Cairoli opgepast: Herlings is klaar om wereldtitel 450-cc over te nemen

Voor thuis- én uitpubliek in Assen wil Jeffrey Herlings zondag tonen dat hij de beste is in de koningsklasse van de motorcross. Hij slaagt glansrijk en wint beide manches. Cairoli wordt wereldkampioen, maar Herlings komt eraan.

Jeffrey Herlings gaat soeverein aan de leiding in de tweede manche van de 450cc-races in Assen. Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant
Jeffrey Herlings gaat soeverein aan de leiding in de tweede manche van de 450cc-races in Assen.Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant

Dit is het veelzeggende moment van een mogelijk naderende machtswissel in de koningsklasse van de motorcross. Antonio Cairoli (31), achtvoudig wereldkampioen en op het TT-circuit in Assen op weg naar zijn negende titel, raast op een scherpe linkerbocht af. Dan doemt Jeffrey Herlings (22) uit Elsendorp, Noord-Brabant, naast hem op, drievoudig wereldkampioen in de MX2 (klasse tot 250cc) en dit seizoen debuterend in de MXGP (450cc). Voor hen uit hobbelt een trage figurant in de race, die op het punt staat gedubbeld te worden.

De Siciliaan kijkt opzij, er lijkt een moment van aarzeling. Ga jij eerst, of ga ik? Wie durft? Het is Herlings, natuurlijk is het Herlings - al is hij volgens zijn manager minder onbesuisd dan in zijn jongere jaren. Hij gooit zijn KTM schuin, danst op zijn stuiterende machine voor zijn ploeggenoot uit de kromming vol diepe zandsporen in. Het zal hem de winst in de eerste manche van de Grand Prix in Drenthe opleveren.

Routinier Cairoli komt in de slotfase van de race nog dichtbij. Hij rouwt niet om zijn tweede plek. Die is meer dan voldoende om met nog één wedstrijd te gaan na drie jaar weer de eindzege te grijpen. Herlings, rookie, schakelde zichzelf uit door in februari, nog voor het begin van het seizoen, in Italië ten val te komen en zijn hand te blesseren. Met een gebroken middenhandsbeentje kwam hij geregeld niet verder dan het achterveld.

Het is alsof hij zijn 450cc-motor net wat platter legt dan de concurrentie, net wat bruusker op het gas gaat. Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant
Het is alsof hij zijn 450cc-motor net wat platter legt dan de concurrentie, net wat bruusker op het gas gaat.Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant

Maar vanaf augustus is hij echt op stoom. Voor Assen won hij drie van de vier laatste wedstrijden. Alleen in Zweden viel hij in de tweede manche uit met motorproblemen en raakte de titel voor de debutant uit zicht.

Voor de jonge Brabander is deze zondag vooral een kwestie van bewijsvoering: hij wil voor thuispubliek én tifosi uit Italië de kersverse kampioen laten zien wie er eigenlijk thuishoort op de troon. In de eerste heat komt hij maar matig over het starthek, maar gestaag rukt hij op naar de koppositie. Het is alsof hij zijn 450cc-motor net wat platter legt dan de concurrentie, net wat bruusker op het gas gaat, waardoor de motor als een zelfstandig projectiel tussen de knieën vandaan lijkt te schieten - niet voor niets is zijn bijnaam The Bullet.

Hij was vooraf een beetje mopperig geweest, de smaakmaker van de motorcross. Het kunstmatig aangelegde circuit op Assen lag hem niet. Het storten van 22 duizend kuub zand - 1.200 kiepwagens - verandert het decor waar gewoonlijk wegracers acteren in een domein voor de gemotoriseerde helden van zand en modder. Het blijft nogal smal, zei hij. Dat maakt inhalen, de kunst die hij als geen ander beheerst, soms hachelijk. Hij was niet de enige coureur die klaagde. De baan is zo rul dat de motor soms onvoorspelbaar reageert, zei de Sloveen Tim Gasjer. Hij valt in de eerste manche. De Belg Clément Desalle, vorig jaar winnaar, smakt na een sprong op een vangrail voor de tribunes.

Dat er regen was voorspeld, maakte Herlings humeur er niet beter op. Hij bewaarde slechte herinneringen aan de natte editie van vorig jaar. Weliswaar won hij destijds de MX2, maar het was hem ook bijgebleven dat hij meteen vrijwel niks kon zien door de modderspatten op zijn bril, dat zijn handschoenen doorweekt raakten en de modder de koelende werking van de radiator bijna om zeep hielp.

Nog een graatje in de keel: de vergelijking dat Jeffrey Herlings de Max Verstappen van de cross is. Alle respect voor Max ('Wat hij doet is absurd, supergoed', zei Herlings voor de NOS-radio), maar hij heeft op het allerhoogste niveau pas één wedstrijd gewonnen en geen titels behaald. Zelf heeft hij er drie op zak en zondag een tweede plek in de MXGP veiliggesteld. De aandacht voor Verstappen overschaduwt volgens hem de prestaties van andere sporters.

De aandacht voor Verstappen overschaduwt volgens Herlings de prestaties van andere sporters. Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant
De aandacht voor Verstappen overschaduwt volgens Herlings de prestaties van andere sporters.Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant

Deze zondag is heel snel vergeten. De regen blijft uit, de baan is goeddeels droog en in de tweede manche rijdt Herlings superieur naar de tweede winst van de dag en balt triomfantelijk de vuist voor het juichende publiek. De baan was goed en veilig, zegt Herlings na afloop, de organisatie heeft haar best gedaan. Hij hoopt er volgend jaar terug te keren. Cairoli knokt zich naar een tweede plek, maar rijdt nooit snellere ronden dan zijn rivaal. De wereldkampioen schuift kort voor het einde onderuit en komt als zesde over de finish.

Een machtswissel? De nummer één wil er nog niet van weten. Cairoli aast desgevraagd op een tiende titel, om het record van de Belg Stefan Everts te evenaren. Jeffrey is heel snel, zegt hij, maar er zijn er meer die heel snel zijn. De nummer twee zegt dat hij blij is dat hij zich weer bij de top heeft kunnen aansluiten.

Herlings' snelle correctie op zijn eigen uitlating is illustratief voor zijn ambitie en eerzucht. 'We zijn aan de top.'

undefined

Motorcross vanuit Assen de wereld over

Er komt een vierde Grand Prix-motorcross in Assen. Hoewel nog niet zeker is dat de provincie Drenthe en de gemeente Assen opnieuw subsidie verstrekken, bij elkaar 1,5 ton, gaat de organiserende stichting MXGP Assen ervanuit dat de financiering rondkomt. Directeur Lee van Dam zei zondag dat de datum al vaststaat: 23 september 2018.

Het toeschouwersaantal stijgt gestaag. Vorig jaren waren er 30 duizend bezoekers, nu kwamen er 36 duizend, onder wie veel Italianen die getuige wilden zijn van het wereldkampioenschap van Antonio Cairoli. Van Dam wijst op de grote exposure van het evenement: de wedstrijd was tientallen landen te zien. 'Drenthe kan het best gebruiken.' Voor 2019 wordt in Assen gemikt op de komst van de Motorcross der Naties, waarin veertig landenteams, elk bestaande uit drie rijders, het tegen elkaar opnemen in drie verschillende klassen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden