'Çuracao Kid': Major League superster en nu Nederlandse coach

De Nederlandse honkbalploeg, die vandaag begint aan het EK in Hoofddorp, wordt mede gecoacht door Andruw Jones. Een man die meer verdiende dan Robin van Persie en Wesley Sneijder samen. Wie is hij?

Andruw Jones, bench coach van de Nederlandse honkbalploeg.Beeld Gabriel Eisenmeier

Honkballer Andruw Jones (39) was jarenlang de best verdienende Nederlandse sporter. Zes jaar geleden kreeg hij nog zo'n 10 miljoen euro op zijn bankrekening gestort: net zoveel als Robin van Persie en Wesley Sneijder in die tijd tezamen.

Wat betreft populariteit in Nederland kwam Jones nooit in de buurt van de voetballers. Zijn successen vierde hij aan de andere kant van de Atlantische Oceaan, in de biotoop genaamd Amerikaans honkbal. Interlands voor Nederland speelde hij nauwelijks. Als honkballer in de Major League, het hoogste niveau in Amerika, telt eerst de club en daarna het land. De Curaçaoënaar was altijd ver weg voor de Nederlandse sportfan.

Nu de 39-jarige Jones sinds februari honkballer-af is, is hij dichterbij dan ooit. Vandaag zit hij als coach op de bank bij de Nederlandse honkbalploeg, die als titelfavoriet begint aan het EK in Hoofddorp.

Een jaar geleden was het al even knipperen met de ogen toen Jones op een gure herfstdag plots op een trainingsveld in Hoofddorp stond. Zijn onderarmen, in de loop van zijn carrière opgesierd met steeds meer tatoeages, oogden nog altijd gespierd. Het gezicht, onder een strakke, zwarte muts, lachte veel.

In Hoofddorp bereidde hij zich met het Nederlands honkbalteam voor op het officieuze WK, de Premier 12. De Curaçaoënaar had er plezier in weer serieus op een honkbalveld te staan. Dat stond hij toen al een jaar niet meer. Zijn contract bij zijn laatste club, de Japanse topploeg Rakuten Golden Eagles, was niet verlengd.

Beeld Gabriel Eisenmeier

'Een beetje golfen, relaxen en genieten van het leven', antwoordde hij op de vraag wat hij in het honkballoze jaar had gedaan. Dat deed hij in zijn woonplaats Atlanta, de stad waar hij als speler in het shirt van Atlanta Braves ruim een decennium uitblonk. Hij is er een beroemdheid sinds hij als speler van die club in 1996 het Amerikaanse honkbal verwonderde.

Als 19-jarige jongen uit Curaçao sloeg hij in het shirt van die club als jongste speler aller tijden een homerun in het summum van het Amerikaanse honkbal: de World Series, de finale van de Major League. Daarna regende het prijzen voor homeruns en veldspel. Hij werd vaak verkozen in teams met de beste spelers van de Major League.

Veel Braves-fans begrijpen niet dat de club nummer 25 - het nummer van Jones - niet uit de roulatie heeft gehaald als eerbetoon aan de speler. Eind vorige maand zette de club hem op de erelijst met beste spelers die ooit voor de Braves werkten.

Een gehele carrière aan de top is voor weinigen weggelegd. Dat bleek toen 'The Curaçao Kid' na ruim tien jaar de Braves verliet. Vraag het maar aan Los Angeles Dodgers-fans. Voor hen is Jones de honkballer die zich in 2008 met overgewicht meldde bij hun club, een paar maanden na het ondertekenen van een tweejarig contract ter waarde van ruim 36 miljoen dollar (32 miljoen euro).

Hij was er geen schim van de speler die hij in Atlanta was. Jones werd weggehoond uit LA. Bij andere Major Leagueclubs - Texas Rangers, Chicago White Sox en recordkampioen New York Yankees - herstelde hij nooit echt meer van die inzinking.

Daarnaast raakte hij in de VS, vooral buiten Atlanta, in opspraak vanwege het zogeheten steroïdentijdperk in het Amerikaanse honkbal. Hij testte nooit positief, maar dat weerhield een aantal honkbaljournalisten - wantrouwend geworden door de vele sterren die ze van hun sokkel zagen vallen - er niet van Jones te veroordelen zonder bewijs. Zijn razendsnelle aftakeling in combinatie met de strengere dopingcontroles in de Major League was verdacht.

Beeld Gabriel Eisenmeier

Vanwege privéproblemen duikelde Jones eind 2012 in een nog dieper dal. Hij werd gearresteerd voor huiselijk geweld en kwam vrij op borg. Het leidde tot een roemloos vertrek uit het Amerikaanse honkbal in. De laatste jaren van zijn carrière speelde hij in Japan. De tijd buiten snelkookpan Major League deed hem goed. Hij kon, verlost van de Amerikaanse bemoeizucht, weer interlands spelen.

Op de World Baseball Classic in 2013 ontlook voor het eerst de coach in Jones. Hij wierp zich op als nestor van de Nederlandse ploeg. De deur van zijn hotelkamer stond altijd open voor zijn teamgenoten, die met posters van Jones boven hun bed zijn opgegroeid. Van een gebrek aan passie of sterallures, iets dat hem in zijn laatste Major Leaguejaren weleens werd verweten, leek geen sprake meer in de herfst van zijn carrière.

Antilliaanse topspelers zoals Andrelton Simmons, Didi Gregorius en Xander Bogaerts - nu zelf Major Leaguesterren - liepen met hem weg. Hij spreekt hun taal, weet waar ze zijn opgegroeid en er is niemand die de keiharde wereld van het Amerikaanse honkbal beter kent dan Jones.

CV

cv

Andruw Rudolf Jones

Geboren: 23 april 1977 in Willemstad, Curaçao

Major Leagueclubs

Atlanta Braves (1996-2007)

Los Angeles Dodgers (2008)

Texas Rangers (2009)

Chicago White Sox (2010)

New York Yankees (2011-2012)

Major Leaguewedstrijden 2.196

Homeruns 434

Belangrijkste prestaties:

10 keer Gold Gloven Award

5 keer All Star

Meeste homeruns van het Major Leagueseizoen (51, 2005)

Japans honkbalkampioen (2013)

Eigenlijk wilde hij zijn loopbaan afsluiten in de Major League, maar de interesse bleef begin dit jaar uit. De man die in bijna 2.200 wedstrijden goed was voor 434 homeruns, sloeg steeds vaker mis. De combinatie van snelheid en atletisch vermogen, die hem als verdediger deed uitblinken met duikende vangballen, was verdwenen uit zijn lijf. Jones accepteerde de aftakeling en stopte.

In zijn turbulente honkballeven zit een constante: de liefde voor de sport. Hij benadrukte het een jaar geleden nog: 'Het is leuk iets te doen waar je goed in bent en waarvan je weet hoe je het moet spelen. Ik wil de kennis die ik heb van het leven als honkballer, als verdediger en als slagman graag delen.'

In de dug-out op het EK voegt hij de komende anderhalve week daad bij het woord. Op zijn geboorte-eiland Curaçao bouwt hij een honkbalstadion voor de jeugd. De man die met al zijn miljoenen gemakkelijk voor een anoniem luxeleven in Atlanta kon kiezen, weet twintig jaar na zijn bliksemdebuut in de VS: een leven zonder honkbal voor hem is geen leven.

Beeld Gabriel Eisenmeier

EK

De Nederlandse honkbalploeg begint als favoriet aan het EK honkbal, dat vandaag van start gaat in Hoofddorp. De ploeg verdedigt de titel die twee jaar geleden werd gewonnen. De voornaamste concurrent is Italië. De aartsrivaal wist Nederland vier jaar geleden, toen het EK ook hier werd gehouden, te verslaan. Het toernooi duurt tot 18 september.

De selectie van Nederland, die vanavond speelt tegen Groot-Brittannië, bestaat uit een mix van spelers uit de Nederlandse Hoofdklasse en honkballers uit de Amerikaanse minor leagues. De spelers uit topcompetitie Major League zijn niet vrijgegeven door hun clubs. Die mogen alleen meedoen aan de World Baseball Classic, een toernooi dat eens in de vier jaar wordt georganiseerd en waaraan ook de officiële WK-titel is gekoppeld.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden