Darts: Carnaval, vrijgezellenfeest, miljoenenbusiness

Reportage: Darts moet een wereldwijd fenomeen worden, compleet met chinese topspelers

Is het sport? Die eeuwige vraag stellen dartliefhebbers zich niet bij de WK in Alexandra Palace. Het is een gelegenheid om op te vallen. Het spel wordt ondertussen steeds serieuzer, mede door toedoen van Nederlandse spelers.

Beeld Getty Images

Voordat hij gaat zitten, laat Ben Patton de opblaaskameel om zijn heupen leeglopen. Zijn vijf vrienden doen hetzelfde. Op de lange tafel hebben de Londenaren een paar pullen evenementenbier gezet, een schril contrast met het mineraalwater op het podium. Daar treedt 's werelds beste darter, Brabander Michael van Gerwen, over een paar minuten aan tegen de Noord-Ier Daryl Gurney.

Dat duel is niet de kwartfinale waarvoor de zes dertigers zijn gekomen. 'Van Gerwen is heel goed natuurlijk', zegt Patton, 'maar we komen voor Phil Taylor. Een legende. Hij gaat straks winnen van Raymond van Barneveld.'

Alexandra Palace is tot de nok gevuld voor de dubbele Brits-Nederlandse ontmoeting, die zou eindigen in een eclatante zege voor de oranjemannen. Het Victoriaanse gebouw in Noord-Londen doet zijn faam als People's Palace eer aan tijdens het wereldkampioenschap darts. Pijltjeswerpen biedt de Engelsen de gelegenheid te doen waarin ze uitblinken.

Bezoekers gaan verkleed als paus, kerstboom, chirurg, gevangene (compleet met muur), Superman, de Hulk, Spiderman, vampier of gewoon als vrouw. Nederlanders integreren naadloos.

Darts. Voor de Britten is het een vrijgezellenfeest, voor de Nederlanders carnaval en voor het toenemend aantal Duitsers een reprise van de oktoberfeesten. Het is de Europese gedachte in de praktijk, het Eurovisiesongfestival onder de sporten.

Wat, sport? Dat is de eeuwige vraag. 'Ik zie het meer als spel, waarbij veel vaardigheid komt kijken', zegt Patton. Op de tribune piekeren de Amersfoortse gymdocenten Marijn en Matthijs over de vraag. 'Het is meer een mentale sport met al die druk', zegt Marijn. 'Ze verdienen in elk geval wel als topsporters', vult zijn vriend aan.

Beeld Getty Images
Beeld Getty Images

Professional Darts Corporation

Sport of geen sport, darts wordt met het jaar professioneler, wat de spelers kunnen aflezen aan hun bankrekeningen. Tot een jaar of tien geleden, toen het 'officiële' WK in Frimley Green werd gespeeld en de speelzaal een grote versie van de achterkamer in een kroeg was. Het prijzengeld was bescheiden en tussen het werpen door rookten spelers of namen ze een slok bier, of, in het geval van Andy 'the Viking' Fordham, een brandy. Het was een gemoedelijke wereld, waarvan wereldkampioen Taylor, die ooit keramieke toiletrolhouders maakte, in 1993 genoeg had en de Professional Darts Corporation oprichtte.

Hiermee deed hij wat Bobby Fischer voor het schaken deed en Johan Cruijff voor het voetbal. Jarenlang was hij alleenheerser, hij heeft zestien wereldtitels. Steeds meer spelers sloten zich bij de Corporation aan. Het spektakel in 'Ally Pally', dat grotendeels wordt genegeerd door een deftige krant als The Telegraph, heeft het toernooi in Frimley Green, dat volgende week begint, totaal overschaduwd.

Beeld Getty Images

Trots als een pauw, maar niet als zodanig verkleed, loopt PDC-baas Barry Hearn rond, de man die ook belangen heeft in golf, tafeltennis en poolbiljarten. 'Darts wordt steeds groter, niemand kan meer zeggen dat het slechts een Brits kroegspel is.'

Doel is er een wereldwijd fenomeen van te maken, met toernooien van Las Vegas tot Sydney, compleet met spelers uit groeimarkt China. Dewedstrijden zijn in 47 landen te zien, vanuit het gebouw waar tachtig jaar terug het eerste tv-programma werd uitgezonden. 10 procent van de toeschouwers bestaat uit Duitsers, onder wie tien Van Gerwen-dubbelgangers uit Beieren.

'We komen hier al jaren', zegt Stefan Lorentz, een verkoper van kinderzitjes, wiens haar verborgen zit onder een huidkleurige badmuts. 'We juichen voor onze landgenoot Maxi Hopp, maar Van Gerwen is onze held. Hij is sympathiek, viert zeges samen met zijn fans. Hij is een van ons.'

Beeld Getty Images

Michael Jordan van de darts

Van Gerwen is naar Alexandra Palace gekomen om zijn tweede wereldtitel te winnen. Dat moet de bekroning zijn van een jaar dat hem 25 toernooioverwinningen bracht en anderhalf miljoen euro aan prijzengeld. The New York Times noemde hem 'de Michael Jordan van de dartwereld'.

Volgens crickethistoricus Patrick Murphy is hij de erfgenaam van Taylor. 'Over Taylor schreef ik twintig jaar geleden dat hij een geweldenaar was, die iedereen wegvaagde, explosief en op de millimeter accuraat speelde, iemand met een enorme vastberadenheid. Al deze woorden gelden ook voor Mighty Mike.'

De 27-jarige Brabander uit Boxtel, die thuis geen dartbord heeft en zelden darts kijkt, is geen geen showman als Taylor, niet beschilderd met tatoeages zoals regerend wereldkampioen Gary Anderson en draagt geen hanenkam als Peter Wright. Na zijn 5-1-zege op Gurney praat hij gemoedelijk over het huis dat hij laat bouwen en relativeert hij zijn wereldfaam.

Beeld Getty Images
Beeld Getty Images

'Mensen vragen me nog steeds welke baan ik ernaast heb', lacht hij. Van Gerwen zegt in de halve finale liever tegen Taylor te spelen dan tegen Van Barneveld, omdat hij revanche wil nemen voor de nederlaag die de 56-jarige hem in de finale van 2013 had bezorgd.

Zijn wens komt niet uit. 'Barney' wint de klassieker tegen Taylor, een partij waarin de gemiddelden onder de honderd blijven. Door de professionalisering, die met zich mee brengt dat spelers het hele jaar toernooien spelen, zijn gemiddelden van boven de honderd regel geworden. Van Gerwen scoorde eerder dit jaar een record van 123.40.

Voorafgaand aan de Brits-Nederlandse ontmoetingen hadden Anderson en Dave Chisnall 33 keer een 180 geworpen (de maximale score), iets wat op Frimley Green ondenkbaar was. De 3.500 toeschouwers genieten. Patton en zijn kameraden hebben zich uitstekend vermaakt, ondanks het verlies van hun held. Maarpuf om de kamelen op te blazen hebben ze niet meer.

Beeld Getty Images
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.