Djokovic legt toekomst in handen van jeugdheld Agassi

Met Agassi aan zijn zijde hoopt Djokovic dat het heilige vuur in hem weer ontbrandt. Dat zijn legendarische jeugdheld heeft onthuld dat hij tennis haat, maakt hem tot een groot mens, vindt de Serviër.

Andre Agassi kijkt hoe Novak Djokovic zijn backhand oefent. 'Agassi durft meteen diep te gaan, zo leer je elkaar het snelst kennen.' Beeld Benoit Tessier / Reuters

De grootste ster op Roland Garros is een licht corpulente Amerikaan, die op zijn 47ste na een training in Stade Philippe Chatrier meer handtekeningen moest uitdelen dan zijn pupil. Andre Agassi completeerde zijn 'grandslam' in 1999 op Roland Garros en treedt als nieuwe coach van Novak Djokovic in de voetsporen van zijn vroegere tegenstanders Becker, Lendl, Chang en Edberg. Met Agassi als inspirator hoopt Djokovic zich te hervinden, al kan zijn mentor slechts een week in Parijs blijven.

Drugs en doping

Djokovic was al even verbijsterd als de meeste van zijn collega's, toen hij de autobiografie van Andre Agassi las. Open is een even fascinerend als onthullend boek, waarin de achtvoudig grandslamkampioen opbiecht dat hij de tennissport heeft gehaat. Agassi erkende ook dat hij aan de drugs zat en op dopinggebruik werd betrapt, waarna hij met een simpel briefje aan de Association Tennis Professionals (ATP) een schorsing wist te ontlopen.

Die Agassi had je niet snel als coach in de spelersbox verwacht en toch zat hij daar, maandag in Stade Philippe Chatrier. Met een zonnebril op zijn kale hoofd leek Agassi soms verdwaald, je zag hem soms glimlachen na een mooi punt van Djokovic. Maar of hij nu moest coachen als Ivan Lendl, met een welhaast bevroren gezicht, of een gebalde vuist tonen als zijn voorganger Boris Becker?

De eerste ronde was een routineklus voor Djokovic. In drie sets (6-3, 6-4, 6-2) versloeg de titelverdediger Marcel Granollers en oogcontact met zijn nieuwe coach had hij nauwelijks. Agassi is op Roland Garros vooral de mental coach van Djokovic en het idool van de speler die zichzelf verloor nadat hij met zijn eerste grandslamtitel op Roland Garros in 2016 zijn missie had voltooid.

Lastige horde

De meeste druk voor Roland Garros was al weggenomen, zei Kiki Bertens, nadat ze haar titel op het tennistoernooi in Neurenberg had geprolongeerd. Ze had met de kwartfinale in Madrid en de halve finale in Rome een flinke buffer opgebouwd om haar halve finale in Parijs van 2016 te verdedigen. Toch bleek de eerste ronde een lastige horde. Bertens had tegen de Australische Ajla Tomljanovic een valse start (3-6), waarna ze in stijl de tweede ronde bereikte: 6-1, 6-1. Voor het eerst sinds 2012 begon Nederland met drie vrouwen op Roland Garros, twee overleefden de eerste schifting. Richel Hogenkamp boekte een knappe zege (6-2, 7-5) op Jelena Jankovic, de voormalige nummer 1 van de wereld. Quirine Lemoine verloor in drie sets (6-3, 3-6, 6-1) van het Amerikaanse talent Catherine Bellis.

Agassi en Djokovic tijdens een trainingssessie in aanloop naar zijn eerste wedstrijd op Roland Garros. Beeld afp

Evenals Agassi haalde Djokovic in Parijs de laatste, ontbrekende hoofdprijs binnen, waarna het innerlijk vuur was gedoofd. Jarenlang had hij onder een moordende druk gestaan, vertelde Djokovic. 'Als kind droomde ik al van Roland Garros. Daarna heb ik een moeilijke periode gekend. We zijn als tennisprofs gewend om snel een nieuwe bladzijde op te slaan. Er is altijd weer een nieuw toernooi. Bij mij duurde het veel langer, ik herkende mezelf niet meer. Er moest iets veranderen om een nieuwe vibe te creëren.'

Djokovic had zijn ziel achtergelaten op Roland Garros, werd door Andy Murray van de eerste plaats op de wereldranglijst verdreven en brak vervolgens met coach Becker. Dit jaar ging het nauwelijks beter met een vlotte uitschakeling op de Australian Open, waarna Djokovic tot een radicaal besluit kwam.

Hij ontsloeg zijn gehele team met coach Vajda, fitnesstrainer Gritsch en fysiotherapeut Amanovic. 'Ze blijven een deel van mijn familie', vertelde Djokjovic. 'Maar ik ben deze maand 30 jaar geworden, ik ben toe aan een nieuw hoofdstuk in mijn leven.'

Alles meegemaakt

Wie kon hem beter motiveren dan zijn legendarische jeugdheld, die van het opkrabbelen uit een diepe put bijna zijn levenswerk had gemaakt? In 1998 viel Agassi na een pak slaag van Patrick Rafter op de US Open zelfs uit de tophonderd. Nederig meldde de voormalige nummer 1 zich op een Challenger in de Bronx in New York, waar zijn wederopstanding begon.

Een jaar later lag de destijds 31-jarige Agassi huilend van geluk als kampioen op het court central van Roland Garros. 'Andre heeft alles meegemaakt', aldus Djokovic. 'Ik waardeerde zijn eerlijkheid in zijn biografie. Je hebt de neiging te denken dat topatleten ook een topleven hebben. Andre deelde zijn fouten en zijn onzekerheid. Het maakt hem tot een groot mens.'

Met zijn echtgenote en oud-kampioene Steffi Graf vormt Agassi al twintig jaar een droompaar dat in hun woonplaats Los Angeles kansarme kinderen een nieuwe toekomst biedt. Agassi heeft bovendien zijn eigen tennisacademie, waardoor hij zijn debuut als coach reeds halverwege Roland Garros moet onderbreken. Wie naar Agassi luistert, hoort een bevlogen sportman, een filosoof, maar volgens Djokovic tevens een mentor, die 'diep in je ziel wil doordringen'.

Agassi en Novak's broer Marko Djokovic tijdens de eerste wedstrijd van zijn pupil. Beeld afp

Hun samenwerking begon met een telefoontje van Djokovic, die Agassi persoonlijk wilde bedanken voor zijn steun en warme woorden in een donkere periode. Tot Djokovic de moed vond om na Becker een tweede grootheid te vragen als coach. 'Een godsgeschenk', noemde de Serviër de samenwerking met Agassi.

Al bij de eerste training op Roland Garros manifesteerde Agassi zich als de meester, die voortdurend op de leerling insprak. Alsof Djokovic zelf geen dubbelhandige backhand meer wist te slaan. Ze praten over technische details, maar vooral over het leven zelf, aldus Djokovic. 'Agassi durft meteen diep te gaan, zo leer je elkaar het snelste kennen.'

Als speler was Agassi behalve de koning van de return een geniale tacticus, die onlangs onthulde hoe aan hij de tong van zijn rivaal Becker kon aflezen waar hij ging serveren. Zo kroop hij onder de huid van zijn tegenstanders, maar Agassi was in zijn tienertijd ook de rebel die gretig tegen de gevestigde orde aanschopte. Juist dat bonte palet van kleuren in zijn karakter maakt van Agassi een ideale gids. Al moet op Roland Garros en op Wimbledon nog blijken of het een nieuwe meesterzet van Djokovic is geweest.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden