David kan nog winnen van Goliath op het heilige gras

Alsof ze een Bijbelse vertelling hebben bijgewoond, jubelen de Israëlische fans op baan 12 van Wimbledon dat David opnieuw van Goliath wint. Zo voelt het ook voor de 1 meter en 75 centimeter lange Dudi Sela als hij na een slopende vijfsetter (7-6, 6-7, 5-7, 7-6, 6-3) de Amerikaanse reus John Isner (2,08 meter) heeft geveld. Het is een ode aan de kleine mens, zegt Sela, lachend. 'Zelfs de meeste vrouwen in het proftennis zijn langer dan ik.'

John Isner vergroot met een hupje het lengteverschil tussen hem en de Israëliër Dudi Sela. Had de Amerikaan beter niet kunnen doen. Hij verloor. Beeld ap

De trend is onomkeerbaar in het toptennis, voor de onderdeurtjes is geen plaats meer. Rod Laver kon in 1969 ondanks zijn 1,73 meter vier grandslamtoernooien in een jaar winnen. In 1976 voerde Jimmy Connors met 1,78 meter de wereldranglijst aan, de aartsrivalen Björn Borg en John McEnroe waren 1,80 meter. Twintig jaar later was Michael Chang (1,75) de uitzondering in een toptien, waarin Richard Krajicek (1,98) de langste speler was.

In de huidige toptien met spelers van 1,85 of langer is Kei Nishikori (1,78) een anachronisme geworden. 'Kei is een magiër', zegt Sela. 'Hij is de ware ambassadeur van de kleine tennissers. Het is onwerkelijk wat hij presteert tussen die grote kerels. Natuurlijk is het een nadeel als je zo klein bent als ik. Ik heb op de tennisbaan vaak gebeden om vijf centimeter meer, liefst tien.'

Volgens coach en voormalig Davis Cupcaptain Tjerk Bogtstra is de ideale lengte voor een tennisser tussen 1,85 en 1,90 meter. 'Maar atletisch vermogen is een voorwaarde, lengte is niet zaligmakend. Een houten klaas van 2 meter pakt geen prijzen, al heeft Karlovic juist door zijn lengte die machtige service kunnen ontwikkelen.'

De 32-jarige Sela heeft de tennissport zien veranderen. 'De spelers van de nieuwe generatie zijn langer dan 1 meter en 90 centimeter. Toen ik vijftien jaar geleden in de ATP Tour kwam, was een service boven de 200 kilometer per uur uitzonderlijk. Nu lachen ze erom. Het spel is ingrijpend veranderd. Ik heb het gevoel dat ik constant omhoog moet kijken naar mijn tegenstanders.'

Sela is 5 centimeter langer dan de Argentijn Schwartzman, de kleinste speler in de tophonderd. Toch is het contrast overweldigend, als de Israëliër donderdag opkijkt naar de 33 centimeter langere Isner. 'Dat verschil is intimiderend. Isner kan met zijn lange armen zoveel hoeken maken en met zijn enorme reikwijdte het net afdekken.'

Psychologisch gevecht

Drie jaar geleden ging Sela in Colombia demonstratief op een stoel staan om Ivo Karlovic te omhelzen na zijn nederlaag. 'En nog was Ivo langer dan ik', zegt hij, lachend. Donderdag zou Isner, evenlang als Karlovic, volgens Bogtstra in het voordeel moeten zijn. 'Op gras krijgt Isner normaal gesproken veel vrije punten met zijn opslag.'

Sela maakt er echter een psychologisch gevecht van. Isner mag met bommen gooien en 45 aces slaan, Sela weet dat hij de Amerikaanse mammoettanker moet laten bewegen. Hij concentreert zich op zijn eigen opslagbeurten.

Isner is gewend aan marathons. In 2010 besliste hij een hallucinerend gevecht met Nicolas Mahut pas na drie dagen op 70-68 in de vijfde set, de langste partij ooit op Wimbledon. Zo gaan de games als Isner serveert. Ace, kick op tweede service en winner, ace, loeiharde opslag en een forehand of een stopvolley. Je wil geen tennisbal zijn als Isner serveert, hij ramt het ding telkens met snelheden van boven de 200 kilometer per uur over het net.

En wat doe je dan als kleine man? Je zorgt dat je onder de huid kruipt van de wandelende torenflat tegenover je. 'Het is mentaal zwaar om de ballen om je oren te zien vliegen. Ik moest geduldig blijven.' Sela weet dat hij met zijn fijne, eenhandige backhand de betere is in de rally. En hij ziet dat Isner, met een tape onder zijn linkerknie, nog minder beweegt dan gebruikelijk. En breekt hem zowaar twee keer. Bij een 2-1-voorsprong in sets is Isner op 5-5 in de tiebreak van de vierde set twee punten verwijderd van de zege. Op 6-5 wint de return het van de service en voelt Isner de energie uit zijn benen lopen.

Toch vervloekt Sela opnieuw zijn geringe postuur als hij na ruim vier uur voor de partij moet serveren. 'Ik dacht: het zou wel lekker zijn wanneer ik nu net als Isner twee aces kan slaan.' Sela doet het zonder ace, met een forehandpassing en bereikt voor het eerst sinds 2009 de derde ronde op Wimbledon.

De opleiding in Israël is dramatisch, aldus Sela. Toch traint hij in Tel Aviv geregeld met de nieuwe talenten. 'En wat denk je? Ze zijn allemaal boven de 1 meter 80. Ik blijf altijd de kleinste.'

Zelfs als Sela op zijn tenen gaan staan komt hij niet in de buurt Beeld ap
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden