Een nieuwe naam en meteen ook nieuwe ambities

Het lijkt een futiele naamswijziging, maar het markeert in werkelijkheid een poging tot een breuk. De KNAU, de Koninklijke Nederlandse atletiekunie, gaat voortaan door het leven als Atletiekunie....

Het vervangen van de raadselachtige afkorting door een duidelijk herkenbare naam maakt deel uit van een plan om de atletiek beter aan de man te brengen. Met een kwijnend bestaan in de marge van de Nederlandse topsport wordt geen genoegen meer genomen. De atletiek dient tot de verbeelding te spreken.

De Atletiekunie gelooft dat een vruchtbare voedingsbodem voor een grote populariteit is gelegd door de recente successen van atleten in uiteenlopende disciplines. De atletiek kent plotseling wereldkampioenen (Rens Blom, Lornah Kiplagat), Europese kampioenen (Bram Som, Arnoud Okken, Gregory Sedoc) en tal van medaillewinnaars. Sinds 2005 zijn bij elk titeltoernooi prijzen gepakt.

Die reeks heeft de Atletiekunie ervan doordrongen dat de sport in brede kring aanspreekt. Zo populair als schaatsen zal atletiek niet snel worden, maar nu Nederlands succes in sporten als tennis en wielrennen schaars is geworden, liggen er volgens de bestuurders kansen voor de atletiek.

De gedachte wordt gevoed door de wetenschap dat de atletiektriomfen zijn behaald door gedreven individuen, die veelal slechts met behulp van onderbetaalde deeltijdtrainers de weg naar de top hebben gevonden. Met een duidelijke topsportstructuur zijn wellicht meer prijzen te behalen.

Nog steeds zoekt de Atletiekunie naar een hoofdsponsor die de schaarse middelen kan aanvullen. Maar door de successen zijn wel andere geldbronnen aangeboord, zoals het NOC*NSF. Het Nationaal Sportcentrum Papendal is aangemerkt als het hart van de Nederlandse atletiek. De topatleten worden aangemoedigd daar te trainen, zodat zij elkaar inspireren en kennis kunnen uitwisselen.

Bovendien zijn er, dankzij het fonds voor topcoaches, ettelijke trainers voor wie de atletiek een uit de hand gelopen hobby was, fulltime aangesteld voor disciplines waarin de Nederlanders kansrijk zijn. Honoré Hoedt (middellange afstand), Gert Damkat (kogel en discus), George Friant (polshoog) en Ronald Vetter (meerkamp) kunnen zich nu volledig bezighouden met topsport.

Volgens topsportcoördinator Peter Verlooy gaat de aandacht voorlopig uit naar atleten die tot de beste zestien van de wereld behoren, of het talent hebben zich bij de elite te scharen. Uiteindelijk hoopt Verlooy dat bij talentvolle atleten het idee ontstaat dat ze op Papendal moeten zijn als ze een topsportloopbaan nastreven.

De opwaardering van het Nationaal Baancircuit, dat zaterdag in Lisse begint met de eerste van acht ontmoetingen, behoort ook tot het streven de atletiek populairder te maken. De Atletiekunie wil de toppers laten meedoen aan de wedstrijden in eigen land. Daartoe zijn de startgelden verhoogd, van 100 euro naar 750. Met het prijzengeld kan dat bedrag oplopen tot ruim 1000 euro.

Hoewel topatleten bij buitenlandse wedstrijden een veelvoud kunnen verdienen, hebben de meesten hun medewerking toegezegd – in Lisse doen kogelstoter Rutger Smith, meerkampster Karin Ruckstuhl en hordenloper Marcel van der Westen mee. Ook Bram Som en Rens Blom zullen bij latere ontmoetingen te bewonderen zijn op de Nederlandse banen.

De toppers lijken te beseffen dat zij van onschatbare waarde zijn bij de popularising van de atletiek, al zal hun aanwezigheid bij Nederlandse wedstrijden vooral in het teken staan van de voorbereiding op de WK in Osaka, in augustus. Dat toernooi telt voor tien. Als het recente verleden de atleten en de bestuurders iets duidelijk heeft gemaakt, is het dat het behalen van finaleplaatsen – lange tijd het criterium voor een geslaagd toernooi – niet tot de verbeelding spreekt. Supporters komen af op prijzen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden