Chelsea dartelt weer over de velden aan de hand van papà Antonio

Tijdens de jongste kerstborrel van Chelsea zat het personeel klaar voor de traditionele videoboodschap van de manager. Antonio Conte vond deze gang van zaken te onpersoonlijk en was afgereisd naar Under the Bridge, het etablissement naast het stadion waar de receptionisten, schoonmakers en administratiemedewerkers zich hadden verzameld. Wat de 47-jarige Italiaan betreft is de koploper van de Premier League een grote familie. Een gelukkig familie, vooral.

Diego Costa scoort tegen West Bromwich. Met 14 goals en 5 assists is hij de effectiefste aanvaller van Europa.Beeld Chelsea FC via Getty Images

Dat familiegevoel uit zich ook op het veld. Sinds de 3-0-nederlaag bij Arsenal eind september hebben The Blues alle competitiewedstrijden gewonnen. Op bezoek bij de grote rivaal Tottenham Hotspur, dat de sterkste verdediging van de Premier League heeft, kan Chelsea vanavond de veertiende achtereenvolgende overwinning in een seizoen boeken en daarmee het record van Arsenal breken. De ploeg zou zelfs beter zijn dan The Invincibles, het Arsenal van Patrick Vieira, Thierry Henry en Dennis Bergkamp. Beter ook dan het Chelsea in het eerste tijdperk van José Mourinho.

De wederopstanding is opmerkelijk omdat de ploeg grotendeels dezelfde is gebleven na het rampzalige seizoen onder Mourinho, dat was begonnen met een bot en absurd optreden van de manager tegen de populaire clubarts Eva Carneiro. Topspelers als Diego Costa, Eden Hazard en Cesc Fabregas waren toen niet vooruit te branden, wat leidde tot degradatiegevaar, het ontslag van Mourinho, en de komst van de rustgevende tussenpaus Guus Hiddink. Supporters beschuldigen het genoemde trio - 'de ratten' - van verraad en bleven de naam van José scanderen. Nu, een jaar later, klinkt het 'Antonio, Antonio'.

Groepsgevoel

De voormalige middenvelder van Lecce en Juventus moest naast voetbalmanager ook fungeren als groepstherapeut. Zijn voornaamste doel was het smeden van een eenheid binnen een selectie die bestond uit kliekjes. Een van de manieren was het organiseren van etentjes in hippe Italiaanse restaurants. In dat opzicht lijkt hij op zijn landgenoot Claudio Ranieri, wiens succes bij Leicester City voortkwam uit een groepsgevoel, onder meer gekweekt in Italiaanse etablissementen. Een andere Chelsea-manager die dat deed was Carlo Ancelotti, over wie men nog met warmte spreekt op Stamford Bridge.

Het begin liep bepaald niet vlekkeloos voor Conte. In de openingswedstrijd werd met pijn, moeite en arbitraal geluk gewonnen van West Ham United. Nederlagen tegen Liverpool (1-2) en vooral die bij Arsenal kwamen hard aan bij Conte. Hij besloot de routinier Branislav Ivanovic uit het elftal te zetten en verder te gaan met een offensief 3-4-3-systeem. Sindsdien heeft Chelsea maar één keer verloren, voor de League Cup bij West Ham United. Bij tien van de dertien wedstrijden wist het de nul te houden. Uitschieters waren de 4-0 tegen Manchester United en de 5-0 tegen Everton.

Premier League

1. Chelsea 19 wed. 49 ptn.
2. Liverpool 19 - 43
3. Arsenal 19 - 40
4. Tottenham 19 - 39
5. Man. City 19 - 39
6. Man. United 19 - 36
7. Everton 19 - 27
8. W. Brom Alb. 19 - 26
9. Southampton 19 - 24

De eerste negen van de Premier League halverwege de competitie.

Antonio Conte.Beeld reuters

Metamorfoses

Dat de verdediging zo sterk is, heeft verbazing gewekt daar de leider David Luiz heet. De terugkeer van deze sympathieke Braziliaan, die liever aanvalt dan verdedigt, zorgde voor veel hoongelach, maar hij is de herontdekking van het seizoen. Zijn werk wordt makkelijker gemaakt door de betrouwbare doelman Thibaut Courtois achter hem en de onvermoeibare stofzuiger N'Golo Kante voor hem. Voorin speelt Eden Hazard, die vorig jaar ongevraagd een sabbatical had opgenomen, beter dan ooit. Hij is een bevrijd man. Alles wat de snelle en technisch begaafde Belg doet is briljant.

De wonderbaarlijkste metamorfose heeft Diego Costa doorgemaakt, de spits die afgelopen seizoen vooral opviel door recalcitrantie en overwoog om naar Madrid terug te keren. Dit seizoen heeft hij al veertien doelpunten gemaakt en vijf assists gegeven, waarmee hij de effectiefste aanvaller van Europa is. Hij creëert zijn doelpunten vaak zelf, zoals tegen West Bromwich toen hij nabij de zijlijn zijn tegenstander van zich afschudde om vervolgens op het doel af te gaan. Op Oudejaarsdag herhaalde hij dit tegen Bruno Martins Indi, die totaal werd overdonderd door Costa's kracht.

Zijn tevredenheid blijkt ook uit zijn opmerkelijk goede gedrag. Toen er in de topwedstrijd bij Manchester City een opstootje uitbrak was de verbazing groot dat Costa er niet bij betrokken was. Met zijn gretigheid en werklust staat hij symbool voor Conte's Chelsea. 'Hard werk' zijn de woorden die het meest klinken bij persconferenties van de beminnelijke Italiaan. De spelers jagen voortdurend op de bal, zoals mooi zichtbaar was tijdens de lastige thuiswedstrijd tegen Stoke City. Twee keer waren The Potters op gelijke hoogte gekomen, maar Chelsea bleef komen en wist uiteindelijk met 4-2 te winnen.

Wat daarbij aanstekelijk werkt is het gedrag langs de lijn van Conte. Hij staat anderhalf uur lang te gebaren, te schreeuwen en te rennen, net zoals Diego Simeone bij Atletico Madrid. Hij zweept niet alleen zijn spelers op, maar ook het publiek, waarvan zijn vrouw, broer en dochter Vittoria (compleet met blauwe sjaal) steevast deel uitmaken. De spelers lopen met hem weg. 'Het is goed voor ons om een manager te hebben die niet alleen de baas is, maar ook een persoon om mee te praten', zei Costa. 'Waar Mourinho met wisselend succes de rol van Darth Vader vertolkte, heeft het Roman Empire nu wat het nodig had: een papà.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden