Cavs en Warriors voor derde keer op rij in NBA-finale

Donderdagnacht begint de finale van de NBA, opnieuw tussen de basketbalprofs van titelhouder Cleveland Cavaliers en de Golden State Warriors uit Oakland. Wie als eerste vier wedstrijden wint in de finaleserie is kampioen.

LeBron James.Beeld anp

Als een stoomwals verpletterden Cleveland Cavaliers en Golden State Warriors in de afgelopen maanden hun tegenstanders op weg naar de seizoensfinale van topbasketbalcompetitie NBA. De teams speelden 25 wedstrijden in de play-offs. De Warriors bleven ongeslagen. Cleveland verloor er eentje. Vannacht staan de clubs voor de derde opeenvolgende keer tegenover elkaar in de finale.

Dat kwam nog nooit eerder voor in de NBA. De Amerikanen kunnen maar moeilijk wennen aan de oppermacht van de twee basketbalclubs. 'Beren in winterslaap ervaren meer spanning', schreef journalist Jerry Brewer van de Chicago Tribune over de play-offs. Basketbalcolumnisten betoogden dat de hegemonie de competitie schaadt.

Want wie kijkt er nou naar een sport waarin het elk jaar om dezelfde ploegen draait? Amerikaanse competities doen er alles aan om onvoorspelbaar te zijn. In de NBA geldt een salarisplafond van 83,7 miljoen dollar (74 miljoen euro) per team in 2017 en slecht presterende clubs mogen als eerste toptalent kiezen (draft). Toch heersen de Cavaliers en Warriors. Drie redenen voor hun succes.

Succes trekt vedetten aan

Tien jaar geleden waren de Warriors en Cavaliers de lachertjes van de NBA. Stephen Curry (29 jaar, Warriors) en LeBron James (32 jaar, Cavaliers) brachten daar verandering in. Curry hielp zijn ploeg in 2015 met zijn accurate afstandsschoten aan de eerste titel in veertig jaar. James is een van de compleetste basketballers aller tijden en bezorgde de 'Cavs' vorig seizoen de allereerste NBA-titel.

De spelers blijken magneten voor topspelers. Kevin Durant, drie jaar geleden nog de waardevolste speler in de NBA, besloot afgelopen zomer op eigen initiatief over te stappen naar de Warriors. Hij maakte daarmee een sterk team nog sterker. James lokte All-star Kevin Love naar Cleveland.

LeBron James.Beeld Getty Images

Oud-basketballer Geert Hammink is een van de zes Nederlanders die het schopten tot de NBA. Volgens hem zijn transfers op initiatief van spelers een relatief nieuw fenomeen in de competitie. 'Ze hebben tegenwoordig het gevoel dat ze niet meetellen zonder kampioensring', zegt Hammink. 'En de salarissen zijn zo veel hoger vergeleken met tien jaar geleden. Als je zes of zeven jaar in de NBA hebt gespeeld, ben je binnen. Dat creëert vrijheid om voor wat minder geld naar een sterk team te gaan.'

Of om bij een sterk team te blijven. LeBron James ondertekende eind 2015 bij zijn sponsor Nike een contract voor het leven, volgens zijn zaakwaarnemer een deal met een waarde van 'meer dan een miljard dollar'. Curry ligt tot 2024 vast bij sportmerk Under Armour. Dergelijke megacontracten maken salarissen minder belangrijk voor spelers als het gaat om hun clubkeuzen.

Het competitiesysteem

De NBA is opgedeeld in een westelijke en oostelijke competitie. De Warriors heersen al jaren in het westen. De Cavaliers in het oosten. Het vroegste moment wanneer ze elkaar kunnen treffen in de play-offs is de finale, wanneer de kampioenen van beide competities het tegen elkaar opnemen.

Amerikaanse basketbalexperts verwachten om die reden dat de clubs over een jaar weer tegenover elkaar staan. Bij andere teams is een blessure van een dragende speler voldoende om een team in elkaar te laten storten, te zien bij San Antonio Spurs en Boston Celtics - de grootste concurrenten van de Warriors en Cavaliers in hun conferenties - tijdens de play-offs. Bij de ploegen uit Cleveland en Oakland staat er dan simpelweg een andere speler op.

Het beleid van de clubs

Bij Golden State Warriors ging zeven jaar geleden het roer om. Een investeringsgroep uit het Amerikaanse technologiewalhalla Silicon Valley kocht voor 400 miljoen euro de zwalkende club. De nieuwe eigenaren verlieten spoedig de gebaande paden. Vooruitstrevende, onervaren coaches kregen de voorkeur boven de bekende namen.

Een speler als Curry - relatief klein (1 meter 91) en blessuregevoelig wegens zijn zwakke enkels - was bij iedere andere NBA-club ten onder gegaan. Bij Golden State werd hij het middelpunt van een speelstijl waarin het draaide om afstandsschoten, technisch spel en snel basketbal.

Stephen Curry.Beeld ap

Het maakte van de Warriors een wervelende machine. De club won vorig jaar een recordaantal van 73 duels in het reguliere seizoen. Met een abrupte ommezwaai begon de weg naar succes. Net als bij Cleveland Cavaliers, toen LeBron James in 2010 aankondigde na zeven titelloze jaren Cleveland te verruilen voor een sterrenteam in Miami. De leegte die James achterliet, vulde de club gedwongen op met talent. Drie jaar geleden keerde James terug in een veel beter team.

Oud-NBA'er Geert Hammink benadrukt dat de Warriors en Cavaliers ook gewoon hebben gemazzeld. De gok met Curry had verkeerd kunnen uitpakken en hij stipt aan dat Cleveland in de afgelopen vijftien jaar drie keer als eerste een talent mocht kiezen tijdens de zogeheten draft.

Een eigenzinnig beleid voeren is volgens Hammink lastig in de NBA vanwege de 'duizenden regels' waaraan de clubs zijn gebonden. 'Ieder jaar zijn er misschien vijftien topspelers beschikbaar. Het is meer geluk dan beleid als je net de juiste spelers bij elkaar krijgt.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden