Catcher Balentina daagt graag een beetje uit

Uitdagend kijkt catcher Johnny Balentina van ADO naar de honkloper van HCAW. Het tafereel duurt een paar seconden. De bal ligt ergens op de grond, hij weet niet eens precies waar....

Het is tekenend voor de superioriteit van Balentina dat hij er alleen al door zijn houding in slaagt een tegenstander de lust te ontnemen een honk op te rukken. Een kwestie van intimideren. Balentina is er een grootmeester in. Vorige week gooide hij een speler van Neptunus uit die een poging ondernam het tweede honk te stelen. Direct daarop keerde Balentina zich naar de dugout van de tegenstanders en bewoog zijn wijsvinger op en neer alsof hij wilde zeggen, niet meer doen jongens. Zoiets doet natuurlijk zeer en werkt ook wel even door.

Voor ADO, verrassende koploper in de hoofdklasse, is Balentina (28), international vanaf 1992, van buitengewoon grote waarde. Vorig jaar keerde hij onverwacht landskampioen Neptunus de rug toe. Hoofdsponsor Rob Smith had zijn zinnen gezet op de beste catcher van Europa. Voor een ongetwijfeld aantrekkelijke vergoeding en een baan bij petsponsor Suzuki Witte.

Over de reden van de opmerkelijke overstap is druk gespeculeerd. 'Misschien wil hij laten zien dat Neptunus zonder hem geen kampioen kan worden', raadt Smith. 'Onzin', reageert Balentina, 'soms neemt iemand een onverwachte beslissing. Dit jaar spelen we met hout. Als het aluminium was geweest had ik het niet geweten.' Hoe lang Balentina bij ADO blijft weet Smith niet. 'Maar het zou me niet verbazen als Neptunus hem weer terug haalt.'

Tegen HCAW, na een belabberde start acht duels op rij ongeslagen, maakte Balentina in een spannende slotfase het winnende punt. De topper werd ontsierd door warrige beslissingen van hoofdscheidsrechter Van Veen. Af en toe ontkwam je niet aan de indruk dat hij geen benul had of het slag of wijd was en zomaar wat besliste. Bij 3-3 verwerkte Pavel Budsky, de omstreden eerste honkman van HCAW, een stootslag van Saturnino zo onhandig en laks dat Balentina vanaf het eerste honk ruim op tijd het derde honk kon bereiken. 'Op het moment dat zo'n jongen nonchelant doet pak ik natuurlijk even een extra honkje mee.' En nadat Gumbs met de honken vol de bal ook nog eens het veld in joeg mocht Balentina het winnende punt maken.

Ondanks de zege was Balentina niet tevreden met de wijze waarop deze tot stand was gekomen. 'We kwamen met 2-0 voor door twee homeruns. Vanaf toen ging iedereen voor een homerun staan. Maar daar hebben wij de ploeg niet voor. Wij moeten het hebben van honkslagen en hard lopen. Pas aan het slot speelden we de pot op een manier zoals we die moesten spelen.'

Voor ADO was het de zestiende opeenvolgende zege. Alleen de openingswedstrijd van het seizoen tegen Expos ging verloren. Zelfs HCAW en Neptunus moesten er al twee keer aan geloven. Ondanks de fraaie zegereeks domineert of overheerst de ploeg niet. Eigenlijk is het vreemd dat ADO bovenaan staat. De overwinningen kwamen vaak op weinig overtuigende wijze tot stand. Tien keer moest een achterstand in de achtste innings ongedaan worden gemaakt.

De kracht van ADO schuilt vooral in de collectiviteit, meent Balentina. 'Het is belangrijk dat je als team op het veld staat en er als team tegenaan gaat.' Ook over de pitchers is hij tevreden. Al laat de communicatie met Tetsuhiro Monna te wensen over. De Japanner beheerst de Engelse taal maar matig en Balentina spreekt geen Japans. 'Ik heb af en toe het gevoel dat hij niks verstaat wat ik zeg. Of hij neemt me in de maling.'

Over de opvolging van bondscoach Leurs kan Balentina weinig zeggen. De spelers hebben besloten daarover niet individueel naar buiten te treden. Terwijl de Spelen over een paar maanden beginnen zit het nationale honkbalteam nog steeds zonder bondscoach. De Amerikaan Pat Murphy zou wel willen komen maar of aan zijn financiële verlangens tegemoet kan worden gekomen moet worden afgewacht. Hoofdsponsor Start verlaat de KNBSB, de afkoopsom voor de weggestuurde bondsdirecteur Molenaars drukt zwaar en een nieuwe hoofdsponsor is er nog niet.

Balentina heeft de Spelen naar de achtergrond verdrongen. Hij kan niet anders dan wachten op de eerste centrale training. 'Dan kunnen we gaan bouwen. We hebben de eerste stappen met Leurs gezet. Iemand anders gaat het afmaken. Tegen die tijd zie ik wel verder.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden