De laatste kans van een eeuwig race-talent

Na een gedwongen adempauze van een jaar verschijnt Jos Verstappen dit weekeinde in Melbourne weer aan de start in de Formule 1....

HOE HIJ het voor elkaar heeft gekregen, zal wel altijd in nevelen gehuld blijven, maar manager Huub Rothengatter is er weer in geslaagd zijn pupil Jos Verstappen een contract te bezorgen bij een Formule 1-team. Voor de zevende keer: na Benetton ('94), Simtek ('95), het later in Arrows omgedoopte Footwork-Hart ('96), Tyrrell ('97), een half seizoen Stewart ('98) en het testteam van Honda ('99) is het weer de beurt aan Arrows.

Arrows is het team dat vorig jaar samen met Minardi op de gedeelde negende plaats in het wereldkampioenschap Formule 1 eindigde, met precies een punt.

Erg mededeelzaam over de manier waarop hij het voor elkaar heeft gebokst, is Rothengatter niet. De voormalige Formule 1-coureur uit Laren (NH) heeft de stille diplomatie tot kunst verheven. Ook nu hij de schijnbaar afgeschreven Verstappen de zoveelste herkansing heeft kunnen bieden, zwijgt hij. 'Mijn critici van repliek dienen? Daar heb ik geen enkele behoefte aan', zei Rothengatter eind januari tijdens de presentatie van het Nederlandse Le Mans-team van Jan Lammers in Zandvoort. Wel liet hij, net als Verstappen zelf overigens, doorschemeren dat het kantje boord is geweest.

Als het dit jaar niet was gebeurd, was de loopbaan van Verstappen definitief voorbij geweest en had het grootste talent van de Nederlandse autosport zijn belofte nooit ingelost. Want zo mag de carrière van Jos Verstappen toch wel worden samengevat. Van de 57 keer dat hij aan de start kwam bij een Grand Prix, haalde hij 36 keer de finish niet.

In het begin van zijn carrière viel hij vaak uit door onbezonnenheid, later werd hij vooral gekweld door mechanische pech. Een keer, in 1997 in de regen op het circuit in Barcelona, ondervond hij zoveel hinder van een volle blaas dat het zijn concentratie verstoorde. Het kostte Verstappen uiteindelijk zijn vijfde plaats in de race.

Het talent van de 28-jarige Limburger staat buiten kijf. Na een goede start onder de vleugels van Frits van Amersfoort in de Formule Opel en bij het WTS-team in de Duitse Formule 3 stonden de teams voor hem in de rij.

Verstappen stond zelfs op het punt een testcontract te tekenen bij McLaren, toen hij begin 1994 door Benetton-baas Flavio Briatore werd overgehaald om de geblesseerde teamgenoot van Michael Schumacher, de Fin J.J. Lehto, te vervangen. Dat was een beslissing waaraan hij later met spijt heeft teruggedacht. Hoewel hij twee keer derde werd, liet Schumacher hem alle kanten van de baan zien.

Verstappen had moeite met de nerveuze Formule 1-auto van Benetton, maar niemand in het team luisterde naar hem. Zoals altijd bij Schumacher had de tweede rijder niets in te brengen. De laatste twee races werd Verstappen met het oog op de constructeurstitel zelfs vervangen door de meer ervaren Johnny Herbert, maar ook die bleek niet opgewassen tegen de Benetton.

Sindsdien heeft Verstappen het moeten doen met teams in geldnood. Simtek ging na vijf races failliet, Arrows werd overgenomen door Tom Walkinshaw, die Verstappen verving door een betalende coureur. Tyrrell werd na een goed seizoen van Verstappen ook verkocht, waarna hij plaats moest maken voor de dollars van Ricardo Rosset. Een jaar later mocht hij halverwege het seizoen proberen eerste rijder Rubens Barrichello partij te bieden bij Stewart, wat in een mindere tweede auto en zonder testkilometers in de benen bijna onbegonnen werk was.

De wederopstanding van Verstappen begon eigenlijk vorig jaar al met het testteam van Honda. De Japanse autofabrikant had ontwerper Harvey Postlethwaite de vrije hand gegeven om in twee jaar een Formule 1-team te formeren. Postlethwaite, die Verstappen nog kende van zijn tijd bij Tyrrell, bezorgde de Nederlander een driejarig contract met Honda. Hij zag zijn vermoeden bevestigd: Verstappen was snel, maakte geen brokken meer en voorzag de technici van buitengewoon waardevolle informatie.

Deze droom werd na een paar maanden wreed verstoord toen Postlethwaite onverwacht overleed. Honda blies het project af en Verstappen trok zich, zoals altijd als het tegenzit, terug op de kartbaan. Dat was het moment dat Rothengatter moet hebben beseft dat het nu of nooit was. Met een door de periodes bij Benetton en Stewart beschadigd imago werd het steeds moeilijker de ooit zo gehypte Verstappen nog onderdak te brengen.

In de winter werd duidelijk dat Verstappen voor het seizoen 2000 nog twee mogelijkheden had: Williams, dat zich van de tegenvallende Italiaan Alexander Zanardi wilde ontdoen, en Arrows, waar Tom Walkinshaw weer op een rijder met de nodige miljoenen zat te wachten. Toen eenmaal bekend was dat Frank Williams voor de 20-jarige Jenson Button had gekozen, bleef er nog een optie over. Eind januari kwam het verlossende woord: Verstappen had een tweejarig contract getekend.

Volgens Rothengatter zonder sponsorgeld mee te brengen, al is dat gezien eerdere uitspraken van teameigenaar Walkinshaw niet heel waarschijnlijk. Dat kort na het tekenen van Verstappen bekend werd dat de in Amsterdam gevestigde internetbedrijven Chello (van kabelbedrijf UPC) en Lost Boys naast het Britse Orange op zullen treden als sponsors, kan geen toeval zijn.

De schattingen van insiders over het bedrag dat Verstappen meeneemt lopen uiteen tussen zeven en vijftien miljoen gulden. Niet dat dat iets uitmaakt: zijn teamgenoot, de Spanjaard Pedro de la Rosa, zou met hetzelfde bedrag worden gesteund door oliemaatschappij Repsol en dat maakt hem geen mindere coureur.

Hetzelfde geldt natuurlijk voor Verstappen. Arrows, dat dit jaar voor het eerst de beschikking heeft over de competitieve motoren van Mecachrome, zou met deze twee coureurs wel eens de verrassing van het seizoen kunnen worden. Begin februari brak Verstappen zelfs het ronderecord in Barcelona, al heerst er twijfel of die tijd wel met een legale auto tot stand is gekomen.

Het kan ook bedoeld zijn om de sponsors over de streep te trekken. Volgens manager Huub Rothengatter zullen buitenstaanders nooit begrijpen hoe het spel van loven en bieden in de Formule 1 in zijn werk gaat. Zo lang hij zijn mond houdt, zal dat ook wel zo blijven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden