Donar is geen kanonnenvoer meer in het Europese basketbal

Met de wedstrijd wordt het spel beter en de fanschare groter

Was Donar in de Europe Cup eerder vooral kanonnenvoer voor Europese topclubs; nu doen ze echt mee. Zo ook gisteren thuis in Groningen.

Uitblinker Thomas Koenis van Donar (rechts) tegenover Keravnos-speler Anthony King. Foto SportphotoAgency.com/ Erwin Otten

Voor de ingang dranghekken, twee satellietwagens van de NOS, tientallen agenten, spandoeken en Groningse vlaggen. 'Ze verwachten dat het redelijk chaotisch wordt', aldus een man in fluorescerend vest voor Martiniplaza, thuishaven van basketbalclub Donar. Woensdagavond speelde de Groningse club een thuisduel in de tweede ronde van de Europe Cup.

Het was niet de reden voor de drukte bij Martiniplaza. Economie-minister Eric Wiebes was in hetzelfde gebouw te gast bij de nieuwjaarsreceptie van de drie noordelijke provincies. Een saillant bezoek gezien de aardbeving van maandag in het Groningse Zeerijp, de zwaarste in vijf jaar tijd.

Bezoekers van de wedstrijd moesten via de zij-ingang naar binnen. Het Europese basketbal was bijzaak. Symbolisch voor hoe het eigenlijk altijd was in Groningen. Voor Donar-fans waren wedstrijden tegen aartsrivalen als Zwolle, Leiden of Den Bosch nou eenmaal aantrekkelijkere affiches dan een duel tegen de Cypriotische kampioen Keravnos, de tegenstander van gisteren. Wedstrijden waarin Donar meestal ook nog eens kanonnenvoer was.

Toch waren er zo'n drieduizend mensen afgekomen op de wedstrijd tegen de Cyprioten. Alleen op de tweede ring waren nog wat stoelen leeg. De verklaring? Donar wint Europese duels steeds vaker. Zo ook woensdag. Keravnos was niet opgewassen tegen een opmerkelijk accuraat schietend en fanatiek Donar. Eindstand van een galashow vol driepunters en dunks: 109-69.

Graadmeters

De spektakelzege was tekenend voor de opmars van Donar in Europa. Vorig jaar overleefde de club voor de eerste keer in de clubhistorie de groepsfase van de Europe Cup en was een Europees thuisduel voor het eerst uitverkocht. Dit jaar overwinterde de club opnieuw en werd in het Roemeense Cluj de eerste wedstrijd in de tweede ronde eind december knap gewonnen.

Voor Donar-coach Erik Braal zijn de Europese wedstrijden perfecte graadmeters voor de ontwikkeling van zijn ploeg. Vorig jaar won de Groningse club het landskampioenschap, de beker en de supercup. In Nederland is het plafond bereikt en met een begroting van 1,6 miljoen euro is Donar een reus in eigen land. In Europa is de club een dwerg.

De Europe Cup is het vierde niveau van Europa. 'We spelen tegen de subtop van de toplanden en de top van de mindere landen', legt Braal uit. Er komt in het toernooi een bont gezelschap clubs op zijn pad. Braal weet bij uitduels nooit precies waar hij met zijn spelers terechtkomt.

Informatie

Zoals eind vorige maand in Cluj. Braal: 'Ik verwachtte daar zo'n spannend, klein zaaltje. Het bleek een hal met schitterende faciliteiten. We hebben er maar foto's van gemaakt met in het achterhoofd: als ze in Groningen ooit een nieuwe basketbalhal neerzetten, moet het zoiets worden.'

De voorbereiding op Europese duels is steevast uitdagend. Het bleek bijvoorbeeld onmogelijk om competitieduels van Keravnos terug te kijken, 'vooral vanwege mijn niet zo denderende netwerk op Cyprus', zegt Braal lachend. Maandag - twee dagen voor de wedstrijd - ontdekte hij dat de club plots twee Amerikanen aan de selectie had toegevoegd.

De Donar-spelers lieten zich woensdag niet afleiden door het gebrek aan informatie over hun tegenstander. Vanaf de allereerste seconde was de ploeg messcherp, met Thomas Koenis (28) als uitblinker. De 2 meter 10 lange center staat niet bekend om zijn afstandsschoten, maar tegen Keravnos gingen zeven van zijn zeven driepuntpogingen erin.

Stijgende verbazing

Met iedere geslaagde driepunter steeg de verbazing bij iedereen in het Martiniplaza, inclusief bij Koenis zelf. Een kwartier na de wedstrijd juichten de fans hem nog toe. 'Even van genieten, hoor', zei hij verontschuldigend, om daarna te concluderen: 'Uiteindelijk doe je het toch voor dit soort wedstrijden, hier word je als speler beter van.'

Door de zege op Keravnos is Donar nog ongeslagen in de tweede ronde van de Europe Cup. Met nog vier duels op de kalender is de missie helder: voor het eerst bij de laatste zestien geraken. Coach Erik Braal: 'Daar komen we afvallers uit de Champions League tegen en wordt het interessant te zien of we ons ook met die clubs kunnen meten.'

Hoe beter Donar het doet in Europa, hoe beter dat uiteindelijk is voor het Nederlandse basketbal, zegt Braal. Hij reist geregeld af naar Las Vegas om daar potentiële spelers te bekijken. In gesprekken met zaakwaarnemers en collega-coaches gaat het dan steevast over Europese duels. 'Onze nationale competitie geloven ze daar wel', zegt hij. 'De uitstraling van het Nederlandse basketbal wordt allereerst bepaald door de prestaties van het Nederlands team. Daarna gaat het erom hoe clubteams het in Europa doen. Hoe groter het podium, hoe interessanter een club wordt.'