Een roeiwedstrijd vol tradities

De Varsity zit vol tradities. Kan het anders bij een roeiwedstrijd die sinds 1878 wordt gehouden? Het is folklore, maar er wordt ook hard geroeid....

De Varsity werd gisteren voor de 123ste keer gehouden. Gaat het tegenwoordig om toproeien of is het vooral folklore? Skadi uit Rotterdam won in elk geval oppermachtig. Vaststaat dat de deelname aan het hoofdnummer groter is dan ooit. Een recordaantal 'Oude Vieren' verscheen op het Amsterdam-Rijnkanaal.

In 1878 ging het om een wedstrijd tussen Njord uit Leiden en Laga uit Delft. Later kwamen daar andere verenigingen bij die aan hun plaatselijke studentencorps waren verbonden. De Varsity is geïnspireerd op de roemruchte race tussen de universiteitsachten van Oxford en Cambridge.

Op zijn beurt lijkt de Varsity een voorloper van de Gay Parade. Zo ook gisteren. Mannen, veelal gehuld in strakke lycrakleding, roeien om het hardst. De winnaars worden op het water gefeliciteerd door naakte zwemmende mannen die slechts 'gekleed' gaan in een stropdas.

Het is een van de vele tradities in het studentenevenement. 'De supporters willen zo snel mogelijk hun ploeg feliciteren, ze wachten dus niet op het moment dat de roeiers weer op de wal staan, dus zwemmen is de oplossing', zegt wedstrijdleider Joukje Siebenga.

Haar organisatie hinkt al jaren op twee gedachten: 'laten zoals het ongeveer altijd al is geweescht' of meegaan met de tijd. Een verschuiving had plaats in 1973. Toen werd de Varsity opengesteld voor de vele niet-corporale clubs, bijgenaamd 'knorren'.

In 1980 voltrok zich een corporale ramp. Voor het eerst won een knorrenclub. Het Utrechtse Orca had die eer. 'Knorca' gaf toen, dwars tegen de gewoonte in, geen feest en gaf ook geen gratis bier weg. Okeanos, een Amsterdamse knorrenclub, gaf in 1988 wel een overwinningspartij, maar daarbij moest de mobiele eenheid ingrijpen omdat een aantal ballen zich misdroeg.

Tegenwoordig wordt aan de Varsity door vrijwel alle studentenclubs deelgenomen. Dat verhoogt het niveau ontegenzeggelijk. Het geven van een feest blijft echter een morele verplichting, zogenaamd als onderdeel van de traditie.

Naast alle folklore werd er gisteren ook geroeid. Drie van de vier mannen uit de zilveren WK-vier van vorig jaar streden voor hun clubs. Van hen kwam 'knor'Jan-Willem Gabriëls nog het verst. Hij werd tweede.

Skadi rukte op volle oorlogssterke uit. De roeiers Steenman, Van Andel, Haen en Kuiper hebben allemaal WK-ervaring. De coachstaf werd versterkt met Steffen de Vries. Hij leidde Orca al eerder naar de Varsityzege. Gestuurd door Gadiot was de Rotterdamse boot veruit de beste van alle vijftien deelnemers.

Siebenga en de haren werken onverdroten verder aan de professionalisering van het evenement. 'Dit jaar hebben we niet alleen een recorddeelname in de Oude Vier, maar ook blazen we het vrouwenroeien nieuw leven in, er is nu ook een hoofdnummer bij de vrouwen.'

Daar stokt anno 2006 de emancipatie, want gelijke beloning is er bij de Varsity niet. De Skadi-mannen krijgen voor hun prestatie een gouden medaille, de winnende Skøllvrouwen eentje van zilver. Beide ploegen krijgen wel een lauwerkrans.

'Knor' Gerritjan Eggenkamp won in 2002 voor Oxford de Boatrace en voor Nederland olympisch zilver in 2004, maar nam nooit deel aan de Varsity. 'Ik ben wel een paar keer gaan kijken. Het verschil met de Boatrace zit vooral in de publieke belangstelling. In Londen zijn er 250 duizend toeschouwers, voor het merendeel gewone inwoners. In Houten vijfduizend, voornamelijk studenten. Er is een overeenkomst. Op de oever wordt er in beide plaatsen veel alcohol gedronken.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden