De patron van Napoli is een Belg met Nederlandse roots

Feyenoord ontmoet vanavond in de Champions League in Napels een oude bekende, Dries Mertens. Een kleine Belg met Nederlandse wortels die in de Italiaanse stad al bijna net zo vereerd wordt als die andere kleine held, Diego Maradona. Iedereen is vol lof over het tweebenig fenomeen van behendigheid.

Beeld ap

Hij draagt de initialen van Diego Maradona, in Napels nota bene, en het rugnummer van Johan Cruijff, 14. Dat is mooi uiterlijk vertoon, want verder is de Belg vooral Drieske, zoals menigeen hem noemt. Dries Mertens verrijkt het voetbal in Zuid-Italië met de mooiste staaltjes, dat wel.

Feyenoord, dinsdag in stadion San Paolo tegenstander in de Champions League, is gewaarschuwd voor de Napolitaanse aanvalsmachine, met Dries Mertens als fijnzinnig radertje. Mertens is 1,69. Hij is spits met bijna maximale bewegingsvrijheid, in het spectaculaire elftal van trainer Maurizio Sarri, de harmonica van eeuwige beweging, van positiespel en lef. Mertens, door Sarri bevorderd tot centrale aanvaller toen Arek Milik begin vorig seizoen uitviel met een zware knieblessure, is het tweebenige fenomeen van behendigheid, met een balaanname die menig tegenstander meteen afschudt.

Vital Borkelmans, voormalig assistent bij de Belgische nationale ploeg en goede bekende van de voetballer, lacht uitbundig als hij terugdenkt aan het doelpunt dat Mertens vorige week construeerde in Rome, bij Lazio. Doelman Strakosha dacht de aanval te onderbreken door de bal met het lichaam voor de doorbrekende Mertens weg te glijden, totdat die naar de zijkant liep en van buiten het strafschopgebied, vanuit de draai het net vond met een wonderbaarlijke lob. Die boogbal was de symbiose van veelzijdig talent: wendbaarheid, technisch kunnen, snelheid, overzicht, coördinatie, creativiteit en venijn. 'Dries is op de toppen van zijn ontplooiing', zegt oud-international Borkelmans. 'Hij is echt een patron bij Napoli. Hij weet precies wat hij kan.'

AGOVV

Mertens is 30 jaar inmiddels. Ook zelf is hij weleens verbaasd welk een vlucht zijn loopbaan heeft genomen. Te klein bevonden bij Anderlecht, via Gent en Aalst bij AGOVV beland, toen nog in de eerste divisie. De Volkskrant was toevallig bij AZ - AGOVV, in 2009, het seizoen van het kampioenschap van AZ met trainer Van Gaal. Mertens scoorde in Heiloo in het oefenduel drie keer (3-3). Wat deed deze speler in Apeldoorn? In het krantenarchief zat niet eens een foto om een stukje te illustreren. Hij wist ook niet waarom hij nog bij AGOVV speelde, dat hem met dank aan speciale investeerders had aangetrokken. Hij was al vrij duur voor andere clubs.

Na dat seizoen ging het snel: FC Utrecht, PSV, Napoli, de stad waar Maradona de eeuwige legende is, waar hij tot 2020 heeft getekend. Ook Maradona prees hem uitvoerig, maar Dries is gewoon Dries uit Leuven gebleven. Een intelligente, bescheiden jongen met een trots loopje, zoon van een leraar lichamelijke voeding, tevens voormalig turner, en een moeder die eveneens voetbalde. Ze is hoogleraar bewegings- en revalidatiewetenschappen. Ze geeft lezingen over onder meer bedplassen, zo vertelde Mertens eens aan Elsevier. Mertens is een sociaalvoelend familiemens, en innig bevriend met bijvoorbeeld Mihai Nesu, die als voormalig medespeler bij FC Utrecht een dwarslaesie opliep.

John van den Brom, de voormalige trainer van Mertens bij AGOVV: 'Dries is zo'n mooi ventje. In onze tijd bij AGOVV woonde hij zelfs in één huis met Nacer Chadli, de andere topspeler. De besten trekken altijd naar elkaar toe. Dan vroeg hij: 'Trainer, kunnen we vanmiddag nog een keer trainen? Anders zitten we daar maar, alleen in ons huisje.' Hij kwam ook aanzetten met zo'n balletje in een netje, waartegen voetballers schoppen voor het voetenwerk. Op een gegeven moment liepen ze daar allemaal mee. Dries inspireerde iedereen, en hij wist waarom hij het deed: voor dat ene doel, beter worden.'

Dries Mertens viert de 2-0 van FC Utrecht tegen Ajax in 2009.Beeld anp
Dries Mertens van PSV (M) heeft de 1-1 voor PSV gescoord tegn FC Utrecht. Op zijn shirt een eerbetoon aan zijn vriend Mihai Nesu, oud-speler van FC Utrecht.Beeld anp

Explosief

Beter worden, dat is hem gelukt. Elke keer dachten de critici dat de stap naar een volgende club te groot voor hem zou zijn. Elke keer vierde hij nieuw succes, zeker bij Napoli, waar hij aanvankelijk nog veel op de bank zat, maar groeide in kwaliteit en populariteit na de zware blessure van Milik, een jaar geleden. In de laatste 41 duels in de Serie A, sinds hij spits is, scoorde hij 34 keer. Zijn toegenomen status bezorgt hem ook een steeds hogere waarde voor de nationale ploeg, waar op de aanvalsposities zoveel talent voorhanden is en het altijd moeilijk kiezen is voor de bondscoach. Borkelmans: 'Hij kan spelen op rechts, links en in het centrum, en hij is enorm explosief op de eerste meters. In Italië is hij lichamelijk ook veel sterker geworden. Ik denk dat hij veertig procent meer fysiek heeft dan in zijn tijd bij PSV.'

Daarnaast is hij populair, bescheiden, en speelt hij een rol in de campagnes rond de nationale ploeg. Stefan Van Loock, voormalig verslaggever en nu persman van de Rode Duivels: 'Dries is zeer bereikbaar en toegankelijk. Hij is geliefd bij het Belgische publiek. Hij zit ook in de nieuwe campagne over de zoektocht naar pleeggezinnen. Voor sociale projecten kun je hem altijd bellen.' Zijn kleine gestalte geeft hem daarbij een natuurlijke voorsprong. Wie Mertens ziet, vat eigenlijk meteen sympathie op, nog zonder hem te hebben zien spelen.

Laat staan als hij zijn voeten laat spreken.

Strootman, Mertens en Wijnaldum op de PSV Fandag.Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden