De Koreaanse tv heeft skiër Steffan Winkelhorst ontdekt

Maar in Pyeongchang is hij nog niet

Een Nederlandse skiër met olympisch ambities staat voor een zware route langs buitenlandse trainingskampen en goedkope hotelletjes. En al heeft de Koreaanse tv Steffan Winkelhorst ontdekt, in Pyeongchang is hij nog niet.

Steffan Winkelhorst Foto Gerrit-jan Ek

De Koreaanse televisie is op olympische tournee in Nederland. In skihal Snowworld te Landgraaf vindt de uitgebreide crew de enige Nederlander die in februari in Pyeongchang mogelijk de ski's aanklikt: Steffan Winkelhorst uit Haaksbergen. Hij moet zondagmiddag na het behalen van zijn nationale titel op de slalom (indoor) onmiddellijk voor de camera van de publieke zender CJ verschijnen.

Dat Nederland schaatsers heeft en vele kunstijsbanen is de Koreaanse interviewer bekend. Maar een man die behendig langs de palen danst in een hal vol sneeuw, is de moeite van een reportage waard. Winkelhorst fluit tussen de tanden als hij de tv-camera ziet. 'Alleen die body is al 30 duizend euro waard', schat hij, kennelijk met verstand van zaken.

Dertig mille

Voor hem is dertig mille de kostprijs van een compleet skiseizoen. Winkelhorst en zijn teamgenoot Maarten Meiners kennen de financiële last van een winter in de bergen. Meiners over de cheque van 550 euro die Winkelhorst zondag voor zijn nationale titel in ontvangst neemt: 'Kunnen we mooi de benzine van betalen.'

De twee zijn onafscheidelijk. Ze delen een hotelkamer, de auto en het lidmaatschap van Ski Racing Nederland, een professioneel team met de trainers Bastiaan Huikeshoven en Niels van der Riet. Het bondsteam van de Ski Vereniging bestaat niet meer. Te weinig talent, zegt topsportcoördinator Bart Krijnen.

'We zijn de enigen die van de twintig junioren uit 2008 zijn overgebleven. Topsport hebben we geleerd in het internaat in Oostenrijk. Het sportpension in Piesendorf bestaat niet meer. Je kunt je afvragen hoe talent er nu moet komen', zeggen de twee in koor.

Geen plezier meer

Winkelhorst ( 25) kent de zware weg die de Nederlandse skiër moet afleggen om op de top van de denkbeeldige berg te belanden. Vier jaar geleden debuteerde hij op de WK in Schladming, in de Dachsteiner Alpen. De winter erna blesseerde hij een knie. Toen hij het seizoen daarna aansloot bij de Duitse ploeg - er werd een plaats voor hem ingekocht - ging het mis. De Duitse trainers wilden hem technisch anders laten skiën. 'We hadden een verschil van mening. Het was de hele tijd ruzie. Je moet het juist eens zijn. Ik raakte mijn plezier kwijt. Ik stopte.'

Maar stoppen ('ik dacht dat het definitief was') bleek pauzeren. Meiners nam hem mee voor een korte vakantie naar Innsbruck en daar bleek Winkelhorst, nota bene in een trainingswedstrijd met Duitse skiërs, nog steeds een verdraaid aardige slalomspecialist. 'Ik werd laatste, maar met minimaal verschil.'

Enorm voordeel

Hij keerde terug op wedstrijdniveau en plaatste zich voor de WK, dat in februari in het mondaine St. Moritz plaatsvond. Daar bewees Winkelhorst zijn kwaliteit. 'Ik had de 64ste startplaats en werd 29ste. Dat betekende dat ik op een vers geprepareerde piste als tweede naar beneden mocht. De topdertig gaat in omgekeerde volgorde voor de tweede, beslissende run. Vroeg starten is een enorm voordeel, zeker op de slalom, waar het parkoers wordt kapotgeploegd.'

Tijdens de tweede run op de WK maakte hij in het eerste deel een ernstige fout. 'Maar in de tweede sectie, toen ik weer vaart had, was ik zelfs sneller dan de uiteindelijke wereldkampioen, Marcel Hirscher. Die moest als dertigste van start. Daaraan kun je het enorme nadeel zien dat kleeft aan een hoog startnummer', aldus Winkelhorst.

Steffan Winkelhorst in februari Foto afp

De Nederlander

De WK-race voedde zijn zelfvertrouwen, ook al werd hij maar 42ste. Deze zomer ging hij met Meiners en trainer Huikeshoven naar Nieuw-Zeeland, waar het in augustus hartje winter is. Hij won punten voor de wereldranglijst door tweemaal een slalomrun als eerste te beëindigen. 'Toen had ik zelf het probleem van een laat startnummer.' Hij versloeg achttien mannen uit het wereldbekercircuit, onder wie een vicewereldkampioen.

De Nederlander ('ja, wij zijn buitenbeentjes voor al die lieden uit berglanden') steeg op de ranking van plaats 211 voor de WK, naar 97 nu. 'Ik word nog altijd beter. Ik ben nu beter dan ik begin dit jaar in St. Moritz was. Het is met zo'n techniek dat je tijden aan het inslijpen bent en opeens heb je het echt door. Dan kun je dat gevoel op commando oproepen. Alles gaat gemakkelijker. Je maakt direct een sprong op de wereldranglijst.'

Eis Nocnsf

Als Winkelhorst in Nieuw-Zeeland echt had toegeslagen 'dan was ik nu 31ste geweest op de ranking'. Zondag begint in Finland de jacht op de olympische kwalificatie. 'De slalom is het enige onderdeel waarop ik een reële kans heb Pyeongchang te halen.' Hij moet van Nocnsf tweemaal in de top-16 van een wereldbeker eindigen of eenmaal top-8. In een representatief veld, hoort daarbij gezegd te worden, want men is streng.

In de winter van 2012-2013 haalde Marvin van Heek in Val Gardena ogenschijnlijk een olympische nominatie dankzij een 8ste plaats, maar Nocnsf-chef Maurits Hendriks weigerde de wedstrijd mee te tellen, omdat de weersomstandigheden wijzigden ten voordele van late starters. Winkelhorst is er, namens zijn collega, nog altijd boos om.

'Het voordeel van Van Heek was niet meer dan dat hij de laatste drie palen kon zien, omdat de wolk verschoof. Altijd heb je nadeel als late starter. Nu had hij daar een keer geen nadeel van. Ik hoop dat ze bij Nocnsf zo'n prestatie nu wel begrijpen. Dat het heel knap is om je naar voren te skiën met een dergelijk startnadeel.'

De winterspelen van 2018 zijn toegewezen aan Pyeongchang. Foto epa