'Domineert' hij ook de tenniselite?

Dominic 'The Dominator' Thiem (23) is in veel opzichten klaar voor zijn eerste grandslamtitel op Roland Garros. Hij heeft maar één probleem, volgens zijn coach, of eigenlijk twee: Nadal en Murray.

Beeld getty

Hij is de beste van de aanstormende jeugd, de 'Next Gen', zoals de ATP de nieuwe lichting in het mannentennis presenteert. Toch kent Dominic Thiem zijn plaats op Roland Garros. Leuk die halve finale in 2016, knap dat de 23-jarige Oostenrijker Rafael Nadal in Rome heeft verslagen na nederlagen in Barcelona en Madrid. Maar is de nummer 7 van de wereld nu al titelkandidaat in Parijs? 'Nee, ik behoor tot een groepje outsiders', aldus Thiem.

Volgens de ervaren coach Günther Bresnik, die ook een jonge Boris Becker begeleidde, is zijn pupil nog niet rijp voor een grandslamtitel. 'Fysiek en mentaal is Thiem er klaar voor', vertelde Bresnik op Roland Garros. 'Maar Dominic heeft één probleem, of eigenlijk drie: Djokovic, Nadal, Murray. Hij moet ze allemaal verslaan om kampioen te worden op Roland Garros. Ik vrees dat het nog een te grote opgave is.' Dat zei hij vóór de kwartfinale van woensdagmiddag, waarin Thiem de eerste horde overkwam: hij won van Novak Djokovic.

Met zijn verwoestende, eenhandige backhand maakt Thiem wederom indruk op Roland Garros. 'The Dominator' stond op weg naar de kwartfinales nog geen set af. In de vierde ronde trof Thiem toch een ervaren gravelspeler, maar hij overklaste ook de Argentijn Horacio Zeballos: 6-1, 6-3, 6-1. Robin Haase roemde in Parijs het mooiste wapen van Thiem en had die backhand graag geleend in zijn partij tegen Nadal.

Toch is het slechts twee jaar geleden dat Haase op zijn favoriete gravelbaan in Kitzbühel geen kind had aan Thiem, die in de Davis Cup ook van Thiemo de Bakker verloor. Rond Thiem hing destijds louter chagrijn in Oostenrijk. Het toptalent had de Davis Cup al enkele keren geboycot, omdat de bond zijn ouders onvoldoende zou hebben gecompenseerd voor hun investeringen.

Tekst gaat verder onder de foto.

'Eens wordt hij kampioen op Roland Garros', voorspelde Goran Ivanisevic, Wimbledonkampioen in 2001. 'Is het niet dit jaar, dan in 2018 of 2019.'Beeld afp

Uitdager van de elite

Toen Thiem eindelijk weer beschikbaar was voor het Oostenrijkse Davis Cupteam bezweek hij prompt onder de druk. De Bakker staat na chronisch blessureleed en privébesognes nu 562 op de wereldranglijst en droomt van een laatste doorstart in zijn carrière.

Thiem ontwikkelde zich in twee jaar als wellicht de belangrijkste uitdager van de elite, zeker op gravel. 'Eens wordt hij kampioen op Roland Garros', voorspelde Goran Ivanisevic, Wimbledonkampioen in 2001. 'Is het niet dit jaar, dan in 2018 of 2019.'

Met Stan Wawrinka beschikt Thiem over de gave om zijn backhand vol door te slaan. Twee jaar geleden liet hij de bal nog te lang 'uitzakken' bij de return en oogde hij mentaal fragiel. Nu staat in Parijs een beest op de baan, die met één klap een muur kan verbrijzelen. Druk hem de baan uit in de backhandhoek en Thiem maakt met veel power een verbluffend scherpe hoek, waardoor de verdediger meteen de aanvaller wordt.

Tekst gaat verder onder de video.

Vraag Nadal hoe hij de backhands van Thiem in Rome heeft ervaren en zelfs de negenvoudig winnaar van Roland Garros zal erkennen dat ze als zweepslagen op zijn rug aanvoelden. De backhandwinners van Thiem waren buitencategorie en een alternatief had hij ook niet. Twee keer had Nadal hem weggezet, in de finales van de graveltoernooien in Barcelona en Madrid. Zijn zege in Rome was een statement, ook Thiem durfde Nadal met keiharde groundstrokes vast te zetten.

De volgende dag illustreerde Thiem het probleem, zoals coach Bresnik het had geformuleerd. Tijd om te genieten van zijn stunt tegen Nadal was er niet, nu stond Thiem in de halve finales tegenover Djokovic. De afgang met vernederende cijfers (6-0, 6-1) was eveneens een statement. 'Ik was leeg, fysiek en mentaal', erkende Thiem. En coach Bresnik: 'Dominic zal moeten leren om meerdere topspelers in één toernooi te verslaan. Hij moet er elke dag weer staan.'

Tekst gaat verder onder de foto.

'Thiem kan een muur verbrijzelen met zijn backhand.'Beeld afp
Thiem heeft Murray, Federer en Nadal al eens verslagen. Hij kan het dus wel. Nu nog meerdere topspelers in één toernooi.Beeld afp

Op Roland Garros zal het niet anders zijn. De kans is groot dat hij voor derde keer dit seizoen met Nadal moet afrekenen. Het is de grootste uitdaging in een carrière met een opgaande lijn. Thiem heeft Murray, Federer en Nadal al eens verslagen.

Tegen Djokovic stond hij 5-0 achter. Die mentale barrière heeft hij nu overwonnen, een kunststuk op zich. Om Roland Garros te winnen, zal Thiem nog twee keer de Mount Everest moeten beklimmen. Het lijkt vooralsnog een onmogelijke missie.

'The Dominator' speelt woensdag tegen zijn grote angstgegener, Novak Djokovic. Hij won nog nooit van de Serviër: 5-0.Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden