Bryant groeit als aanvoerder

Al tijdens het opwarmen hing de tong van Kobe Bryant woensdagavond uit zijn mond: een teken dat het lastig wordt voor de opponent....

Het was erop of eronder voor Bryant (29), volgens veel kenners de beste speler in de Amerikaanse competitie (NBA). Zijn club, Los Angeles Lakers, moest in deze ontmoeting Boston Celtics verslaan. Boston won de eerste twee thuiswedstrijden in de best-of-seven serie, de finale van de play-offs in de NBA. En geen ploeg die in de finale met 3-0 achterop raakte, is later teruggekomen om er vier op rij te winnen.

Het was erop of eronder voor de Lakers en Bryant kon de druk aan, vanaf de eerste rij aanschouwd door Jack Nicholson, Denzel Washington, Sylvester Stallone en andere Hollywood-sterren. In een harde, niet erg mooie wedstrijd sneed hij door Bostons defensie heen. Bryant draaide en schoot, passte en dirigeerde, maakte 36 punten en bezegelde de winst: 87-81.

De vierde wedstrijd wordt vandaag gespeeld en de vijfde zondag, beide in Los Angeles. Zo nodig volgen volgende week een zesde en een zevende wedstrijd.

Gelukkig blijft de serie interessant. Op een afstraffing door Boston zat niemand te wachten. Het treffen tussen de twee beroemde clubs is immers tot vervelens toe als ‘historisch’ bestempeld. Het gaat niet alleen tussen de beste ploeg in het reguliere seizoen (Celtics) en de beste aanvalslinie (Lakers); tussen de meest waardevolle speler (Bryant) en de imposante Big Three van Boston (Paul Pierce, Kevin Garnett en Ray Allen). Maar de kenners voorspelden ook een hedendaagse versie van de titanengevechten uit de jaren zestig, zeventig en tachtig, toen het geel van de Lakers en het groen van Boston veelvuldig botsten.

De clubs koesteren sinds 1962 een rivaliteit, een Ajax - Feyenoord-gevoel dat nooit uitmondt in fysiek geweld, maar wel in venijnige spreekkoren en een obsessie voor de andere club. Nog voordat de Lakers de halve finale van San Antonio hadden gewonnen, riepen de supporters: ‘Wij willen Boston!’

De rivaliteit begon kort nadat de Lakers waren verhuisd van Minneapolis naar Los Angeles. Boston, met de grote Bill Russell, versloeg de ploeg van Jerry West, een basketbalgrootheid die Bryant als zijn voorbeeld en mentor beschouwt. Vervolgens troffen de clubs elkaar nog acht keer in de finale, voor het laatst in 1987. Lakers won alleen de laatste twee keer. In die tijd stonden Larry Bird van Boston en Magic Johnson van de Lakers tegenover elkaar: twee giganten die nu op de tribune zitten om dit tiende treffen bij te wonen.

De wederopstanding van Boston is wonderbaarlijk. De club heeft de meesterlijke Paul Pierce (30) al tien jaar in zijn gelederen, maar tot 2007 had hij een middelmatige ploeg die nooit erg ver kwam. Vorig seizoen won Boston slechts 24 wedstrijden: het slechtste resultaat in de oostelijke divisie.

Toen arriveerden de scherpschutter Ray Allen en de sterspeler Kevin Garnett in Boston. Omgeven door een getalenteerde groep voerden zij de club naar de eerste plaats van de NBA. Ego’s werden opzijgezet om samen de beker te halen; geen van de drie topspelers heeft ooit de titel gewonnen. Na moeizame series in de eerste ronden van de play-offs staan ze nu tegenover de Lakers.

Bij die club heeft Bryant gezelschap gekregen van de Spaanse center Pau Gasol. Zij vormen een natuurlijk tandem. Bryant is de afgelopen jaren volwassen geworden, als speler en als mens. Zijn problemen van vier jaar geleden, toen hij werd verdacht van verkrachting, lijken vergeven te zijn door zijn vrouw, door zijn ploeggenoten en door de fans die hem niet langer uitjouwen maar bejubelen.

Nadat hij Los Angeles een jaar geleden bijna had verlaten vanwege een ruzie over de koers en de samenstelling van het team, besloot hij toch te blijven. Gasol kwam vanuit Memphis en de Lakers werden voor het eerst een hecht team, een ‘broederschap’, aldus Bryant.

Hij blijft een acrobatische, vliegensvlugge topscorer, maar is ook gegroeid als een aanvoerder die anderen beter maakt en inspireert. Om die reden kan hij even goed worden als Michael Jordan, zei oud-speler Charles Barkley. ‘Maar dan moet hij kampioenschappen binnenhalen.’ Jordan won er zes; Bryants jacht op nummer vier is in volle gang.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden