De vier sprinters van coach Van Velde willen allemaal scoren

In olympisch Sotsji stonden drie Nederlanders op het podium van de 500 meter. Komend seizoen wordt de strijd op die afstand heviger dan ooit en dat zal vandaag al blijken op de NK afstanden. Coach Gerard van Velde begeleidt er twee schaatstalenten en twee routiniers.

Focus Kai Verbij en coach Gerard van Velde.Beeld Jiri Buller

Binnen het langebaanschaatsen gold Nederland als het land dat bij uitstek schitterde op de langere afstanden en de allroundtoernooien. Die tijd is voorbij sinds Michel Mulder, Jan Smeekens en Ronald Mulder tijdens de Winterspelen van Sotsji alle medailles opeisten op de 500 meter.

Smeekens zette de nieuwe reputatie van Nederland Sprintland extra kracht bij door vorige winter als eerste Nederlander wereldkampioen te worden op de kortste afstand. Komend seizoen wordt de strijd op de 500 meter heviger dan ooit. Het begint dit weekend al tijdens de NK afstanden, een voorproefje voor het olympisch kwalificatietoernooi (OKT).

Daar kunnen de Nederlandse schaatsers eind december hun ticket naar de Spelen van Pyeongchang verdienen. Niet alleen Smeekens zal een van de drie plaatsen willen opeisen, maar ook de Plantina-ploeg van coach Gerard van Velde. In die ploeg hebben vier sprinters het niveau voor een plek in de olympische equipe.

Oud-sprinter Van Velde begeleidt twee jonge talenten, Kai Verbij en Dai Dai Ntab, en twee routiniers: Michel en Ronald Mulder. De hele zomer zijn ze samen opgetrokken. Maar als vanmiddag het startschot op de 500 meter klinkt, zullen ze elkaar geen honderdste van een seconde gunnen. Vier mannen uit dezelfde ploeg en allemaal willen ze scoren.

Kai Verbij: 'Dit jaar meer verliezers'

Van alle sprinters in de Plantina-ploeg is Verbij het compleetst. Hij werd afgelopen winter Europees en wereldkampioen sprint. Op de 1.000 meter was hij de enige die Kjeld Nuis wist te verslaan. De kilometer is ook zijn beste onderdeel, maar zijn 500 meter is zo sterk dat hij de specialisten angst inboezemt. In 2016 werd Verbij Nederlands kampioen.

Net als zijn ploeggenoten merkt hij hoe de Spelen hun schaduw vooruitwierpen op de zomer. 'Iedere schaatser leeft in een cyclus van vier jaar. We staan in de zomer allemaal net wat scherper op de training. Niemand wil zichzelf iets kunnen verwijten.'

De half Nederlandse, half Japanse sprinter denkt permanent aan de Winterspelen. 'Het geeft extra spanning.' Die voelt hij niet alleen dit weekend, eind december bij het OKT of - als hij zich plaatst - op de Spelen. Hij merkt het bij elke wedstrijd, hoe klein ook. 'Alles voelt al anders. Je wil geen fouten maken. Je wil de bevestiging dat het goed gaat.'

Kai Verbij

Leeftijd 23 jaar

Geboren Leiderdorp

Persoonlijk record 500 meter 34,25 (Calgary)

Palmares

- Wereldkampioen sprint 2017

- Europees kampioen sprint 2017

- Nederlands kampioen 1.000 meter 2017

- Nederlands kampioen sprint 2016

- Nederlands kampioen 500 meter 2016.

Dat is waar het dit weekend in Thialf ook om gaat. Op weg naar het kwalificatietoernooi hoopt Verbij het vertrouwen te vinden dat hij zijn belagers op weg naar de Olympus kan afschudden. En dat zijn er flink wat. Verbij somt zo zes namen op. Jan Smeekens en Hein Otterspeer van Lotto-Jumbo en zijn ploeggenoten natuurlijk. 'Vorig jaar had ik Michel niet eens genoemd, maar dit jaar hoort hij er weer bij. Hij is tenslotte een Mulder. Die kunnen altijd wat extra met het mes op de keel.'

Dat hij zelf het hoofd ook koel kan houden, liet hij zien op het WK sprint. 'Lotto-Jumbo had alles gewonnen op de WK afstanden. Ik wilde echt niet dat Kjeld Nuis die sprinttitel ook zou winnen. Daardoor stond ik gefocust op het ijs en heb ik laten zien dat ik onder spanning kan presteren.'

Of het genoeg is, dat moet blijken. Verbij weet dat winnen en verliezen deze winter akelig dicht bij elkaar liggen. 'Ik denk dat er meer verliezers zijn dan winnaars, dit jaar.'

Michel Mulder: 'Het wordt dringen'

Hij is uit de as herrezen. Het klinkt misschien wat overdreven, maar dat Michel Mulder deze maand in het Zuid-Duitse Inzell een 34'er reed op de 500 meter kwam als een verrassing. De olympisch kampioen van 2014 was na de Spelen van Sotsji ver weg gezakt. De afgelopen twee seizoenen plaatste hij zich niet eens voor de wereldbekerwedstrijden. Nu wordt Michel Mulder weer tot de kanshebbers op de 500-metertitel gerekend en zou hij zijn olympische titel kunnen verdedigen.

Zelf wil de 31-jarige Michel Mulder er nog niet aan. Hij is bij de NK afstanden vooral bezig met kwalificatie voor de wereldbekerwedstrijden. 'In mijn achterhoofd denk ik heus wel aan het kwalificatietoernooi, maar op basis waarvan moet ik me daar nu al echt druk over maken?'

Een enkele race is onvoldoende om al te veel zelfvertrouwen aan te ontlenen, vindt hij. 'Ik denk dat ik de wereldbekerwedstrijden nodig heb om weer echt de Michel te worden die mee kan doen om de prijzen.'

De jaren Ronald Mulder: het zal weer sneller moetenBeeld Jiri Buller

Michiel Mulder

Leeftijd 31 jaar

Geboren Zwolle

Persoonlijk record 500 meter 34,26

Palmares

- Olympisch kampioen 500 meter 2014

- Brons 1.000 meter Olympische Spelen 2014

- Wereldkampioen sprint 2014

- Nederlands kampioen sprint 2014

- Wereldkampioen sprint 2013

- Nederlands kampioen 500 meter 2013

Daarvoor moet hij meer tegenstanders te snel af zijn dan ooit te voren, alleen al binnen zijn eigen team. 'Het wordt dringen voor een plek. We weten dat we concurrenten van elkaar zijn, maar dat hoort bij het schaatsen in Nederland. Het gaat erom dat je goed kan samenwerken, tot het startschot.'

Na zijn 34'er in Inzell veranderde Mulders rol in de ploeg. Hij kon zich niet meer verschuilen achter zijn ploeggenoten. Hij moest weer net zoveel kopwerk doen als de anderen. 'We doen nooit denigrerend naar elkaar, maar we plagen elkaar wel. Ik kwam er na die wedstrijd niet mee weg om steeds maar achteraan te rijden.'

Het is voor Mulder nog een vraag of hij eind december bij het OKT het wedstrijdritme, het vertrouwen en de vorm terug heeft die hem in Sotsji goud op de 500 en brons op de 1.000 meter bezorgde. Eén voordeel hebben hij en zijn broer ten opzichte van hun jongere ploeggenoten: ze weten hoe het voelt. 'Het is een moeilijke dag waarop je probeert alles zo goed mogelijk bij elkaar te houden. Meer dan van onze leeftijd profiteren we van de wetenschap dat we het al eens hebben overleefd.'

Dai Dai Ntab: 'Iedereen rijdt hard'

Van het kwartet sprinters van Van Velde heeft Ntab de kleinste erelijst. De zoon van een Senegalese vader en Nederlandse moeder kwam vorige winter pas echt bovendrijven en dat deed hij met allure. Hij won een wereldbekerwedstrijd in Astana en vulde zijn palmares later ook nog aan met de nationale titel op de 500 meter en twee wereldbekeroverwinningen.

Ntab bewees in de aanloop naar dit seizoen dat hij serieus te nemen is. Hij zette tijdens een trainingswedstrijdje op het ijs van Thialf een tijd van 34,66 neer, een tijd waar geen andere Nederlander de afgelopen weken aan kon tippen.

Het is het effect van een olympische zomer, vermoedt hij. Iedereen lijkt een slagje harder te rijden. Hij merkt het bij zichzelf en bij zijn ploeggenoten. Ntab: 'Ik voel het aan alles dat het een olympisch jaar is, aan de spanning, het niveau. Iedereen rijdt hard. In de zomer was het soms niet leuk meer, zo hard als het ging. Je kon je niet meer onderscheiden.'

cv Dai Dai Ntab

Leeftijd 23 jaar

Geboren Oisterwijk

Persoonlijk record 500 meter 34,52 (Astana)

Palmares

Nederlands kampioen 500 meter 2017

In andere jaren had Ntab altijd wel een paar weken dat hij zich de beste van de ploeg voelde. Nu niet, want als iedereen sterk is, dan valt het niet meer op. 'Soms zou het lekker zijn om de bevestiging te hebben dat ik goed bezig was.'

Ook al ervaart Ntab de spanning van de komende wintermaanden, toch probeert hij alle wedstrijden zo normaal mogelijk te benaderen. 'In andere jaren wil je je ook voor de wereldbeker en het WK plaatsen. In dat opzicht moet je hetzelfde trucje uitvoeren. Nu zit je alleen in een bubbel waar meer druk op ligt. Ik probeer het nuchter te zien en gewoon hard te schaatsen.'

Wat helpt is dat Ntab nooit had kunnen voorzien dat hij op zijn 23ste al als een kanshebber zou worden gezien voor de nationale titel of een olympisch ticket. 'Natuurlijk dacht ik er wel over na dat ik erbij zou willen zijn, maar twee jaar geleden nog verwachtte ik dat het te vroeg zou komen. Er is in één jaar tijd veel veranderd.'

Ronald Mulder: 'Je hebt elkaar nodig'

De carrières van de tweelingbroers Mulder lopen zelden synchroon. Bijna altijd is één van de twee duidelijk beter dan de ander. Alleen tijdens de vorige Spelen kenden ze allebei een hoogtepunt. Al lag dat voor Michel met goud wat hoger dan voor Ronald, die met brons genoegen moest nemen.

Na de Spelen dreven hun prestaties weer uit elkaar. Michel zakte weg in de na-olympische roes, terwijl Ronald zijn niveau vasthield. Twee hoogtepunten volgden vorig jaar met een nieuw Nederlands record van 34,08 op de 500 meter en zijn eerste nationale titel sprint.

Sleet zit er nog niet op bij Ronald Mulder (31), zo lijkt het. Toch is het voor hem een grote uitdaging om zich opnieuw te plaatsen voor de Spelen, na Vancouver en Sotsji. De situatie op de 500 meter is wezenlijk anders dan vier jaar geleden. Toen was de strijd op de die afstand minder fel.

Ronald Mulder je hebt elkaar nodig.Beeld Jiri Buller

'Voor Sotsji hadden Jan Smeekens, Michel en ik een gat met de nummer vier. De kans dat er drie zouden gaan, was erg aannemelijk. Toch waren we gespannen en dan kun je het beste uit jezelf halen. Of je slaat dicht, dat kan ook. Gelukkig heb ik die voorbeelden niet echt.'

Het gevaar komt nu voor een groot deel uit eigen gelederen, maar dat is voor Mulder geen bezwaar. Hij heeft sterke ploeggenoten nodig. 'Als je de beste van de wereld wil worden, dan heb je elkaar nodig om tot een hoger niveau te komen.'

Uiteindelijk zal de grootste barrière naar olympisch goud niet in Nederland liggen, denkt hij. In Inzell heeft hij Pavel Koelizjnikov zien rijden en de Rus lijkt zijn niveau van twee jaar geleden teruggevonden te hebben. Hij is de topfavoriet en om hem te verslaan is stevige concurrentie in de eigen ploeg een luxe en geen beperking. 'We moeten met zijn allen die stap zetten, want met 34,9 ga je niet naar de Spelen. Daarna moet je ook willen winnen en die Rus verslaan.'

Ronald Mulder

Leeftijd 31 jaar

Geboren Zwolle

Persoonlijk record 500 meter 34,08 (Calgary), Nederlands record

Palmares

- Nederlands kampioen sprint 2017

- Brons 500 meter Olympische Spelen 2014

- Nederlands kampioen 500 meter 2011

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden