De vereenzelviging met de benen

Zes weken lang heeft Dirk Nachtergaele, de belangrijkste verzorger van de Mapeiploeg, met sprinter Tom Steels toegewerkt naar de Tour....

Van onze verslaggever

Mark van Driel

CORK

Dirk Nachtergaele is gegrepen door mannenbenen. Hij bekijkt ze uit de verte en bestudeert ze van nabij; hij kneedt en masseert ze, elke dag uren achtereen. En hij geniet van de aderen die zijn handen te voorschijn toveren op de kuiten en dijen van de vermoeide renners. Een landschap van riviertjes en eilandjes, dat wil hij zien.

Natuurlijk heeft de Vlaamse soigneur van de Mapeiploeg favoriete benen. Ze behoren toe aan Johan Museeuw, zijn wielerzoon. Twee weken geleden belde de klassiekerkoning. Of Dirk hem wilde masseren, voor het eerst sinds hij gewond raakte in Parijs-Roubaix. Vier uur heeft Nachtergaele gewerkt. Met tranen in zijn ogen. 'Zijn spieren zijn in twee maanden met 40 procent geslonken. Zo'n man, met zo'n sterk gestel. Dat doet pijn.'

In de Tour is de Vlaamse sprinter Tom Steels de lieveling van Nachtergaele. 'Hij heeft de perfecte benen voor de maat van mijn handen. Ik mag graag diep kneden. Daarvoor moet een renner geen schrik hebben. Met fijngebouwde Italianen werk ik op de handrem. Een Vlaamse Mapei-mecanicien zegt altijd: 'Wij mannen uit het Noorden hebben krachtige lijven met aders vol Trappist.' Zo is het. Je gaat je vereenzelvigen met benen.'

De 47-jarige Nachtergaele is binnen het hechte Mapei-team verantwoordelijk voor een eigen ploegje. De ervaren verzorger - hij werkte onder meer tien jaar voor de Raleigh en Panasonic-equipes van Peter Post - heeft behalve de sprinter Steels, de twee knechten Bart Leysen en Wilfried Peeters onder zijn hoede. Met zijn vieren hebben ze afgelopen weken toegewerkt naar de Tour, en vooral naar de massasprints.

De langdurige mentale en fysieke voorbereiding heeft gewerkt. Een weekend voor de Tourstart won Steels het Belgische kampioenschap. In de eerste etappe in Ierland sloeg hij opnieuw toe. Alle toppers liet hij achter zich, tot grote vreugde van Nachtergaele. 'Kippevel krijg ik ervan, oorsuizingen. Echt, het geeft zeer veel voldoening.'

Nachtergaele is dan ook allerminst rouwig om het verlies van zijn eeuwige snor, het gevolg van een weddenschap met Steels over een etappezege. Het geintje is tekenend voor de onderlinge verhoudingen, meent de Vlaamse masseur. Er hoort volgens hem een vertrouwelijke sfeer te zijn. 'Mentale begeleiding is belangrijk. Een verzorger moet kunnen zien met zijn handen.'

Nachtergaele kan de lichamen van zijn renners lezen, daarvan is hij overtuigd. De afgelopen weken is hij dagelijks ongeveer een uur met elke renner in de weer geweest. Het ritueel staat vast. Na de training of etappe wacht de douche, daarna de massage. De behandeling van de renners kent geen vaste volgorde. Steels mag de grootverdiener zijn, de masseur bepaalt wie de tafel bestijgt.

Doorgaans gaat de deur op slot bij de verzorging. Nachtergaele masseert en luistert ondertussen of beenspieren en stembanden dezelfde boodschap verspreiden. Bij tegenslag in de koers is dat vaak niet het geval.

Nachtergaele confronteert de renners echter niet met de informatie die het lichaam geeft. 'Je moet een beetje een acteur zijn in dit vak. Dat heb ik van Peter Post geleerd. Die had het vermogen om zo op een renner in te praten dat er tijdens de wedstrijd gebeurde, wat je wilde dat er zou gebeuren. Zo redeneer ik ook. Wat heeft het voor zin om een renner te zeggen dat zijn lijf niet meer verder wil. Je moet hem zien op te lappen, want iedere renner moet Parijs halen.'

Lukt dat onverhoopt niet, dan is er voor doorzetters een volgende Tour. Steels nam vorig jaar gedesillusioneerd afscheid van de grootste etappekoers. Hij werd uit de wedstrijd genomen nadat hij in de sprint van de zesde etappe een bidon naar zijn Franse concurrent Frederic Moncassin wierp. Zijn Tourdebuut was plotsklaps voorbij.

Nachtergaele: 'Ik heb hem anderhalf uur gemasseerd. Hij was een hoopje ellende.'

De revanche van Steels had wat Nachtergaele betreft niet beter kunnen zijn. Met winst in de eerste Ierse etappe, en een sprintzege voor Mapei-renner Svorada, lijkt het glansrijke voorseizoen van de Belgisch/Italiaanse ploeg een onverwacht vervolg te krijgen.

De twintigste Tour van Nachtergaele lijkt op een feestje uit te draaien. Maar Steels mag niet op zijn lauweren gaan rusten: 'Blijlevens is de beste sprinter van het Noorden, Minali van het Zuiden en Cipollini van de wereld. Maar Steels moet de beste van de Tour worden.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.