Bedeesde schijn bedriegt bij het Britse fenomeen croquet

'Hou je ogen tijdens het slaan op de bal en maak een swing met de mallet, als de pendule van een klok.' Met het oog van de meester kijkt mijn medespeler Pierre hoe ik de gele bal door het gietijzeren poortje probeer te krijgen op het gemillimeterde veld van Dulwich Croquet Club.

In 2037 zal croquet zijn uitgestorven, volgens onderzoek van luchthaven Heathrow. Beeld .
In 2037 zal croquet zijn uitgestorven, volgens onderzoek van luchthaven Heathrow.Beeld .

Onze tegenstanders geven ook advies. 'Je kunt de mallet op alle manieren vasthouden, net wat je het prettigst vindt', zegt Andrew. 'Zolang je het gras maar niet beschadigt', vult clubvoorzitter Guy bezorgd aan, spelend op blote voeten en getooid met rieten hoed tegen de brandende zon.

Het is mijn debuut bij de meest Britse van alle fenomenen. De reden dat ik op zaterdagochtend naar de croquetclub in Zuidoost-Londen was afgereisd, was een alarmerend bericht dat deze gemengde sport in 2037 uitgestorven zal zijn. Driekwart van de Britse bevolking, zo was gebleken uit een onderzoek van Heathrow, toont er geen interesse in en 20 procent heeft er zelfs nog nooit van gehoord. De gemiddelde leeftijd van de beoefenaars zou 68 jaar bedragen. Om meer mensen te interesseren, heeft de luchthaven zelfs een Alice in Wonderland-achtig parcours neergezet.

Doem

De doem is voorbarig, zo blijkt in het elegante Dulwich, dat zelfs twee clubs telt. 'Een paar honderd meter verderop speelt The Old College', zegt Guy, 'maar die vereniging hanteert net iets andere regels. Bij ons mag je een bal bij het poorten bijvoorbeeld over een andere bal heen laten springen, als deze net voor het poortje ligt.' Dulwich Croquet Club, dat zeventig leden telt en thans de beste club van Engeland is, probeert met de tijd mee te gaan. Zo speelt het met name golf croquet, dat sneller, simpeler en socialer is dan het traditionele association croquet waar de puristen bij zweren.

Andrew legt het verschil uit. 'Bij association kom je pas aan de beurt als de ander een fout maakt. Als je een sterke tegenstander treft, kun je op je gemak de zaterdagkrant uitlezen. Bij golf croquet speel je samen, met z'n tweeën of vieren. Dat spreekt meer aan, zeker nu tijd een schaars goed is.' Hoopgevend is volgens hem dat bij de British Open twee twintigers en een broekie van 18 in de halve finales stonden. De 103 jaar oude club is gemêleerd, anders dan vroeger. 'Tot dertig jaar terug speelden er vooral domineesvrouwen', lacht Guy.

Volkssport

De beste speler van Dulwich is Pierre, naast clubkampioen ook nummer één van zijn vaderland België. Deze 60-jarige schilder en decorateur beoefent de sport pas tien jaar. 'Ik ben het gaan spelen om af te vallen. Ik ben helaas geen kilo verloren, wel veel tijd.' Dulwich herbergt ook de Britse dameskampioen in de persoon van Sue, die tevens lid is van de The All England Lawn Tennis and Croquet Club, de club die Wimbledon organiseert. Hoewel ze pas zes jaar speelt, deed Sue vorig jaar mee op het wereldkampioenschap in Egypte. Daar is croquet een volkssport, ondervond ze.

Guy en de zijnen spelen het hele jaar door, tenzij er sneeuw ligt. Een van de hoogtepunten is de traditionele barbecue op Nieuwjaarsdag. 'Ideaal om de handen op te warmen als het te koud is', zegt Andrew, terwijl hij een verse sigaret opsteekt ('Waar kan dat nog, roken tijdens het sporten?') en vooruitkijkt naar een toernooi in Zuid-Spanje, deze week. Hij baalt dat Pierre en ik - wel, Pierre vooral - hem en Guy met 7-5 hebben verslagen. 'Weet je, het lijkt een wat deftige en bedeesde sport, maar schijn bedriegt. Het kan er wreed aan toegaan en er is een sterke wil om te winnen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden