Crystal Palace mist penalty, maar eindigt wel imposante zegereeks Manchester City: 0-0

Met een stille ambitie was Manchester City op oudjaarsdag naar een herfstig Zuid-Londen afgereisd. Winst op Crystal Palace zou een evenaring van het record van Bayern München betekenen, eveneens behaald onder Pep Guardiola: achttien zeges op rij in een van de vijf grote competities van Europa. Maar het liep geheel anders. Met passie, harde tackles en drie voortreffelijk spelende Nederlanders wist de degradatiekandidaat de voetbalmachine uit Manchester te stoppen (0-0). Sterker nog: The Eagles hadden zelfs drie punten kunnen pakken.

Aanvaller Sergio Aguero (midden) van Manchester City's en zijn team applaudisseren na de wedstrijd tegen Crystal Palace. Foto afp

Proud en South London. Zo afficheert Crystal Palace zich graag, maar van die trots was eerder dit seizoen weinig over nadat de volksclub het seizoen met zeven doelpuntloze nederlagen was begonnen. Een van die verliespartijen was een 5-0 bij Manchester City. Vorig seizoen had het in Etihad met dezelfde cijfers verloren. Manager Roy Hodgson hield rekening met een nieuwe afstraffing, zeker omdat drie van zijn verdedigers geblesseerd waren. Een doelpunt van City en de sluisdeuren gaan open, zo heeft de ervaring geleerd.

Uitblinker Fosu-Mensah

Maar dat gevreesde doelpunt bleef uit in een afgeladen Selhurst Park. De hemelsblauwe recordjagers vielen aan, maar de verdediging met de uitblinkers Timothy Fosu-Mensah en Patrick van Aanholt hield stand. Op het middenveld speelde Jaïro Riedewald, voor het eerst in de basis sinds de openingsdag, zo goed dat de plaatselijke Croydon Advertiser een speciaal stuk over de middenvelder zou schrijven. En het geluk was aan de zijde van de thuisclub. Na een half uur vloog een van richting veranderd schot van Sergio Agüero tegen de paal.

City leek te lijden aan de feestdagenblues. Ballen gleden onder voeten door en passes kwamen niet aan. Er volgden gele kaarten voor zaken als het geïrriteerd wegtrappen van bal. Palace kwam bijna op voorsprong na een komisch misverstand tussen Mangala en doelman Ederson, maar Christian Benteke miste scherpte. Publiekslieveling Wilfried Zaha strooide met schaarbewegingen, leverde taai strijd uit met Kyle Walker en versierde kort voor tijd een strafschop, die ter verhoging van het spektakel werd gemist door Luka Milivojevic.

In de daaropvolgende counter werd Kevin de Bruyne bruut getorpedeerd door Jason Puncheon, dit tot woede van Guardiola en een sentiment dat echode in de Engelse pers. Hodgson, die tijdens het oponthoud een geanimeerd gesprek voerde met de Catalaan, hield het op een cultuurverschil. Kort nadat de gewonden van het slagveld waren gedragen, beëindigde Jon Moss deze spectaculaire jaarsluiting. Voor het eerst sinds 21 augustus, toen het thuis niet verder kwam dan 1-1 tegen Ronald Koemans Everton, hadden de Citizens punten laten liggen.

Veertien punten

Manchester City staat nog steeds ver voor - nummer twee Chelsea kijkt tegen een gat van veertien punten aan - en het behalen van het vijfde kampioenschap uit de clubgeschiedenis mag geen probleem zijn. De ambitie is nu om dat ongeslagen te doen, zoals The Invincibles van Arsenal dat veertien jaar geleden deden. Crystal Palace heeft echter aangetoond dat City niet totaal ongenaakbaar is. De beminnelijke Hodgson kreeg lof door niet, zoals Newcastle enkele dagen eerder tevergeefs had gedaan, met het hele elftal voor het doel te gaan liggen.

In de komende maanden kan City geschiedenis schrijven door vier competities te winnen, iets dat bijna onmogelijk is wegens de zwaarte van de Premier League. Guardiola vreest voor de fitheid van zijn spelers, zeker na de drukke feestdagen. Zo is hij zijn spits Gabriel Jesus maanden kwijt na een ongelukkige val. Met pijn en tranen verliet de Braziliaan het veld van Selhurst Park. Voetbal rond Kerst en Nieuwjaar is mateloos populair bij de Engelse voetballiefhebbers (en televisiebazen), maar minder bij spelers en managers.

Champions League

Bovenin zal de strijd vooral gaan om kwalificatie voor de Champions League. Wie van de top zes valt af? De ware spanning zit aan de onderkant van de Premier League, waar tien ploegen in aanmerking komen voor degradatie. Het is ook de helft van de ranglijst waar de meeste Nederlanders actief zijn en bepaald niet onverdienstelijk. In de Ploeg van de Week koos The Daily Telegraph op Nieuwjaarsdag zelfs vier Nederlanders: naast Fosu-Mensah en Riedewald stonden ook Wesley Hoedt en Luciano Narsingh in het sterrenelftal.

De Southampton-voorstopper, die Virgil van Dijk moet doen vergeten, was een rots in de branding in het doelpuntloze gelijkspel bij Manchester op Old Trafford. Het leverde de Alkmaarder de titel 'Man van de Wedstrijd' op. Bij Swansea City was Narsingh, na te zijn ingevallen, de grote man door in de laatste minuut de winnende treffer te scoren tegen Watford. Hij reageerde alert op een rebound en had eerder de voorzet gegeven die leidde tot de gelijkmaker. Het was het eerste Premier League-doelpunt van de 27-jarige Amsterdammer.

Meer over