre omstandigheden'.

Bij Monfils weet je nooit of hij acteert, want in de vierde set danste de fysiek broze entertainer weer over de baan. De opleving bleek van korte duur en zo won Djokovic ook zijn vijftiende partij tegen Monfils: 4-6, 6-3, 6-1, 6-3.

Voor Stan Wawrinka viel het doek, al noemde de Zwitser het een wonder dat hij na een gedwongen pauze van zes maanden weer kon spelen. Toch was aan alles te zien dat Wawrinka na een zware knieblessure nog niet de oude is. De Amerikaan Tennys Sandgren bereikte in drie sets (6-2, 6-1, 6-4) de derde ronde. De als zevende geplaatste David Goffin werd verrassend uitgeschakeld door de Franse veteraan Julien Benneteau.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.