Curieuze openingsdag Australian Open: slechts twee van veertien Amerikanen naar tweede ronde

Voor fans van Amerikaanse tennissers viel er tijdens de openingsdag van de Australian Open weinig te vieren.

Beeld EPA, Getty

Niet eerder was het vrouwentoernooi bij de Australian Open zo onvoorspelbaar als bij deze 50ste editie sinds de oprichting van het proftennis. In 1969 was pionier Billie Jean King de sterkste, toen het grandslamtoernooi nog in december op het gras van Kooyong werd gespeeld. Maandag nam de Amerikaanse oprichter van de WTA Tour op het hardcourt van Melbourne afscheid van negen landgenoten, als symbool van de anarchie in het vrouwentennis.

De Verenigde Staten waren het voornaamste slachtoffer op de curieuze openingsdag van de Australian Open. Slechts twee van de veertien Amerikanen bij de mannen en vrouwen haalden de tweede ronde. Bij de US Open waren de halve finales in het vrouwentoernooi nog een Amerikaans onderonsje geweest. Nu werden kampioene Sloane Stephens, de 37-jarige Venus Williams en de zieke Coco Vandeweghe al na de eerste ronde afgevoerd. Madison Keys speelde afgelopen nacht.

De winnaar van de Australian Open laat zich niet voorspellen, er zijn wel vijftien tot twintig kanshebbers. Sinds Serena Williams na haar grandslamtitel in Melbourne in 2017 met zwangerschapsverlof ging, is het vrouwentennis beroofd van al haar zekerheden. De 36-jarige Williams realiseerde zich na een demonstratiepartij in Abu Dhabi tegen Jelena Ostapenko dat een rentree te vroeg kwam, vier maanden nadat ze was bevallen van dochter Alexis.

Venus Williams sloeg slechts 22 winners en 36 onnodige fouten. Beeld epa

Vorig jaar voerden de zusjes Williams in de finale van de Australian Open nog hun befaamde 'Sister Act' op. Nu staat er voor het eerst sinds 1997 geen Williams in de tweede ronde. In 2017 was Venus Williams met twee finales nog de meest constante tennisster op de grandslamtoernooien, maandag keek ze in de Rod Laver Arena in de spiegel van haar jeugd.

Belinda Bencic bereikte al in 2016 de toptien, maar een polsblessure wierp haar ver terug. Na een operatie stond de Zwitserse vijf maanden buitenspel en koos ze bij haar comeback bewust voor een tournee langs de kleine theaters. In september vorig jaar verloor Bencic op een 25-duizend-dollartoernooi in Frankrijk nog van de Nederlandse Bibiane Schoofs, die struikelde in de derde kwalificatieronde van de Australian Open. Toen leek de wereldtop nog ver weg voor Bencic.

Maandag toonde de nummer 78 van de wereld voor het eerst geen ontzag voor Venus Williams en prompt boekte ze haar eerste overwinning (6-3, 7-5) na vier nederlagen. Met knappe returns haalde Bencic de angel uit het spel van Williams, die slechts 22 winners sloeg tegenover 36 onnodige fouten.

Sloane Stephens incasseerde maandag in Melbourne tegen de Chinese Zhang Shuai alweer haar achtste nederlaag op rij. 'Ik ben niet in paniek', zei ze. 'Geef me tijd.' Beeld getty

Bencic koppelde haar glanzende rapportcijfers (32 winners, slechts 12 afzwaaiers) aan een groot hart op de belangrijke momenten. 'Ik durfde nu voor mijn slagen te gaan', aldus Bencic. Het is de onverschrokken stijl van de jeugd, want ook de 37-jarige Francesca Schiavone werd door de zeventien jaar jongere Ostapenko overpowerd. En de pas 15-jarige Marta Kostyuk uit Oekraïne dolde de Chinese Peng Shuai.

Bij de Hopman Cup in Perth had de 20-jarige Bencic evenals vorig jaar de best denkbare mentor aan haar zijde gehad. Van Roger Federer leerde ze hoe een prof zich moet voorbereiden op een partij. Bencic: 'Roger is ontspannen in de kleedkamer, maakt grappen met iedereen. Maar zodra hij de baan op stapt, is de focus geheel gericht op zijn spel. Ik vind dat zo knap!'

36 onnodige fouten

36 onnodige fouten sloeg Venus Williams in haar partij tegen Belinda Bencic, tegenover slechts 22 winners. Bencic won met 32 winners en 12 onnodige fouten.

Depressie

Zo'n gids als Federer zou Sloane Stephens nu goed kunnen gebruiken. De 24-jarige Amerikaanse is sinds haar sensationele triomf bij de US Open compleet de weg kwijt. Stephens incasseerde maandag in Melbourne tegen de Chinese Zhang Shuai alweer haar achtste nederlaag op rij, nadat ze op 5-4 in de tweede set voor de zege serveerde. 'Ik ben niet in paniek', zei Stephens. 'Geef me tijd.'

Ze is het klassieke voorbeeld van een kampioen die zich na het toernooi van haar leven niet meer kan opladen. Richard Krajicek bekende na zijn Wimbledontitel in 1996 maandenlang in een roes te hebben geleefd. 'Alsof ik een joint had gerookt.'

Stephens lijkt met een vergelijkbare depressie te worstelen als Marion Bartoli, die na haar Wimbledontitel in 2013 besefte dat het tennisleven nooit mooier zou worden. Bartoli keert nu terug in het proftennis, alsof ze iets heeft in te halen. Stephens moet opnieuw leren genieten en beseffen dat er meer is dan een grandslamtitel, die haar turbulente jeugd rechtvaardigde.

Coco Vandeweghe was ziek en kan ook naar huis. Beeld ap

Ook Kiki Bertens versterkte de Amerikaanse uittocht met een zwaarbevochten zege op tiener Catherine Bellis, van wie ze vorig jaar op Roland Garros nog had verloren. De partij op baan 15 stond model voor de carrière van de 25-jarige Bertens, maar kende wel een goede afloop. Na een regenpauze leverde ze ondanks een inhaalrace vanaf 1-4 toch de eerste set in (6-7), mopperde geregeld in de tweede reeks en bleef uiteindelijk mentaal overeind: 6-4, 6-2.

Misschien moet Stephens een kop koffie drinken met Bertens om te horen hoe een jonge vrouw zichzelf hervindt na een topprestatie, die een nieuwe en vaak benauwende status met zich meebrengt. Bertens heeft sinds haar halve finale op Roland Garros in 2016 ook anderhalf jaar met zichzelf geworsteld. Ze vond haar tweede ronde op de Australian Open, pas de tweede keer sinds 2015, een 'schouderklopje' waard. Blij zijn met kleine stapjes is ook een kunst.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden