Een lelijk eendje in de Formule 1-race

Davis Cup..

Maastricht Wat zegt de teamcaptain die met slechts één tennisser uit de top-200 twee Franse wereldtoppers moet verslaan om zich te handhaven in de wereldgroep van de Davis Cup? ‘Rankings tellen niet in landenwedstrijden.’ Het is alsof Jan Siemerink vrijdag in het MECC in Maastricht in een lelijk eendje stapt om aan een Formule 1-race mee te doen.

Jo-Wilfried Tsonga, Australian Openfinalist in 2008 en de nummer 7 van de wereld en superatleet Gael Monfils (13e), die in Nederland zijn debuut maakt in de Davis Cup, werden vorige week in de vierde ronde van de US Open uitgeschakeld. De Nederlanders bereidden zich voor in de eerste divisie van het proftennis, bij een Challenger in Alphen aan den Rijn. En van wie verloor Raemon Sluiter in de halve finales?

Van de onbekende Fransman Stephane Robert, na zijn finaleplaats in Nederland de nummer 135 van de wereld. De Franse captain Guy Forget glimlachte om de suggestie dat hij wellicht de verkeerde spelers had geselecteerd voor het promotie/degradatieduel met Nederland.

En Siemerink weet ook wel dat rankings niet kunnen worden genegeerd als de verschillen zo groot zijn. Zelfs Jerome Chardy, de Franse reserve voor het enkelspel, staat royaal (33) in de top-50. Het is ook even schrikken als de Nederlandse ploeg zich woensdag meldt na de training. Uitgerekend de speler die zo nadrukkelijk model staat voor de magie van het landentoernooi ligt ziek in bed.

Als secondant van zijn vroegere pupil Thiemo de Bakker wil Raemon Sluiter bij zijn rentree in de Davis Cup graag een Mirakel van Maastricht ontwerpen. Captain Siemerink heeft al een noodscenario klaarliggen als de 31-jarige Sluiter ook vandaag niet inzetbaar blijkt, hoewel de beoogde reserve Matwé Middelkoop zich bij een Challenger in Banja Luka net heeft geplaatst voor de kwartfinales.

‘Middelkoop weet nog van niets’, zegt Siemerink. ‘Raemon voelde zich niet lekker en is uit voorzorg naar bed gestuurd. Ik hoop dat het meevalt.’

Als jochie van 12 jaar zag Thiemo de Bakker in 2001 in sportpaleis Ahoy hoe Sluiter in de halve finale van de Davis Cup tegen de Fransman Clement geblesseerd opgaf. ‘Ik kon niet vermoeden dat we ooit nog eens samen in de Davis Cup zouden spelen’, zegt De Bakker. ‘Ik heb Raemon even gezien, hij voelde zich al iets beter.’

Als Sluiter niet bijtijds herstelt, zijn alle ogen zeker gericht op de Nederlandse kopman, die een eeuwig talent dreigde te worden. Begin dit jaar verloor De Bakker in de Davis Cup nog kansloos van de Argentijnse top-50 speler Juan Monaco. Al even broos als zijn mentale gesteldheid bleek zijn samenwerking met coaches.

Onder de regie van oud-prof John van Lottum leek De Bakker even het licht te zien, maar ‘de klik’ ontbrak, zoals het 20-jarige zorgenkind de vlotte breuk verwoordde. Siemerink en Rohan Goetzke, technisch directeur van de KNLTB, hielden De Bakker in het rechte spoor. Prompt won de nummer 1 van Nederland vier Challengers in Tampere, Vigo, San Sebastian en Brasov.

Nog steeds zegt De Bakker een coach nodig te hebben die hem dagelijks voorhoudt als een prof te leven. En zijn triomftocht langs de kleine theaters van het tenniscircuit zegt niets over zijn kansen in de Davis Cup, aldus captain Siemerink.

‘Thiemo wint nu van spelers tussen de 100ste en 200ste plaats. Nu ontmoet hij twee spelers uit de top-20, dat is een andere wereld. Ik ben benieuwd of hij zich tegen Tsonga en Monfils staande kan houden.’

De Bakker, instemmend: ‘Dit zijn de wedstrijden om mezelf te testen. Niemand zal verwachten dat ik die jongens wegsla. Maar ik ben ervan overtuigd dat ik het ze lastig kan maken.’

Na een beschamend optreden in het Davis Cup tegen de Koreaan Lee twijfelde De Bakker eind 2008 of hij de ban ooit zou breken. ‘Ik besefte dat het op die manier niet veel zin had om verder te gaan’, vertelt hij in Maastricht. ‘Ik wist dat ik er voor moest gaan en niet na twee weken de handdoek werpen als het tegenzat. Zo zou ik niet het beste uit mezelf halen.’

Eindelijk lijkt De Bakker met zichzelf in het reine gekomen. ‘Het was niet eenvoudig om de knop om te zetten. Siemerink, Sluiter en Goetzke hebben me altijd gesteund. Maar uiteindelijk heb ik mezelf het beslissende duwtje in de rug gegeven.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden