Een vlak land neemt afscheid van reuzen

Vertrek van Hellebaut, Henin en Gevaert geven sportgala in België het karakter van een afscheidsdienst.

‘We gaan terug de woestijn in’, sprak een Vlaamse journalist nadat België zijn grootste sporters van 2008 had geëerd. Het gala had inderdaad het karakter van een afscheidsdienst. Tia Hellebaut, Kim Gevaert en Justine Henin stoppen.

De Belgische sport staat er in vergelijking met die in Nederland beroerd voor. De winnaars stonden zondag in Oostende bij voorbaat vast. Voor het Nederlandse eresaluut aan de topsport, vanavond in Amsterdam, moesten al pijnlijke keuzes worden gemaakt.

Ondanks hun zege bij de Spelen waren de roeisters Marit van Eupen en Kirsten van der Kolk niet goed genoeg voor het trio kandidaten in de categorie beste sportploeg. De Belgische hoogspringster Tia Hellebaut was met haar gouden medaille in Peking, automatisch verzekerd van de uitverkiezing tot sportvrouw van het jaar. Nu het nog kan, is ze ook maar meteen sportpersoonlijkheid van het jaar geworden.

Die laatste onderscheiding was eigenlijk al afgeschaft, maar Hellebaut is in België zo hoog gestegen dat elk eerbetoon er één is. Vanaf komend seizoen zal de 30-jarige Hellebaut, die zwanger is van haar eerste kind, alleen nog maar om latten heen lopen.

Het Belgische Sportgala werd zondagavond gehouden in het Casino van Oostende. Zowel gebouw als gemeente stemt van zichzelf al weemoedig en dat was ook het karakter van de feestelijk bedoelde bijeenkomst. Vooraf werd het publiek gevraagd ruimhartig te zijn in staande ovaties en dat bleek niet tegen dovemansoren gezegd.

Kim Gevaert was de eerste voor wie iedereen omhoog rees. De 30-jarige Gevaert, die zich de laatste jaren als een van de weinige blanke sprintsters kon handhaven in de top, kondigde in augustus aan met atletiek te stoppen. Op de valreep leidde Gevaert de Belgische sprintploeg nog wel naar zilver in de finale van de 4x100 meter. Die prestatie vonden de sportjournalisten een verkiezing tot sportploeg van het jaar waardig.

Justine Henin, die in mei al afscheid nam van de topsport, was een eregast. De Waalse tennisster sprak met haar verbeten aanpak nooit tot de verbeelding in Vlaanderen, maar voor zo'n erelijst kwamen ze ook in Oostende overeind.

Tia Hellebaut, die met haar klassieke bril de allure van de twintigste eeuw uitstraalt, was echter de onbetwiste ster van de avond. Haar verrassende zege in het hoogspringen, behaald op de voorlaatste dag van de Spelen, moet in België de gebeurtenis van het jaar zijn geweest.

De Vlaamse popmuzikant Piet Goddaer (Ozark Henry) vertelde dat hij die zaterdag de auto langs de kant moest zetten, zozeer greep het radioverslag hem aan. Ex-tennisster Kim Clijsters had ‘zakdoeken nat’ gehuild en Bart Peeters zong op een melodie van Jacques Brel voor even een ‘trotse Belg’ te zijn geweest.

Met het drievoudige afscheid is België dus weer een vlak land, om in de terminologie van Brel te blijven. Kim Gevaert zei na afloop dat het vertrek van haar en de andere grandes dames beslist een gat heeft geslagen. Anders dan Nederland maakt België weinig werk van talentontwikkeling.

De kandidatuur van hardloper Kevin Borlée voor sportman van het jaar zegt veel over de betrekkelijke armoede. De 20-jarige Waal zou in Nederland hooguit meedingen naar de prijs voor grootste talent. Maar in België was zijn spectaculaire record op de 400 meter al inzet op het hoogste niveau. Winnaar in deze categorie werd Sven Nys, ook al kon de cyclocrosser dit jaar evenmin potten breken.

Topsport is in België voornamelijk het werk van doorzettende individuen, aldus Kim Gevaert. Ze is ervan overtuigd dat die uiteindelijk ook wel weer komen bovendrijven. Na haar bekroning had Tia Hellebaut al iets soortgelijks gezegd, maar dan in onvervalst Vlaams. ‘Het is niet omdat we een klein land zijn dat we geen grote sportprestaties kunnen leveren.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden