Benites-keurmerk garandeert topkwaliteit

Elftallen van Rafael Benitez krijgen een Benitez-keurmerk, zoals ploegen van José Mourinho een Mourinho-stempel dragen. Met Benitez, vandaag finalist in de Champions League met Liverpool, maakt weer een trainer naam die zijn nietszeggende loopbaan als speler compenseert met een bijna maniakale bezetenheid voor het trainersvak....

Clarence Seedorf, bij winst van AC Milan in Istanbul de eerste Nederlander met vier kampioenenbekers, herinnert zich als voormalig voetballer van Real Madrid hoe Benitez is: ‘Aan zijn elftallen kon je zien dat Benitez de trainer was. Hij vormde ze naar zijn ideeën.’ Een mooier compliment bestaat niet. Een trainer is een voorbijganger, maar hij hoopt zijn naam met gouden letters te laten bijschrijven in de clubhistorie. Het Ajax van Michels, het Milan van Sacchi.

Valencia was van Benitez. Twee keer kampioen en winnaar van de UEFA Cup. Centrale verdediger Hyypia: ‘Liverpool is in goede handen. De trainer analyseert tegenstanders tot in detail, wijst ons op de zwakke punten en helpt ons zijn ideeën op te nemen.’

De parallellen tussen Chelsea’s Mourinho en Benitez zijn te opvallend om te negeren, ook afgezien van het feit dat ze twee jaar op rij finalist zijn. Mourinho won in de vorige twee seizoenen de UEFA Cup en de Champions League met Porto, Benitez heeft dezelfde kans met twee verschillende clubs.

Beiden kwamen jong tot de conclusie dat een loopbaan als topvoetballer een droom bleef en stortten zich op een bestaan als trainer. Benitez was assistent van Del Bosque bij Real, maar op eigen benen werd hij ontslagen bij onder meer Valladolid en Extremadura. Hij nam een jaar vrijaf om voetbal te studeren. Hij was in Milaan bij Capello, in Turijn bij Lippi, in Florence bij Ranieri. Sindsdien gaat het crescendo.

Benitez verraste Juventus door de Italianen te overrompelen. Ook tegen Chelsea nam Liverpool snel een voorsprong, om zich daarna massaal terug te trekken.

Verschillend zijn ze ook, de latino’s. Mourinho voldoet aan het clichébeeld van de macho: een mooie, ietwat arrogante man, type dressman. Benitez, met zijn ronde, vriendelijke gezicht, kan doorgaan voor ober of reisleider op de bus naar Torremolinos. Toen hij bij het Amsterdam-toernooi de perskamer betrad, leek het alsof hij was aangesteld om de bitterballen uit te serveren.

Maar achter zijn imago van gewoonheid schuilt onderwerping aan het voetbal. In interviews vertelt hij graag de anekdote over een wedstrijd van een jeugdploeg van Real, toen hij tijdens de rust zonder groet langs zijn ouders en zus liep. Kwaad dat ze waren. Zijn ploeg stond achter, verontschuldigde hij zich later. Hij dacht na.

Liverpool was zo groot aan het einde van de jaren zeventig en het begin van de jaren tachtig, met vier Europa Cups. De Heizelramp van twintig jaar geleden wierp de club terug. Ja, 2001 was een mooi jaar met UEFA Cup, FA Cup en ander zilverwerk, maar de fans willen een titel en winst in de Champions League en Benitez moet ze verlossen.

De Spanjaard heeft gestudeerd op de tekst van het clublied You’ll never walk alone en hij verdiepte zich in de werken van beroemde voorgangers als Paisley en Shankly. Hij stal de harten toen hij op de avond voor de uitwedstrijd tegen Leverkusen een bezoek bracht aan een café waar supporters hun clubliefde afblusten met bier.

Kan hij de nieuwe bloeiperiode inluiden, was de hamvraag gisteren? ‘Misschien leggen we de eerste steen van een nieuw fundament.’ Benitez aast op aankopen om het elftal nog meer zijn stempel te geven. Toeval of niet, onder hem bloeiden spelers als Biscan en Carragher op en met Xabi Alonso, Luis Garcia, Josemi, Antonio Nunez en de niet-speelgerechtigde Fernando Morientes is de Spaanse armada aanzienlijk.

Dat hij het verwijt krijgt, zelfs van Italiaanse kant, defensief te voetballen, het zij zo. ‘Ik heb videobanden van onze wedstrijden in de Champions League. Die mag iedereen bekijken. Ze zullen zien dat we goed hebben gespeeld.’

Dat gold niet bepaald voor de competitie, waarin Liverpool als vijfde eindigde. En toen hij in januari met een veredelde B-ploeg verloor van Burnley in de FA Cup, reageerden de media furieus. Wie was deze snuiter die de grootsheid van de bekerstrijd ontheiligde?

Als hij vandaag wint, is alles vergeten uiteraard.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden