De magere jaren zijn eindelijk voorbij

New York Yankees staat voor het eerst sinds 2003 weer in de World Series. Voor de befaamde club, met een spelersbegroting van 250 miljoen dollar, is dat ook wel tijd, vinden de fans.

Van onze correspondent Diederik van Hoogstraten

De metro laat lang op zich wachten, wat een aantal supporters van honkbalploeg New York Yankees op metrostation 86th Street niet bevalt. Straks missen ze de eerste inning in het nieuwe stadion in de Bronx, vreest een bezorgde kleuter met een Yankees-pet.

Van agressie of vandalisme is geen sprake. Mannen, vrouwen, kinderen, ouderen, gestoken in het blauw, wit en grijs van het team, doden de tijd door hun eenvoudige clublied te zingen. Let’s go Yankees galmt het over het perron. Wanneer lijn 4 eindelijk arriveert, stijgt gejuich op, alsof de wedstrijd al gewonnen is.

De zondagavond is helder en fris: perfect honkbalweer in de stad die al sinds 2003 niet meedoet aan de laatste ronden van het Amerikaanse naseizoen. Werper Andy Pettite controleert de wedstrijd tegen Los Angeles Angels. De slagmannen doen opnieuw hun werk. Het duel eindigt in 5-2, een plaats in de World Series (de finalereeks van het seizoen) is zeker.

De vrolijke spanning in New York ontlaadt zich rond middernacht in geschreeuw in de uitpuilende cafés en het getoeter van gelukkige automobilisten.

De best-of-seven reeks tegen Philadelphia Phillies begint woensdag in New York. Philadelphia won de beker vorig jaar; New York was – ondanks een salarisbegroting waaraan al heel lang geen andere club kan tippen – negen jaar geleden voor het laatst kampioen.

Met die winst in 2000 kwam een einde aan een gouden tijdperk. De Yankees verschenen sinds 1921 veertig maal in de World Series, en veroverden maar liefst 26 titels, waarvan vier tussen 1996 en 2000. Geen enkele andere club in de Amerikaanse topsport heeft zo’n staat van dienst.

De club heeft dus een legendarische status. De roem begon met Babe Ruth in het begin van de twintigste eeuw en duurde tot en met Derek Jeter, die sinds 2003 de aanvoerder is. Maar bij het aanbreken van de nieuwe eeuw ging het mis met de Yankees, en in zekere zin ook met de sport.

Tal van spelers gaven onder druk van de media en politieke commissies toe dat ze doping hadden gebruikt. Het zogeheten Mitchell-rapport uit 2007 liet er geen misverstand over bestaan: het honkbal stond bol van de steroïden. Betrouwbare controle en regulering ontbrak.

Records zoals dat van Barry Bonds voor de meeste homeruns aller tijden, waren ‘besmet’ door doping. Ouders en kinderen reageerden geschokt. Amerika’s ‘nationale tijdverdrijf’ zat in de beklaagdenbank.

Ook derdehonkman Alex Rodriguez (‘A-Rod’) en werper Andy Pettitte van New York gaven toe dat ze hadden gebruikt. De onthulling, bekentenis en smeekbede om vergiffenis van Rodriguez waren eerder dit jaar als een soapserie te volgen op de sportzenders. De razend dure sportman – met een salaris van 275 miljoen dollar voor tien jaar – viel diep. En zijn affaire met popster Madonna was ook al voorbij.

Het slechte nieuws kwam bovenop vier teleurstellende seizoenen in New York. De supporters vroegen zich af of A-Rod, een van de beste spelers ooit, het waard was. Maar in maart deed Rodriguez een bijbels klinkende voorspelling: ‘De waarheid zal je bevrijden.’

Aldus geschiedde in het naseizoen. De Dominicaanse slagman is ontketend in het tweede jaar van coach Joe Girardi. Sinds het einde van het reguliere seizoen heeft hij een ongekend slagpercentage: bijna de helft van de ballen die hij wegslaat, zijn hits of homeruns. In een ervaren, evenwichtig team (Jeter, Johnny Damon, Hideki Matsui, Mark Teixeira) schittert Rodriguez.

Toen de Yankees alles van hem verwachtten na zijn komst, faalde hij als het er toe deed. En toen niemand op veel rekende na dat dieptepunt, begon hij te presteren, en te pieken.

Maar de beste slagmannen zijn nergens zonder sterke werpers: CC Sabathia, Pettitte en de vaste ‘closer’ Mariano Rivera. Het is een All Star Team dat alleen New York zich kan veroorloven. Dit jaar bedragen de salarissen van de spelers in totaal zo’n 250 miljoen dollar. Niemand kijkt daar echter van op in New York. Met 220 miljoen aan overheidssteun is dit jaar een nieuw stadion ter waarde van 1,5 miljard dollar gebouwd, pal naast het oude.

De dopingproblemen van de sport zijn niet voorbij. In dit spannende naseizoen lijken ze alleen te zijn verdrongen. De stadions zitten weer vol, de kijkcijfers zijn hoog, de wedstrijden staan op hoog niveau.

En in de stad vol fanatieke honkbalsupporters is het verlangen naar een kampioenschap na acht magere jaren, groot. Dat bleek zondagnacht na het winnen van de American League-titel, die toegang tot de World Series betekende. Opnieuw klonk door de metrostations van lijn 4: Let’s go Yankees! En ook, voorbarig nog: We are the champions.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden