Bevrijde Lathouwers wint bij debuut

Onbegrensd denken behoort tot de moeilijkste taken van een topsporter. Maar het lukte Robert Lathouwers en Marcel van der Westen zaterdag bij de FBK Games....

Van onze verslaggever Mark van Driel

De 800 meterspecialist en de hordenloper lieten zich niet hinderen door hun vakkennis. Ze voelden zich niet beperkt, maar juist bevrijd. En ze behaalden prompt de mooiste overwinningen uit hun loopbaan. Ze wonnen in Hengelo voor eigen publiek hun eerste grand prix. Van der Westen plaatste zich ook voor de Olympische Spelen.

De 31-jarige hordenloper heeft moeten leren vrij te denken. De 24-jarige middenlange afstandsloper slaagt daar ogenschijnlijk instinctief in.

Lathouwers besloot pas vorig seizoen over te stappen naar de 800 meter, na jarenlang geplaagd te zijn door blessures op de 400 meter. Een proefje in Zuid-Afrika deed vermoeden dat hij aanleg had voor de dubbele afstand. Tijdens een training kwam hij in zijn eentje, met een klokje in de hand, tot 1.47,81.

Sindsdien is hij raadselachtig snel doorgegroeid. In Hengelo liep hij pas zijn derde wedstrijd in de buitenlucht. Tot zijn eigen verbazing verbeterde hij zijn persoonlijk record met een seconde tot 1.45,80. Misschien nog belangrijker: hij versloeg in de eindsprint een veld met toplopers, onder wie de Keniaanse wereldkampioen Alfred Yego.

‘Mijn doel was geen laatste te worden’, bekende Lathouwers. Van alle deelnemers had hij verreweg het langzaamste persoonlijke record. De meesten waren twee seconden sneller, of meer. Vooraf gierden de zenuwen door zijn lijf. ‘Ik voelde me goed kloten. Mijn benen wilden voor geen meter bij het inlopen. Ze waren zwaar en slap. Ik dacht: hoe moet dit straks goed komen? Ik wilde mezelf niet voor schut zetten hier, voor eigen publiek.’

Lathouwers kon slechts houvast ontlenen aan een wetmatigheid die in zijn korte carrière is ontstaan: ‘Hoe kloteriger ik me voel bij het inlopen, hoe beter het gaat bij de wedstrijd.’

Zodra het startschot klonk, liet hij alle schroom varen. Hij koos sterk positie in het veld en probeerde zijn krachten te sparen voor de eindsprint, zijn sterkste wapen. Dat lukte boven verwachting, wellicht omdat de gangmaker de eerste ronde niet het afgesproken hoge tempo aanhield. Met 200 meter te gaan, realiseerde Lathouwers zich dat hij een unieke kans kreeg. Winnen bij zijn debuut.

‘Op de laatste 200 meter ging iedereen verslappen. Ik dacht: als dit hun eindsprint is, dan heb ik nog wel wat over. Maar omdat ik zo van mezelf verbaasd stond, ging ik wel wat verkrampt lopen. Het was de verbazing van het moment, dat ik kon winnen.’

Dat Lathouwers 0,55 seconde tekort kwam voor olympische kwalificatie drukte de pret nauwelijks. Zijn trainers en hij hebben er alle vertrouwen in dat hij naar Peking zal gaan, gezien zijn fysieke mogelijkheden en zijn mentale gesteldheid.

Van der Westen wist zijn olympische debuut wel veilig te stellen. Hij zal met Gregory Sedoc, die vormbehoud toonde, uitkomen op de 110 meter horden. Hij bleef met zijn tijd, 13,46, de snelle Amerikaan Ryan Wilson en Sedoc voor en verbeterde ondanks 1.7 meter tegenwind bijna zijn persoonlijke record (13,43).

‘Of ik had gedacht dat ik ooit de FBK Games zou winnen? Nee, maar ik heb er wel van gedroomd. Ik gunde het Gregory vorig jaar, toen hij hier won, als geen ander. Maar wat was ik fucking jaloers’, zei de winnaar.

Van der Westen was na de FBK Games van vorig jaar langdurig uitgeschakeld door een achillespeesblessure. In die gedwongen rustperiode verloor hij vijf kilo aan spieren, maar zijn liefde voor hordenlopen slonk niet. Langzaam bouwde hij zijn lijf weer op.

Van der Westen had zich voorgenomen de olympische limiet niet amechtig te gaan najagen. Maar hij voelde zaterdag dat hij in vorm was. Zelfs de voorspelde harde tegenwind bracht hem niet van zijn stuk. ‘Vroeger zou de moed misschien in mijn schoenen zijn gezakt. Ik ben klaar met dat soort excuses. Stel nou dat het in Peking ook zo hard waait?’

Die geestesgesteldheid bracht hem in de vorm die hij slechts tweemaal eerder heeft ervaren: in Leiden, waar hij in 2005 zijn persoonlijke record liep, en bij de EK indoor, waar hij vorig jaar tweede werd op de 60 meter horden. ‘Dat gevoel is met geen 20.000 euro te vergelijken. Het is alsof je hard in een sportauto rijdt en de volledige controle hebt. Het is een machtig gevoel.’

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden