Bal-magiër Federer niet meer zeker van een hoofdrol

Hij is dertig en hij is fit, zegt hij. Toch is Federer bij de US Open niet de favoriet. Een jaar zonder grandslamtitel is voor de Zwitserse tennisser een ondraaglijke gedachte.

Roger Federer. Beeld ap
Roger Federer.Beeld ap

We moesten niet zeuren over zijn leeftijd, zei Roger Federer bij de start van de US Open. Op zijn dertigste voelt de Zwitserse tennisser zich fitter en gretiger dan ooit. 'Alleen het getal is veranderd, de rest niet.' Toch moet hij juist als dertiger het einde van een tijdperk onder ogen zien. Voor het eerst sinds 2003 dreigt voor Federer een jaar zonder grandslamtitel, als pijnlijk symbool van de machtsoverdracht.

Zijn galavoorstelling in het Arthur Ashe Stadium tegen de hulpeloze Juan Monaco was bedrieglijk. Federer werd tot zijn ergernis maandag pas kort voor middernacht de baan opgestuurd, maar hij kon al na 1 uur en 22 minuten zijn bed opzoeken. Monaco werd in drie sets (6-1, 6-2, 6-0) gedegradeerd tot een figurant, die toevallig op de eerste rij mocht zitten bij een masterclass van de 'Fed Express'.

Zo werd de vierde ronde een openbare training voor de alom bewonderde baltovenaar. Maar Federer beseft dat de US Open voor hem nu pas gaat beginnen. Hij zal drie cols in de buitencategorie moeten beklimmen om evenals in 2008 het seizoen alsnog te besluiten met een grandslamtitel in New York. Natuurlijk is dat mogelijk voor de beste tennisser aller tijden, die het spel tegen Monaco weer zo simpel liet lijken.

Aangever
Maar Federer voedt zelf de twijfels of hij nog tot een hoofdrol in staat is. Bij de Australian Open in februari 2010 behaalde Federer zijn 16de en voorlopig laatste grandslamtitel. Daarna is hij ingehaald door Nadal en Djokovic, de huidige nummer 1 en tevens de grote favoriet voor de eindzege op Flushing Meadows. Als bescheiden nummer 3 van de wereld won Federer in 2011 slechts één toernooi, in Doha.

Op de grandslams is hij niet meer geweest dan de aangever van zijn grootste rivalen. Alleen op Roland Garros bereikte Federer de finale, al doorbrak hij in de halve eindstrijd de welhaast magische zegereeks van Djokovic. Coach Toni Nadal liet prompt de champagne koud zetten in de wetenschap dat zijn neef Rafaël verzekerd was van zijn zesde bokaal in Parijs. Ook nu boog Federer diep voor Nadal.

Federer speelde sinds Wimbledon 2003 maar liefst 23 grandslamfinales. Hij verloor er zeven, zes keer van zijn Spaanse kwelgeest, die hij bij de US Open wederom in de finale zou kunnen ontmoeten. Maar al in de kwartfinales zal Federer een mentale barrière moeten omzeilen.

Tegen Jo-Wilfried Tsonga leed hij op Wimbledon een historische nederlaag. Niet eerder in zijn rijke oeuvre had de Zwitser een grandslampartij verloren na een 2-0 voorsprong in sets. Bij het Masters-toernooi in Cincinatti werd Federer wederom overpowered door Tsonga, die maandagnacht tegen de Amerikaan Mardy Fish een 2-1 achterstand in sets repareerde.

Iconen
Het wordt voor Federer alweer de dertigste achtereenvolgende kwartfinale op een grandslamtoernooi. Vele statistieken illustreren zijn dominantie van de laatste jaren, maar Federer liet ook ruimte voor nostalgie. Hij vertelde aan de vooravond van de US Open hoe hij zich heeft laten inspireren door iconen als Agassi en Connors, die het publiek in New York ook op latere leeftijd in vervoering brachten.

Ook Federer hoopt nog jaren te blijven spelen. 'Ik heb al bijna duizend partijen gespeeld in de ATP Tour en dat eist zijn tol. Maar ik besteed veel aandacht aan fitness en voeding. Al toen ik in 2004 eerste werd op de wereldranglijst keek ik naar de lange termijn. Met mijn speltype kan ik nog lang mee. Ik heb nu eenmaal een ontspannen stijl.'

Losjes, soepel, alles op techniek en gevoel; met dat pakket overrompelt Federer zeker tegenstanders van het kaliber Monaco. Als zijn service draait, beschikt de publiekstrekker van het toernooi in Rotterdam in 2012 over nog een machtig wapen. Hij sloeg in zijn eerste servicebeurt van de tweede set tegen Monaco zelfs vier aces op rij.

Toch hebben zelfs de minder begaafde hardhitters van het circuit de Zwitserse code al weten te kraken. Bestook Federer op zijn backhand, zet hem vast in de hoeken en de magie verbleekt soms in zijn spel. Een jaar zonder hoofdprijs moet voor Federer een ondraaglijke gedachte zijn. Het zal een ultieme krachtsinspanning vereisen om dat doemscenario te voorkomen. Maar kijk niet gek op als Federer bij de US Open zijn grootsheid opnieuw benadrukt.

null Beeld
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden