'De Bene-League is de toekomst van het handbal'

In het Nederlandse mannenhandbal is er geen grotere prijs dan de eindzege in de Bene-League, die dit seizoen de elfde jaargang beleeft. De zes sterkste ploegen van Nederland en de zes beste teams van België strijden van september tot maart om de hoofdprijs die geen enkel internationaal vervolg kent.

De handballers van Achilles Bocholt winnen de Bene-League. Beeld belga

Landskampioen OCI Lions uit Sittard-Geleen verloor zondag in Den Bosch de felbevochten finale (31-34) van het Belgische Achilles Bocholt. Ook bij een zege in de Final Four waren de Limburgers zonder Europees ticket gebleven. De Europese handbalfederatie (EHF) vindt het leuk, zulke samenwerkingsverbanden van kleine handballanden, maar er mag geen status aan worden ontleend.

Zondag begint voor het Limburgse Lions, fusieclub sinds 2008, daarom alweer de volgende competitie in de vorm van de nationale play-offs, met vier clubs, die eind mei over het landskampioenschap en de toegang tot Europa beslist.

'Daarom vind ik de Nederlandse competitie nog altijd belangrijker dan deze Bene-League', is de mening van recordinternational Lambert Schuurs, die tegenwoordig als assistent van hoofdcoach Mark Schmetz op de wisselbank vertoeft. Hij had het zondagmiddag druk met het tot bedaren brengen van de gemoederen. De scheidsrechters, het Belgisch-Nederlandse koppel Thomassen-Schols, werden zwaar bekritiseerd.

Nadat de teleurstelling was verwerkt, sprak coach Mark Schmetz lovend over de Bene-League die in 2007 haar geboorte kende. De zwakke ploegen zijn er uitgezeefd. De sterke teams van twee landen - Luxemburg deed ook vijf jaar mee - zijn verzekerd van serieuze wedstrijden en oplopende spanning. Tot de laatste ronde van de reguliere competitie stond de deelname van Lions aan de Final Four nog niet vast.

Schmetz, zelf ooit groot geworden in het Duitse tophandbal: 'De Bene-League is de toekomst van het handbal. Het is de grote prijs van het handbalseizoen. Het is jammer dat de Europese federatie niet meewerkt. Anders zou ik willen pleiten voor een Bene-League van zestien clubs, met misschien nog enkele Luxemburgse teams. En dan direct Europa in, met de winnaar.'

De grootste

'Ja, deze league is de grootste', sprak de verliezende aanvoerder van Lions, Ivo Steins. 'Ik speel 24 wedstrijden in de Bene-League en maximaal 8 in de Nederlandse competitie. Dus, wat denk jij dat ik belangrijker vind?'

De houding van de Limburgse handballers was tekenend. Grote mannen zaten zondag huilend op de grond na de nederlaag tegen het gewiekste Bocholt, een club van net over de grens. Er heerst, het was te zien, grote rivaliteit tussen Limburgers aan de ene en de andere zijde van de grens.

Limburg, zo moet je vaststellen, is in elk geval nog altijd de grote handbalprovincie van Nederland, al is de eerste viool bij de vrouwen allang overgenomen door het oosten (Dalfsen) en het westen (VOC). Bij de vrouwen wordt er in Nederland school gemaakt via de Handbalacademie, die vooral exporteert naar het buitenland, en via de clubopleiding van Dalfsen.

Bij de mannen probeert het Nederlands Handbal Verbond (NHV) naast de inrichting van de Bene-League nog een tweede kwaliteitsimpuls te geven met de oprichting van een handbalacademie voor jongens. Die talentenschool gaat in september op nationaal sportcentrum Papendal van start, onder leiding van Robert Nijdam.

Tegenstander

Topcoach Bert Bouwer, sinds jaar en dag Nederlands handbalman nummer één, is tegenstander. Hij werkte vorig jaar voor de latere landskampioen VOC, maar ging tussentijds weg toen zijn bestuur niet zijn mening deelde dat jonge internationals al op donderdag, in plaats van op vrijdag, beschikbaar moesten zijn voor zijn teamtraining. De Handbalacademie werkte niet mee.

Bouwer vertrok naar de mannen van Aalsmeer, die hij met zijn gedreven aanpak naar de derde plaats van de Bene-League coachte. Drie jonge spelers dachten na de zomer naar de nieuwe academie te gaan. Hij zegde ze onmiddellijk de wacht aan. Hij leidt op, met dertien à veertien trainingsuren per week. 'Die jonge gasten trainen bij ons met ervaren spelers. Dat heeft meer effect dan op Papendal allemaal jonkies bij elkaar zetten', aldus Bouwer.

Handbalcoach Bert Bouwer. Beeld Orange Pictures

De tegenstander van het tweesporenbeleid van het NHV stak zondag nog eens de loftrompet over de Bene-League, waarin iedere speler op de tenen moet lopen. Niets is een wissewasje. Elke opdracht vraagt veel van de handballers in hun uiterst fysieke sport. De wedstrijden werden dit seizoen op livestream geplaatst door fanseat.com. De sporthallen boden plaats aan meer dan 45 duizend toeschouwers. Toch pleitte Lions-coach Schmetz voor meer werving onder fans.

Hij heeft een drukke week voor de boeg, waarin hij zijn aangeslagen team weer op de benen moet zetten na een nieuwe teleurstelling. Van de vijf finales in de Bene-League verloor OCI Lions er vier. En afgelopen zomer gaf de Europese handbalfederatie het Nederlandse ticket voor de Champions League, in handen van Lions, aan een deelnemer uit een groot handballand. In Limburg knarsten de tanden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.