De beste van Europa worden, dat zou zo mooi zijn

Het oude, in een volkswijk gelegen Highbury-stadion past niet langer bij de ambities van Arsenal. De Londense voetbalclub wil nu eindelijk Europa veroveren....

Op Highbury waant de bezoeker zich op Wimbledon en de grasmat wordt al net zo liefdevol verzorgd als de tennisbanen aan de Church Road. Na de training voor het eerste Champions League-duel met Arsenal staart PSV-aanvoerder Phillip Cocu vol bewondering naar het groene tapijt, waarop geen oneffenheid valt te ontdekken. 'In Engeland hebben ze hetzelfde klimaat als in Nederland, waarom liggen onze velden er dan niet zo mooi bij? De grasmat van PSV kan hier niet aan tippen.'

Aan tradities geen gebrek bij Arsenal, maar het verouderde Highbury is allang niet meer het gedroomde decor voor de ambities van de Engelse topclub. Vanuit het metrostation wandel je over de Gillespie Road en de Anavell Road langs kleine huisjes, die van ellende tegen elkaar aan leunen. Vanavond zal het er traditioneel naar fish and chips ruiken, maar voor die sentimenten is geen plaats meer.

Op een steenworp afstand van Highbury zijn al de eerste contouren zichtbaar van het nieuwe stadion, dat Arsenal vanaf het seizoen 2006-2007 definitief naar de 21ste eeuw moet loodsen. Engeland ligt al aan de voeten van de club, die in de Premier League een recordaantal van 45 wedstrijden ongeslagen is. Maar Europa blijft ook voor de succesvolle manager Arséne Wenger een onneembaar bastion.

Acht keer deed PSV al mee aan de Champions League en telkens gingen de Brabanders in de voorronde onderuit, een even pijnlijk als onaantastbaar record. Alleen Glasgow Rangers komt met zes uitschakelingen in de groepsfase in de buurt van PSV. Maar ook voor het veel rijkere Arsenal, waar vedetten als Vieira, Pires, de geblesseerde Campbell en Henry gemiddeld zo'n 80 duizend.000 euro per week verdienen, dreigt de Champions League een obsessie te worden.

'Elk lichaamsdeel in mij snakt naar een hoofdrol in de Champions League', verklaarde de Franse trainer Wenger. De beste manager zonder Europa Cup wordt hij in Engeland al genoemd, en dat steekt. Nooit kwam Arsenal in het Europese elitetoernooi verder dan de kwartfinales, waarin de ploeg door Valencia (2000-2001) en vorig seizoen door stadgenoot Chelsea werd uitgeschakeld.

In de Premier League had Arsenal zich nog superieur getoond aan het Chelski van de Russische miljardair Abramovitsj en daarom deed de vroegtijdige aftocht in de Champions League zoveel pijn. Deze editie moet de ultieme doorbraak van Arsenal in Europa markeren en zelfs op 35-jarige leeftijd geldt Dennis Bergkamp nog immer als de onbetwiste regisseur van de Britse sterrenformatie.

De tijd lijkt geen vat te krijgen op de oud-Ajacied, die in vijf competitieduels alweer drie keer heeft gescoord. Of zoals de terreinknecht van Arsenal op het trainingscomplex in St. Albans het formuleerde: 'Bergkamp wordt elk jaar beter, ik ben benieuwd hoe Dennis speelt als hij 50 is.' En PSV'er Cocu, die in Oranje nog met Bergkamp speelde: 'Dennis is wat ouder, maar daarmee is hij bij Arsenal niet minder belangrijk geworden.'

Het geheim van Bergkamp is zijn passie voor het spel, meent PSV-trainer Guus Hiddink. 'Dennis straalt plezier uit en dan kan een topsporter nog lang mee. Bovendien heeft zijn lichaam nauwelijks geleden, Bergkamp beschikt nog steeds de gave om zijn genialiteit te tonen met een fluwelen pass. Hij heeft ook het geduld om op dat ene moment te wachten. Hoe je dat moet bespelen? Dat valt niet te bespelen.'

Buiten het veld valt de schuchtere Bergkamp wellicht niet op. Maar bij Arsenal is hij 'one of the chiefs', stelt Hiddink. 'Bergkamp dwingt op natuurlijke wijze respect af. Met zijn fabelachtige techniek, met zijn snelle voeten, maar ook door telkens twee stappen vooruit te denken. Dennis laat het voetbal er simpel uitzien, terwijl het dat niet is. Daardoor wordt hij vanzelf een persoonlijkheid.'

En dan beschikt 'powerhouse Arsenal', zoals Hiddink de Engelse kampioen betitelt, ook nog over topschutters als de Spanjaard Reyes en de Fransman Henry. 'Gezien Arsenals status verwacht niemand in Nederland iets van PSV', beseft Hiddink. 'Een gelijkspel zou al een stuntje zijn.' Om die aanvalsmachine te ontregelen, moeten zijn spelers als 'gedisciplineerde cowboys' voetballen.

Helaas voor PSV horen cowboys niet thuis op het statige Highbury, waar de beste ploeg van Engeland zich ook als de sterkste van Europa wil manifesteren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden