De 'Black Mamba' slaat nog een laatste keer toe

Het is woensdagavond, even na 22:00 uur in Los Angeles wanneer Kobe Bean Bryant voor het laatst zijn paarsgouden tenue aantrekt en het Staples Center in Los Angeles betreedt als speler van de Lakers. Na twintig jaar komt er een einde aan het tijdperk van de 'Black Mamba'.

Fans reiken uit naar Kobe Bryant na zijn laatste wedstrijd.Beeld ap

Collega-Lakers-legende Earvin 'Magic' Johnson spreekt voor de wedstrijd tegen Utah Jazz het publiek toe: 'Kobe speelde met blessures, hij speelde gewond, en we kregen er vijf kampioenschappen voor terug. De afgelopen twintig jaar is hij de beroemdste man in de stad geweest. Hij is een sporticoon, de beste speler die ooit in het paars en goud heeft gespeeld.'

Andere sterren prijzen hem in een videoboodschap: 'Het is ongelooflijk wat Kobe heeft gedaan voor deze sport, je wordt beter als je naar hem kijkt,' aldus huidig Warriors-fenomeen Stephen Curry. Acteur en Lakers-fan Jack Nicholson: 'Ik denk dat ik dan ook maar eindelijk met pensioen ga.'

Vijf op rij

De eerste punten voor de Lakers vallen pas na vier minuten en 58 seconden, de eerste vier schoten van Bryant missen doel, een beeld waar Lakerfans de afgelopen twee seizoen moeizaam aan gewend zijn geraakt. Na bijna negen minuten blokt Bryant een schot van Utah-forward Trevor Booker, en scoort in de andere basket zijn eerste punten. Bryant lijkt los: na het missen van zijn eerst vijf schoten, maakt hij er vervolgens vijf op rij. Het publiek scandeert zijn naam.

Na het eerste kwart staan vijftien van de negentien Lakers-punten op naam van Bryant. Sinds hij zijn pensioen aankondigde, gaat het zo. Alle ballen gaan naar hem, of de Lakers nou winnen of verliezen. Zijn teamgenoten mogen schieten wanneer Bryant niet speelt. De mogelijkheid dat hij zal missen bestaat niet: niet in de hoofden van het publiek en niet in zijn eigen hoofd. Na de eerste helft heeft hij 22 van de Lakers' 42 punten gescoord.

Artikel gaat verder onder tweet

NBA legende

'Bryant kreeg het basketballen met de paplepel ingegoten. Vader Joe Bryant is oud NBA-prof en speelde in de jaren tachtig in Italië, waar Kobe Bryant een groot deel van zijn jeugd doorbracht. In 1996 maakte hij als 17-jarig supertalent zijn debuut bij de Lakers. Het waren de jaren van de Chicago Bulls met Michael Jordan. De jonge Bryant werd al snel gedoopt tot de 'nieuwe Jordan' en groeide binnen enkele seizoenen uit tot een vaste waarde naast superster Shaquille O'Neal.' Een profiel van een van de beste basketballers ooit. (+)

Jong hart

In de rust wordt Bryant door een verslaggeefster van ESPN gevraagd hoe hij vindt dat de wedstrijd gaat. 'Ik heb geen idee, maar ik vind het ironisch dat ik mijn hele carrière heb moeten aanhoren dat ik vaker moest passen. En vanavond durven mijn teamgenoten niet te schieten en roepen ze dat ik het moet doen, zodra ik de bal in handen krijg.' Op de vraag of hij niet afgeleid raakt van alle extra aandacht rondom zijn afscheid, antwoordt Bryant: 'Zodra ik het veld opstap speel ik gewoon hetzelfde spelletje dat ik al speel sinds ik een klein kind was.'

Aan het einde van het derde kwart staat Bryant op 37 punten. Hij beweegt langzaam en zijn schoten zijn steeds vaker te kort. Er is niemand op het veld die meer zweet dan hij. Hij mag dan wel spelen met het hart van een 17-jarige, aan zijn voetenwerk is te zien dat hij de veertig nadert. Al is het alsof hij dat zelf weigert toe te geven.

Na iets meer dan drie minuten in het vierde kwart scoort Bryant zijn 39e en 40e punt. Het is voor het eerst sinds november 2014 dat hij veertig of meer punten weet te scoren en een halve minuut later raakt hij een driepunter om zijn totaal op 43 te brengen. En omdat elk record in de VS wordt vastgelegd, weten we nu dat hij recordhouder is voor de meest gescoorde punten in een afscheidswedstrijd.

Het publiek springt op de stoelen, het scanderen zwelt weer aan. Met nog zes minuten te gaan, de stand is 87-84 in voordeel van Utah, heeft Bryant 45 punten op 44 schoten. Meeverdedigen doet hij lang niet meer. Hij aast op 50 punten, maar de klok loopt langzaam terug.

Bryant in actie.Beeld afp

Legendarisch

Bryant is niet meer gewisseld sinds het einde van het eerste kwart. Met nog drie minuten te gaan pakt hij nog twee punten en is er slechts drie verwijderd van vijftig. Bryant dribbelt heen en weer en gaat op de basket af. Overtreding. Twee vrije worpen. Allebei raak. 49 punten, met nog twee minuten te gaan.

Utah mist, Bryant ontvangt de bal en snelt de vloer over alsof dit zijn eerste seizoen is. Hij gaat recht op de basket af en maakt een schitterend schot over een verdediger heen: 51 punten. Het is niet genoeg. Zijn teamgenoten passen hem iedere keer direct de bal, Kobe vindt nog maar eens de bodem van het net: 53 punten met nog een minuut te gaan. De Lakers staan vier punten achter, maar Utah lijkt geïntimideerd door Bryants opleving. De arena explodeert wanneer hij achter de driepuntlijn stopt en zijn schot laat vliegen: raak. 56 punten.

Foto's van Kobe Bryant geprojecteerd op een scherm tijdens zijn laatste wedstrijd.Beeld epa

Overrompeld

Time-out Utah. 59,7 seconden op de klok. De laatste dertien punten zijn van Bryant. Utah blijft maar missen, en elke bal gaat terug naar Bryant. Hij dribbelt en schiet vanaf zo'n drie meter weer raak. De Lakers staan een punt voor, dankzij 58 punten van Bryant.

Hij speelt nu al 30 minuten achter elkaar. Utah mist weer, daar lukt nu helemaal niets meer. Weer een overtreding op Bryant, weer twee vrije worpen. Raakt hij ze allebei, dan heeft hij 60 punten. Dat lukte hem slechts vier keer in zijn carrière. De eerste valt. De tweede ook.

Utah is totaal overrompeld door deze gebeurtenis, deze legendarische vertoning, en weet niet meer te scoren. Kobe grijpt de bal uit de lucht en vindt teamgenoot Jordan Clarkson die op de andere helft staat en gemakkelijk kan dunken. De score is 96-101 in voordeel van de Lakers.

Vreugde en verdriet

Tijdens de time-out omhelst Kobe zijn teamgenoten, de coaches, de bezoekers op de eerste rang. Het publiek scandeert zijn naam, er is vreugde, er is verdriet, dikke tranen rollen over grote grijnzen. Het is afgelopen, het einde van een tijdperk. De Mamba heeft laten zien dat hij nog een laatste restje gif in zijn tanden had zitten. Een meedogenloze strijder die alles heeft gegeven tot aan de allerlaatste seconde. Niemand in de NBA scoorde dit seizoen 60 punten, en zo pakt Kobe op de valreep een laatste record. Hij kust zijn vrouw en kinderen en zegt: 'Kan je het geloven?'

Bryant spreekt het publiek voor een laatste keer toe: 'Man, ik kan niet geloven hoe snel twintig jaar voorbij zijn gevlogen. Het is gestoord, absoluut gestoord. Ik was een diehard Lakers fan toen ik opgroeide. Ik wist alles over iedere speler die hier ooit gespeeld heeft. Dank jullie wel voor alle steun al die jaren, dank jullie wel voor alle motivatie, dank jullie wel voor alle inspiratie. Ik hou van jullie. En aan mijn vrouw, en mijn dochters, dank jullie voor alle opofferingen die jullie hebben gemaakt voor mij zodat ik dit kon doen. Ik hou van jullie. Wat kan ik verder nog zeggen... Mamba out.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden