Een kwestie van 33 centimeter

De waardevolste basketballer van het afgelopen NBA-seizoen, Stephen Curry, is 33 centimeter kleiner dan Rik Smits, de beste basketballer die Nederland heeft voortgebracht: 1.91 om 2.24 meter.

Stephen Curry. Beeld anp

33 centimeter: het verschil tussen moeilijk en makkelijk.

Lengte loont in de NBA, waar de basket op 3.05 meter hangt. Gemiddeld zijn de spelers de laatste dertig jaar tussen de 1.98 en 2.03 meter, 15 procent langer dan de gemiddelde Amerikaan. Het percentage extreem lange NBA-spelers, boven de 2.13 meter (7 feet), bedraagt 11 procent.

Lange mannen zijn schaars. Uit berekeningen van journalist David Epstein, auteur van de bestseller The Sports Gene, blijkt dat de kans om door te dringen tot de NBA nauw verbonden is met lengte. Hoe langer, hoe geringer de concurrentie.

Archiefbeeld van Rik Smeets uit 2009. Beeld anp

Voor een Amerikaan tussen 1.83 en 1.89 en in de leeftijd van 20 tot 40 jaar, is de kans om in de NBA te spelen 1 op 200 duizend. Is een man tussen de 1.90 en 1.95, de categorie van Curry, dan stijgt de kans tot 1 op 50 duizend. Het wordt makkelijker voor spelers van 2.07 tot 2.13 meter: dan is de NBA weggelegd voor 1 op de 31 mannen, ruim 3 procent.

Alles boven de 2.13, de categorie Rik Smits, hoeft nauwelijks moeite te doen. Van de Amerikanen tussen de 20 en 40 speelt maar liefst 17 procent in de NBA. Dat wil zeggen, schrijft Epstein met nauw verholen verbazing: van iedere zes kerels langer dan 2.13, maakt er één deel uit van het populaire miljoenenfestijn.

Buitenlandse spelers in de NBA zijn gemiddeld zo'n 8 centimeter langer dan Amerikanen: 2.10. De Nederlanders die doordrongen tot die elite zijn nog groter: Geert Hammink: 2.13. Francesco Elson: 2.13. Dan Gadzuric: 2.11. Smits: 2.24. Swen Nater: 2.11. Alleen de Amerikaanse-Nederlander Henry Beenders is met 1.98 de uitzondering, maar die speelde na de Tweede Wereldoorlog, toen de spelers minder lang waren.

Smits, die tussen 1988 en 2000 uitblonk bij de Indiana Pacers, verhulde in een aflevering van Andere Tijden Sport niet hoe belangrijk zijn 2.24 centimeters waren voor zijn loopbaan. De Amerikaanse basketbalcoach van Marist College, op bezoek in Nederland, bood de jonge Eindhovenaar een studiebeurs aan zonder zijn spel te hebben bekeken. Een blik naar boven volstond.

In de documentaire was ook Smits' 17-jarige zoon Derrik te zien, spelend voor zijn middelbare school en in de privésportzaal van de ouderlijke villa. Hij neemt de sport niet zo serieus als zijn vader graag zou zien, maar hij droomt wel van de NBA. Hij beseft dat lengte telt. Hij steekt al 22 centimeter uit boven sterspeler Stephen Curry, maar hoopt nog iets te groeien.

Hoeveel makkelijker wil Derrik Smits het hebben? Hij bezit de gouden lengte al: 2.13. Zijn kans op de NBA is dus een op zes. Van zo'n toekomstperspectief kunnen Nederlandse jeugdsporters alleen maar dromen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden