Bottas neemt stoeltje van Rosberg over bij Formule 1-team Mercedes

Bottas is nu één van Verstappens voornaamste concurrenten

Formule 1-team Mercedes heeft vandaag de Finse coureur Valtteri Bottas gepresenteerd als de opvolger van de gestopte wereldkampioen Nico Rosberg. Daarmee weet Max Verstappen eindelijk wie één van zijn voornaamste concurrenten is als hij dit jaar strijdt om de wereldtitel in de bekendste klasse van de autosport.

Valtteri Bottas wordt de nieuwe partner van Lewis Hamilton Foto afp

De 27-jarige Bottas komt over van Williams. Hij tekent een contract voor een jaar. Meer details over zijn contract maakte Mercedes niet bekend. In het Engelse Brackley, waar Mercedes zijn thuisbasis heeft, sprak Bottas maandag teamleden van Mercedes toe. 'Ik kan niet wachten om te beginnen', zei hij. 'Er is voldoende tijd tot de eerste testdag om alles voor elkaar te krijgen.'

Met de transfer van Bottas naar Mercedes komt er een einde aan de soap die de Formule 1 anderhalve maand domineerde. Mercedes, het team dat de afgelopen drie seizoenen 52 van de 59 races won, moest begin december opeens op zoek naar de opvolger van Nico Rosberg.

Rosberg (31) werd eind november bij de seizoensafsluiter in Abu Dhabi voor het eerst in zijn loopbaan wereldkampioen. Vijf dagen na die race kondigde de Duitser tot ieders verrassing zijn pensioen aan. Voor Mercedes was het een vervelende boodschap. Volgend seizoen veranderen de auto's aanzienlijk door een aantal regelwijzigingen.

Een ongeplande coureurswissel is dan het laatste waar een team op hoopt. De zoektocht duurde voor de buitenwereld opmerkelijk lang, want al snel na het pensioen van Rosberg kwam de naam van Bottas bovendrijven. Voor de kerstdagen werd hij al gesignaleerd in Brackley, naar verluidt om zijn stoeltje te passen.

Een maand later is hij nu officieel vastgelegd, waarmee Mercedes indirect bevestigt dat het team het nog niet aandurft om één van de eigen juniorcoureurs , zoals Pascal Wehrlein of Esteban Ocon, in de topauto te zetten. Ervaren wereldkampioenen zoals Sebastian Vettel en Fernando Alonso en beide Red Bull-coureurs (Verstappen en Daniel Ricciardo) bleken al snel contractueel niet haalbaar.

Perfecte polderkandidaat

Door Bottas slechts voor een jaar vast te leggen, houdt Mercedes de optie open volgend jaar alsnog een van de coureurs te strikken die dit jaar niet beschikbaar bleken.

Bottas is de perfecte polderkandidaat voor Mercedes. Hij is een kalme coureur die niet direct rollend over straat zal gaan met zijn flamboyante teamgenoot Lewis Hamilton. Tegelijk is hij nog relatief jong, maar wel met de nodige Formule 1-ervaring. Daarnaast kent Mercedes-teambaas Toto Wolff de Fin als geen ander; hij maakt deel uit van het managementteam van de coureur.

Voor coureurs was het vrijgekomen stoeltje bij Mercedes een droomkans. Degene die op de stoel van Rosberg zou komen naast drievoudig wereldkampioen Hamilton wist één ding zeker: er lonken zeges en misschien wel wereldtitels. Want vooralsnog is er geen reden te denken dat de Mercedes-hegemonie dit jaar plots eindigt, hoe graag Max Verstappen dat ook zou willen.

Met Bottas krijgt Verstappen een Mercedes-coureur tegenover zich die niet bekendstaat om zijn spraakmakende quotes, emotionele uitspattingen of een opwindend levensverhaal. Bottas werd geboren in een stadje in het zuiden van Finland, stapte als 6-jarige in een kart, bleek getalenteerd, blonk uit in verschillende opstapklassen en schopte het tot de Formule 1.

Lewis Hamilton en Valtteri Bottas voorafgaand van de Grand Prix in Melbourne Foto reuters

Nuchtere Fin

Hij debuteerde drie jaar geleden bij Williams, een stabiele middenmoter, in de Formule 1. Sindsdien versloeg hij ieder jaar zijn teamgenoot, een belangrijke graadmeter in de Formule 1. Hij finishte vaak in de top tien en stond negen keer op het podium. Analisten roemen de intelligentie en constantheid van de nuchtere Fin.

Bottas verzamelde in zijn loopbaan 411 WK-punten. Hij is daarmee de coureur met de meeste punten op zijn naam - zonder ooit een race gewonnen te hebben. Het lijkt een kwestie van tijd voordat hij van dat record af is als Mercedes-coureur.

Bottas' missie in de Formule 1 is altijd helder geweest: hij wil de vierde Finse wereldkampioen worden en zo in de voetsporen treden van zijn idolen Keke Rosberg, Mika Häkkinen en Kimi Räikkönen. Een stoeltje afdwingen bij een topteam deed hij nooit. Ook niet toen Ferrari een jaar geleden voorzichtig met hem flirtte. Het kwam vanzelf wel op zijn pad, was zijn mening.

Maandag kreeg hij gelijk. Mercedes weekte Bottas los bij Williams met een aanbod dat niet te weigeren was. Het Duitse team levert de motoren aan de Britten. Volgens de BBC betaalt Williams 17 miljoen euro per jaar voor de Duitse aandrijving. Mogelijk is dat hele bedrag kwijtgescholden om de komst van Bottas mogelijk te maken.

De laatste oneffenheid verdween toen Williams maandag de Braziliaan Felipe Massa verleidde terug te komen op zijn Formule 1-pensioen, anderhalve maand na zijn laatste race. Daarmee heeft het team alsnog een ervaren coureur naast de 18-jarige Canadees Lance Stroll en zijn uiteindelijk alle partijen tevreden, met Bottas als de gelukkigste.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.