AZ kan nu op meerdere borden tegelijk schaken

Er breekt een glimlach door op het gezicht van Tim de Cler als hij het programma voor de komende week nog eens doorneemt....

En op 19 april komt NAC op bezoek in het DSB Stadion als een plaats in de finale van het KNVB bekertoernooi op het spel staat. ‘Het kampioenschap zou van de drie prijzen de meeste voldoening geven en het zou ook de meeste impact hebben’, zegt De Cler. ‘Maar goed, we hebben nog niets. Het belangrijkste is dat we het nu niet in één week verpesten. Daarvoor moeten we echt waken.’

De verdediger koestert de luxe van het strijden op drie verschillende podia, maar waarschuwt voor al te veel euforie. Want hij herinnert zich nog hoe kansrijk Bayer Leverkusen zich in 2002 waande. De ploeg van toenmalig coach Toppmöller stond in de finale van de Champions League, in de eindstrijd om de Duitse beker en streed mee om de landstitel.

Uiteindelijk stonden de Duitsers met lege handen, waarna de ploeg werd gepest met de bijnaam ‘Neverkusen’. Zover mag het dus niet komen met AZ, meent oud-speler Barry van Galen, die denkt dat de club in elk geval één prijs moet winnen om de definitieve stap naar de Nederlandse top te zetten.

‘Ik hoop natuurlijk op de landstitel, dat zou iets unieks zijn’, zegt de huidige scout van AZ. ‘Maar het belangrijkste voor de club is dat er eindelijk een prijsje wordt gepakt. Die stap hebben ze nu nodig. Dan ligt AZ straks nóg beter in de markt en dat is weer van belang als je wilt doorgroeien.’

De Cler en Van Galen maakten deel uit van de selectie van coach Co Adriaanse, die twee jaar geleden bijna wist door te dringen tot de finale van de UEFA Cup. Destijds ging de wonderlijke droomtocht door Europa vergezeld van een enorm verlies aan punten in de competitie, mede door zware blessures bij vaste krachten als Mathijsen en Kromkamp.

Terwijl AZ zich ontdeed van Alemannia Aachen, Sjachtar Donetsk en Villarreal, om in de halve finale te sneuvelen tegen het Portugese Sporting, moest de ploeg de strijd om de tweede plaats in de eredivisie staken. Van de laatste negen competitieduels in het seizoen 2004-2005 verloor AZ er zeven.

Nu slaagt het elftal van coach Louis van Gaal erin zowel op het Europese podium als in de eredivisie goede resultaten te behalen. Na de overwinning van zondag tegen NAC (4-1) is AZ koploper PSV tot op twee punten genaderd en bestaat plotseling de gedachte dat de aanstaande landskampioen wel eens uit Alkmaar zou kunnen komen. Het is alsof AZ heeft geleerd op meerdere borden tegelijk te schaken.

De selectie is vrijwel fit. Zo is de langdurig geblesseerde Stijn Schaars toegevoegd aan het gezelschap dat vandaag vertrekt naar Bremen.

De Cler: ‘Na het weekend ben ik gaan geloven in het kampioenschap en dat terwijl ik de titel eigenlijk al uit mijn hoofd had gezet. Nu hebben we ook een bredere selectie dan twee jaar geleden en vanaf het begin is er gerouleerd. Dat heeft wel zijn vruchten afgeworpen, want dat zie je terug in het spel van de laatste weken.’

Van Galen verbaast zich over het feit dat AZ nog geen slechte periode heeft gehad, waarin de ploeg vrijwel wekelijks punten liet liggen. ‘Dat is de verdienste van Van Gaal, die ze zó scherp heeft gemaakt dat ze nauwelijks verslappen. Aan het begin van het seizoen dacht ik, omdat ze vijf basisspelers waren kwijtgeraakt: als ze maar bij de eerste vijf eindigen.

‘Nu denk ik: als AZ het eenmaal in handen krijgt, geven ze het niet meer weg. Ik verwacht ook niet alsnog een mindere periode. AZ dendert gewoon door. Het team speelt simpel, dat maakt het zo goed. Wij wilden ook om de titel spelen, maar het geloof was er niet. Nu zie je aan kleine dingen dat AZ steeds meer een topclub wordt.’

Van Galen doelt daarmee op de zakelijkheid van het nieuwe AZ. ‘Wij namen veel meer risico, terwijl deze ploeg juist slimmer is geworden. Neem die wedstrijd tegen Werder Bremen. Als ik had meegedaan, hadden we met 3-0 verloren. Ik had op een gegeven iets willen proberen, risico willen nemen. Maar dit AZ heeft geduld en straalt vertrouwen uit dat het daar in Bremen alsnog goed gaat komen.’

De Cler gelooft dan ook dat AZ in staat moet zijn voor de tweede keer in drie jaar tijd de halve finale van de UEFA Cup te bereiken. ‘Wij hebben er heel veel vertrouwen in. Thuis speelden we in een iets te laag tempo, waardoor het voor Werder allemaal eenvoudig te belopen was. Als dat wat sneller gaat bij ons, en zij wat meer naar voren spelen, zullen de ruimten groter worden voor ons. Daaruit moeten we het voordeel zien te halen.’

Van Galen: ‘Ik zie het zo maar gebeuren tegen Werder. Geloof mij nou: die gasten knijpen ’m.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden