Een bescheiden Russische kopman

De wielerploeg van de Rabobank moet weer meer oranje kleuren. Toch werd de nieuwe kopman voor de Tour de France uit Rusland gehaald: Denis Mentsjov....

Binnen hebben Michael Boogerd, Erik Dekker, Oscar Freire en Thomas Dekker het - zoals de traditie bij de start van een nieuw seizoen wil - over ambities, verwachtingen en dromen. Het komt voor iedereen op hetzelfde neer: meer dan er het beste van hopen kan voorlopig niemand.

Mentsjov moet het hebben gedacht toen hij de benen nam. Op het podium had hij al gezegd dat op zijn verlanglijstje voor 2005 slechts een topvijf-klassering in de Tour de France staat. Wat moest hij daaraan toevoegen?

De bombarie van de presentatie had hem een beetje nerveus gemaakt, bekende Mentsjov. In Spanje, waar hij reed voor Banesto en Illes Baleares, was hij gewend dat de journalisten op de koffie kwamen tijdens het trainingskamp en dat daarmee de kous af was.

Nu was de zaal bomvol geweest, werd er een show opgevoerd en mocht iedereen aanschuiven voor een diner. 'Ik moet er even aan wennen, het is allemaal nieuw. Maar ik gun mezelf de tijd', zei Mentsjov via tolk en ploegmaat Pedro Horrillo, eveneens debuterend bij de Rabobank.

De 26-jarige Rus is de opvallendste naam in de bankiersploeg. Maar de aanwinst werd in Hilversum opvallend ingetogen gepresenteerd door zijn nieuwe werkgever. Op het podium stond hij naast een aantal neo-profs, op de teamfoto's verschuilt hij zich bijna.

'Zo wilde hij het, het past bij hem', zegt ploegleider Erik Breukink. 'Hij komt rustig over, maar heeft een sterk karakter. Het is beslist geen doetje. Hij kan iets losmaken in de koers. Denis blijft echt niet aanklampen, hij gaat liever voor een ritzege.'

De aanpassing bij de Rabobank zal voor Mentsjov ongetwijfeld makkelijker verlopen dan in 1999, toen hij als 21-jarige terechtkwam in de opleidingsploeg van Banesto. 'De taal was het moeilijkste. Twee, drie maanden begreep ik helemaal niets. Ik voelde me vreselijk eenzaam. Maar ik wilde per se slagen als prof.'

Hij was gewend ver van zijn woonplaats Orel te zijn. Nadat midden jaren negentig de legerclub CSKA Moskou zonder middelen kwam te zitten, sloot hij zich aan bij Samara. Dankzij autofabriek Lada konden ze in België, Spanje en Frankrijk meedoen aan kleine profwedstrijden.

In 1998 werd hij op Plateau de Beille opgemerkt door Francis Lafargue, de manager van Banesto. Drie jaar later reed hij zijn eerste Tour. Spaans spreekt hij inmiddels als een echte Spanjaard, vindt Horrillo.

Bij de Rabobank zal de aanpassing niet minder vlekkeloos verlopen, verwacht iedereen. Hij heeft met Breukink, Freire, Kolobnev en Horillo genoeg mensen om zich heen die hem door de moeilijke eerste maanden zullen helpen, verwacht Mentjsov zelf. 'Laat mij maar even met rust.'

Mentsjov zal bij zijn nieuwe werkgever weinig moeite hebben om de weinig charismatische Levi Leipheimer te doen vergeten. De Amerikaan moest de Rabobank aan een podiumplaats in de Tour de France helpen. Een aantal jaren geleden werd die ambitie nog hardop uitgesproken.

Breukink weigert Mentsjov nu al een potentiële Tourwinnaar te noemen. Daarvoor moet de Rus, die woonachtig is in Pamplona, zich nog verder ontwikkelen. In 2003 won hij in de Tour de witte trui voor beste jongere.

Mentsjov wordt in het peloton geroemd om zijn mentale kracht. Bij de Rabobank zal hij in de Tour de enige kopman zijn, precies de reden waarom hij voor de Nederlandse ploeg koos. Hij is zelfbewust.

Toen Johan Bruyneel hem vroeg wat hij ervan zou vinden in de ploeg van Lance Armstrong te rijden, reageerde hij laconiek. 'Het is een anekdote zonder belang. Het klonk zoals hij een mooie vrouw zou complimenteren. Leuk om te horen, maar niets om je hoofd door op hol te laten brengen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden