REPORTAGE

Een berekenende vechter op eenzame hoogte

Kickbokser Rico Verhoeven is groot en toch snel, sterk maar niet stom. Hoe bereidt hij zich voor op het duel, ooit, met Badr Hari? De Volkskrant liep een dag mee en incasseerde ook een trap.

Rico Verhoeven (rechts) traint. 'Voor mij is het lastig een middengewicht bij te houden. Maar als het mij toch redelijk lukt, betekent het dat ik een heel snelle zwaargewicht ben.' Beeld Guus Dubbelman
Rico Verhoeven (rechts) traint. 'Voor mij is het lastig een middengewicht bij te houden. Maar als het mij toch redelijk lukt, betekent het dat ik een heel snelle zwaargewicht ben.'Beeld Guus Dubbelman

'Wil je er ook eentje vangen?', vraagt trainer Dennis Krauweel aan het einde van de training. Kickbokser Rico Verhoeven (27 jaar, 1.96 meter, 117 kilo) heeft net een uur op indrukwekkend tempo staan stoten en trappen. Steeds die rechtervoet tegen het dijbeen van zijn sparringpartner.

Wie de kracht van Verhoeven echt wil ervaren, vindt de trainer, moet eigenlijk een trap voelen. De fotograaf waarschuwt nog: 'Ik zou het niet doen, hoor.'

Krauweel wacht het antwoord nauwelijks af en overhandigt het stootkussen. Afhaken is geen optie meer.

Bam!!!

De scheen van Verhoeven vliegt tegen het zwarte kussen. Een doffe klap klinkt door de sportschool. Stilstaan na de klap, zoals Krauweel doet, blijkt voor een ongetrainde volwassen man onmogelijk. De benen wankelen, pijn schiet door het dijbeen. De coach, de kickboxer en andere omstanders lachen hartelijk om de zichtbare schok die de trap veroorzaakt.

Drie dagen later voelen de spieren nog stijf en beurs.

Verhoeven geldt als de beste zwaargewicht kickbokser van zijn generatie. Op zijn 24ste werd hij wereldkampioen en sindsdien heeft hij die titel niet meer afgegeven. Verhoeven staat in zijn gewichtsklasse op eenzame hoogte. Hier in het Superpro Centre, op een industrieterrein in Zevenbergen, ligt de basis van zijn succes. Al sinds zijn 16de traint hij met coach Dennis Krauweel.

De kickbokswereld hoopt sinds een paar maanden vurig op een gevecht tussen Badr Hari en Rico Verhoeven. Aanleiding is een optreden van Verhoeven in het televisieprogramma Peptalk. 'Badr, je weet het, ik sta te wachten en ik sta bovenaan, dus als je nog een keer een afscheidspartijtje wil: let's go!' Hari nam de uitdaging via Facebook aan. 'Challenge accepted.' Sindsdien wordt veel gesproken over gages, locaties, promotors en tv-rechten. Er staat nog niks vast, maar het kamp-Verhoeven verwacht dat het gevecht er zal komen.

Tekst gaat verder onder het videofragment.

Verleden

Vanaf zijn 7de gaat Verhoeven naar de sportschool om te kickboksen. Zijn vader, oud-karateka en kickboksleraar, maakt Verhoeven enthousiast voor de sport. Al op het schoolplein valt Verhoeven op door zijn uiterlijk: hij is groter, zwaarder en grover dan de rest. 'Ik was wat zachter', zegt hij zelf.

Als jongetje al wil Verhoeven dolgraag de ring in, maar het is bijna onmogelijk een leeftijdgenoot te vinden die even groot is als hij.

Zijn vader besluit met wedstrijden te wachten tot hij 16 is, dan mag hij meedoen met de volwassenen. Verhoeven is nog geen maand 16 jaar of hij gaat voor het eerst de ring in. 'Ik moest tegen een jongen van 20', kijkt hij terug op dat eerste gevecht. 'Een week ervoor werd hij ingeruild voor iemand van 24. Dus ik sta in de ring, kondigt de speaker aan dat mijn tegenstander 28 jaar is. Ik keek mijn vader aan en die zei: komt wel goed.'

Binnen twee ronden slaat Verhoeven zijn twaalf jaar oudere opponent knock-out. 'Ik had alleen op de rechtse directe getraind. Hij komt aanlopen en meteen, bats, vol d'r op'. Dat voelde tof. Ik was 16 en sla er gewoon een man van 28 uit.'

Door die spectaculaire overwinning galmt Verhoevens naam meteen rond in de kickbokswereld. Het levert hem de bijnaam Prince of Kickboxing op. Hij krijgt een profcontract onder ogen, maar hij moet eerst zijn school afmaken. Op zijn 18de tekent hij alsnog bij vechtsportorganisatie It's Showtime.

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

Rico Verhoeven tijdens een lichte sparringsessie in Zevenbergen. Beeld Guus Dubbelman
Rico Verhoeven tijdens een lichte sparringsessie in Zevenbergen.Beeld Guus Dubbelman

Mentaliteit

De training van Verhoeven begint vrijdagochtend half 10. Hij verschijnt in een zwartleren jack. Hij klopt eens iemand op zijn schouder en maakt met een ander een praatje. 'Het is een aardige gozer', zegt een recreant die in dezelfde zaal traint.

In de ring is Verhoeven een vechtmachine, maar voor de training is hij rustig en welbespraakt. 'Nee, ik kom niet van de straat waar ik heb moeten vechten voor mijn status op het pleintje.'

Het is een contrast met veel andere vechters uit de grote stad. De vergelijking met Badr Hari is snel gemaakt. In het begin van zijn carrière werd Verhoeven te lief en te soft genoemd. Hij zou de echte winnaarsmentaliteit missen.

'Jongens van de straat lopen vooral in het begin voor. Ze gaan de ring in om iemand af te maken. Ze hebben een bepaalde frustratie. Dat brengt je in het begin veel.'

'Een berekenende vechter moet dat eerst ontwikkelen. Maar er komt een punt waarop je je hersens moet gaan gebruiken. Als het alleen trappen en stoten was, had iedereen het gekund. Voor mij is kickboksen schaken.'

'Voor mij is winnen het eerste doel. Daarna komt pas een knock-out of iemand zo mooi mogelijk schade toebrengen. Sommige anderen gaan erin om iemand neer te slaan. Dan gebeurt het vaak niet.'

'Kijk maar naar grote kampioenen als Remy Bonjasky en Semmy Schilt. Dat waren allemaal berekenende vechters.'

Lichtvoetig

Aan zijn lichaam zit geen greintje vet, maar alles aan de bijna twee meter lange Verhoeven is reusachtig. Van zijn schoenmaat 47 tot zijn grote gespierde schouders. Een spijkerbroek kopen is haast onmogelijk: zijn grote benen passen niet door de meeste pijpen.

Het werd Verhoeven afgeraden om te gaan trainen met Dennis Krauweel, die succes behaalde met een aantal lichtgewichten. Als Verhoeven echt goed wilde worden, moest hij trainen met andere zwaargewichten.

Krauweel (die zelf professioneel kickbokste) liet Verhoeven juist sparren met de vechters van 50 kilogram lichter. 'Ik moest mee in hun hoge tempo om niet gek geslagen te worden.'

Verhoeven heeft krachtige benen waar hij hard mee kan trappen. Maar zijn reusachtige benen zijn ook zijn zwakke punt. 'Alles wat groot en grof is, is ook langzaam en log', zegt Verhoeven.

Krauweel liet hem uren trainen op zijn voetenwerk. Op YouTube staat een filmpje waarop de grote Verhoeven een grote stalen trap op moet rennen. Er wordt een wedstrijdje van gemaakt. De grote Verhoeven doet alles om de kleinere atleten bij te houden.

'Voor mij is het lastig om een middengewicht bij te houden. Maar als ik daar redelijk in slaag, betekent dat wel dat ik een heel snelle zwaargewicht ben', zegt Verhoeven.

Als Verhoeven in de ring staat, kijkt trainer Krauweel het met een glimlach aan. Verhoeven danst in vergelijking met zijn sparringpartner, die toch 20 kilo lichter is. 'Deze snelheid past eigenlijk niet bij zo'n lichaam. We hebben uren gewerkt om dit voor elkaar te krijgen.'

Tekst gaat verder onder het videofragment.

Fury

De benen van Verhoeven zijn ongeëvenaard. Maar over zijn handen werd nog wel eens getwijfeld. Krauweel kwam in contact met Peter Fury, oom en trainer van Tyson Fury, de huidige wereldkampioen zwaargewicht in het klassieke boksen. De Fury's vroegen of Krauweel geen goede sparringspartner wist voor Tyson. Krauweel zag wel iets in de samenwerking van Fury en Verhoeven. 'Zijn jab (linkse directe, red.) was te langzaam. Ik wist dat Peter hem kon helpen.' Toen Team Fury een trainingskamp in België belegde, stapte Verhoeven met Fury in de ring.

De Brit liet hem alle hoeken van de kamer zien. 'Hij speelde met me alsof ik een muis was', zegt Verhoeven. 'Ik dacht: van hem kan ik heel veel leren. En Fury dacht: deze jongen pakt echt veel en blijft druk geven.'

De samenwerking met de Brit is gebleven. Voor grote wedstrijden slaat Fury zijn trainingskamp op in Steenbergen, niet zo ver van Zevenbergen. In het kleine Brabantse dorp wil hij in alle rust trainen. Fury treft op 19 oktober voor de tweede keer Vladimir Klitschko, nadat de partij eerder was afgelast vanwege een enkelblessure van de Brit.

Volgens Krauweel heeft Verhoeven veel van Fury geleerd. 'Tyson liet Rico voelen hoe het is om vertrouwen en volledige controle te hebben.'

Verhoeven: 'Soms hangt Tyson in de touwen en dan weet ik zeker dat hij niet kan ontwijken. En dan glipt hij er toch tussendoor.'

De Daily Mirror schreef vorige maand dat Fury wordt verdacht van het gebruik van verboden middelen. Fury is niet aangeklaagd, onduidelijk is waarom. Bij Kamp Verhoeven kunnen ze het verhaal niet geloven. Hij is de man er niet naar, zegt trainer Krauweel. Hij hoopt dat Fury weer naar Nederland komt om te trainen met Verhoeven. Het zou ideaal zijn: Fury die zich klaarstoomt voor zijn partij tegen Klitschko en Verhoeven die zich klaarmaakt voor een confrontatie met Hari.

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

Bezweet na de training. 'Die Fury moet hebben gedacht: deze jongen pakt echt veel en blijft druk geven.' Beeld Guus Dubbelman
Bezweet na de training. 'Die Fury moet hebben gedacht: deze jongen pakt echt veel en blijft druk geven.'Beeld Guus Dubbelman

MMA & acteren

'Het was mijn droom wereldkampioen te worden. Dat werd ik op mijn 24ste. In het kickboksen heb ik nu alles bereikt.'

Verhoeven is trots op zijn succes, maar zoekt nu nieuwe prikkels. In het kickboksen zijn nog maar weinig geschikte kandidaten te vinden. Hij heeft overwogen klassiek te gaan boksen, maar dan kan hij zijn sterke benen niet gebruiken.

Zijn oog is gevallen op Mixed Martial Arts (MMA), een vechtsport die vooral in de Verenigde Staten snel aan populariteit wint. Via pay-per-viewzenders betalen Amerikanen grof geld om de gevechten te bekijken. De keuze voor MMA is voor Verhoeven ook door financiële redenen ingegeven. Met het kickboksen verdient hij een aardige boterham. Maar de bedragen in de top van het MMA zijn vele malen hoger. Voorlopig wil hij het kickboksen combineren met MMA.

Bij MMA - waar alle gevechtsdisciplines door elkaar worden gebruikt - staan de vechters in een achthoekige kooi van gaas. Ze vechten nog net niet met blote vuisten, maar wel met dunne handschoenen. Vechters mogen doorslaan als de tegenstander op de grond ligt. De scheidsrechter grijpt in zodra een vechter niet meer in staat is iets terug te doen. Het is een wereld die Verhoeven aanspreekt. 'Het lijkt op de tijd van de gladiatoren.'

Maar ondertussen heeft hij nog een nieuwe ambitie gevonden: acteren. Hij speelde in de BNN-serie Vechtershart en volgt acteerlessen. 'In de ring moet je geen emoties tonen. In een film mag dat juist wel.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden