Een droom voor motorcoureur Michael van der Mark: debuteren op de motor van Valentino Rossi

Motorcoureur Michael van der Mark lijkt zondag te debuteren in de konings-klasse: de MotoGP. Hij vervangt de geblesseerde racelegende Valentino Rossi.

Beeld ANP

De machine van Valentino Rossi, de Yamaha YZR M1, is hem beloofd, maar hij krijgt vanzelfsprekend niet het nummer 46 van 'Il dottore', de negenvoudig wereldkampioen. Als coureur Michael van der Mark (24) uit Rotterdam zondag in het Spaanse Aragón van start gaat in de MotoGP, de koningsklasse van de motorsport, dan is dat gewoon met zijn eigen cijfers op de kuip: 60. 'Rossi is al een legende, 46 is iconisch. Daar moet je afblijven. Ik denk dat als hij stopt, niemand nog met dat nummer in de MotoGP zal gaan rijden.'

Het fabrieksteam van Yamaha wees Van der Mark eerder deze maand aan als vervanger van Rossi. De Italiaan brak eind augustus tijdens een training na een val met een crossmotor kuit- en scheenbeen en leek enkele weken uitgeschakeld. Maar maandag legde hij een geslaagde test af op het circuit van Misano, met een brace om het gehavende been. Vandaag beslist Rossi of hij de GP in Aragón rijdt, of Van der Mark zijn kans gunt.

Het zou voor het eerst sinds 2005 zijn dat een Nederlander meerijdt in de meest prestigieuze divisie van de racerij. Van der Mark spreekt van een droom. 'Iedere coureur wil op dat niveau rijden. En dan in zo'n team. En ook nog eens op de motor van Valentino. De manier waarop is natuurlijk niet zo leuk, maar dit laat je niet voorbijgaan.'

Drie zeges

Kort na de val van de Italiaan, legde Van der Marks manager al contact met de teambaas, Lin Jarvis. De lijnen waren kort: de Nederlander rijdt dit jaar in de Superbike op Yamaha. Jarvis had keuze uit vier coureurs. Dat hij het werd, schrijft Van der Mark onder meer toe aan zijn drie zeges in de 8 uren van Suzuka. Het is een race met veel aanzien in Japan. 'Ik zie het ook als een beloning.'

In zijn voordeel is ook dat hij goeddeels hetzelfde postuur heeft als Rossi. Beiden zijn 1,80 meter lang en blijven met hun gewicht onder de 70 kilo. 'Ik verwacht niet dat er veel aanpassingen nodig zijn. Hooguit een ander schakelpootje.'

Zijn er ook overeenkomsten in rijstijl? Van der Mark heeft niet de ambitie het spektakel van Rossi te kopiëren. 'Het is lastig te zeggen hoe je eigen manier van rijden eruit ziet. Maar ik ben in elk geval een coureur die nadenkt. Ik wil zeker van mijn zaak zijn. Voor de toeschouwers oogt het alsof ik de grens opzoek, maar ik doe het niet zomaar.'

Buiten de motorsport is hij onbekend, maar binnen het circuit werkt hij gestaag aan de uitbouw van een klinkende erelijst. Hij was 15 en al 'rookie of the year' geweest, toen hij op een 125cc machine debuteerde op de TT in Assen. De echte successen kwamen nadat hij overstapte naar de Europese Superstock 600. In 2012 won hij de titel. In 2014 werd hij wereldkampioen in de Supersportklasse door zes van de elf races te winnen. Sinds 2015 rijdt hij in de Superbike, eerst voor Honda, dit jaar voor Yamaha. Acht keer haalde hij het podium.

De motor was altijd al in beeld, vader Henk was oud-coureur, met een zege in de 24 uur van Le Mans in 1984 als belangrijkste wapenfeit. 'Hij heeft me nooit aangemoedigd hetzelfde te gaan doen. Hij heeft te veel ouders gezien die hun kinderen alleen maar aan het pushen zijn. Daar kan hij slecht tegen.' Maar hij nam zijn zoon, toen 11, wel een keer mee naar de TT. Die zag Valentino Rossi sliden en boenderen en wist meteen: dat wil ik ook.

Beeld anp

Onverhard circuit

Twee jaar geleden ontmoette Van der Mark Rossi voor het eerst- tot dusver ook de enige keer. Het was op de 'ranch' van de Italiaan in zijn woonplaats Tavullia, waar ze gezamenlijk enkele ronden reden op een dirt track, een onverhard circuit. 'Het is een grappige en hartelijke man. Hij gedraagt zich niet anders dan de Valentino die iedereen kent van zijn optreden op het circuit en de camera's.'

Nooit eerder zat Van der Mark op een exemplaar uit de MotoGP. Deze Yamaha is krachtiger, sneller en lichter dan die uit de Superbike: volgens fabrieksopgave 240 tegen 190 pk, 350 tegen 300 kilometer per uur, 157 tegen 190 kilo. 'Het zal wennen aan het vermogen, de wendbaarheid, de banden, de remmen van carbon. Alles is een stapje hoger.' Veel tijd om in het zadel te acclimatiseren heeft hij niet: twee dagen, vier trainingen. Hij hoopt op veel aanwijzingen van Rossi's teamgenoot Maverick Viñales.

Van der Mark legt zichzelf niet te veel druk op. 'Dit circuit in Spanje ligt me wel, ik ben er al eens tweede geworden. Er is van alles wat: snelle bochten, langzame bochten, hoogteverschillen, gedeelten waar je boven de 300 kunt rijden. Maar ik hou me niet bezig met een plaats die ik minimaal zou moeten halen. Laat ik vooral genieten van deze kans.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden