De beste speler van Armenië is de trainer

Als speler verloor Bernard Casoni nooit van Marco van Basten. Als coach van Armenië kent de 43-jarige Fransman zijn plaats....

Van onze verslaggever Robèrt Misset

Als de 43-jarige Casoni de reserves met zijn linkerbeen van ragfijne voorzetten voorziet, weet de aanhang van Rood Wit het zeker. De beste speler van Armenië is de trainer. In de ploeg, die morgenavond in Eindhoven tegen het Nederlands elftal speelt, kan niemand tippen aan de palmares van de voormalige verdediger van onder meer Olympique Marseille. Bovendien heeft Casoni nog nooit verloren van zijn collega Marco van Basten.

Zo bijzonder als hun laatste ontmoeting zal het WK-kwalificatieduel in groep 1 tussen Nederland en Armenië niet worden. In 1993 zat Casoni op de reservebank, toen Olympique in de eerste finale van de Champions League het machtige AC Milan van Van Basten met 1-0 versloeg. 'Ik besefte uiteraard pas later dat ik getuige ben geweest van het laatste optreden van Van Basten', vertelt Casoni in Veldhoven.

Vier keer bleef hij ongeslagen in een confrontatie met de Nederlandse bondscoach. Slechts een keer stonden ze daadwerkelijk tegenover elkaar, in 1992 in Lens tijdens de vriendschappelijke interland tussen Frankrijk en Nederland, die in 1-1 eindigde.

'Het spel van Van Basten was pure magie', meent Casoni. 'Ik heb nooit zo'n verfijnde en intelligente spits gezien als Marco, hij kon werkelijk alles. Doodzonde dat hij vanwege die enkelblessure zo vroeg moest stoppen.'

En glimlachend: 'Als coach voel ik me verwant aan Van Basten. Ook ik heb enkele routiniers buiten de ploeg gelaten. Ik ben altijd een liefhebber geweest van de Hollandse school. Helaas treffen we Nederland op een slecht moment nu de ploeg zo gemakkelijk heeft gewonnen van Roemenië. Ik hoop niet dat Van Nistelrooij uitgerekend tegen ons explodeert en drie keer scoort. Met een kleine nederlaag kunnen we tevreden zijn.'

Een dag na de moeizame 2-1 zege van zijn ploeg op het nietige Andorra schetst Casoni een somber perspectief. 'Het Armeense voetbal kent een gebrekkige structuur en de competitie stelt niks voor. Bij drie clubs in Jerevan wordt op redelijk niveau gespeeld, de andere ploegen zijn ronduit zwak. Sommige internationals spelen in de Russische competitie, mijn geblesseerde aanvoerder Vardanyan zit bij het Zwitserse Servette. Maar echte topspelers heeft Armenië niet.'

Hoe anders was dat in het Sovjet-tijdperk, toen sterspeler Khoren Hovhannisyan met Ararat Jerevan niet alleen het Armeense zelfbewustzijn versterkte. In 1973 werd de toenmalige kampioen van de Sovjet-Unie na een 1-0 zege in Jerevan op Bayern München eervol uitgeschakeld door de latere winnaar van de Europa Cup 1. Het is voor Armenië een teken van hoop dat Zhora Hovhannisyan, de 17-jarige zoon van de huidige voorzitter van landskampioen Pyunik Jerevan, een vijfjarig contract tekende bij het Griekse Olympiakos.

Door de oorlog met Azerbeidzjan om de enclave Nagorno-Karabach is in Armenië immers een complete generatie verloren gegaan voor het voetbal. De nationale ploeg drijft nog op de oude garde, in afwachting van de doorbraak van de tieners uit het juniorenteam. 'Enkele jaren voor de oorlog werd Armenië al getroffen door een ernstige aardbeving, in veel opzichten moest dit land opnieuw beginnen', zegt bondscoach Casoni.

Armenië is dan ook het land van de weemoed met cultuurdragers als de befaamde Sovjet-componist Khatsjaturian en zanger Charles Aznavour. Slechts een procent van de ruim drie miljoen inwoners is actief als voetballer. 'Het geld ontbreekt om de sport in Armenië een nieuwe impuls te geven', zegt Casoni. 'Het land heeft ook onvoldoende topcoaches. Voor de nationale ploeg heb ik in Frankrijk gezocht naar voetballers van Armeense afkomst, maar ik heb ze niet kunnen vinden.'

Toch lijkt een nieuwe Youri Djorkaeff, voormalig Frans international met Armeens bloed, zich aan te dienen en Ajax kent hem al. Casoni heeft zijn hoop gevestigd op de 18-jarige Edgar Manucharyan, die eind 2004 tijdens een stage in Amsterdam indruk maakte. Het Armeense talent is hersteld van een voetblessure, die hij in een oefenwedstrijd met Ajax tegen Barcelona opliep. Sinds een week traint Manucharyan weer mee met het tweede elftal van Ajax.

Casoni: 'Er komt een veelbelovende generatie aan, waarvan Manucharyan de opvallendste exponent is. Edgar onderscheidt zich door zijn spelinzicht en een uitstekende mentaliteit. Met zijn traptechniek en zijn snelheid vind ik Manucharyan een typische Ajax-speler. Ik hoop dat hij in Amsterdam een contract verdient. Dan kan Edgar tevens een voorbeeld zijn voor de Armeense jeugd.'

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden