Serena Williams na haar eindoverwinning in 2017.
Serena Williams na haar eindoverwinning in 2017. © AP

Australian Open definitief zonder titelhouder Serena Williams

Tegenvallers voor toernooidirectie stapelen zich op

Na de afmelding van titelhouder Serena Williams zal in het vrouwentoernooi van de Australian Open een nieuwe kampioen worden gehuldigd.

Het was geen verrassing dat het eerste grandslamtoernooi van 2018 te vroeg kwam voor de 36-jarige tennisster, die in september van een dochter beviel. 'Mijn coach zei altijd dat ik alleen aan toernooien mee moet doen als ik om de titel kan spelen', aldus Williams. 'En daarvoor heb ik meer tijd nodig.'

Williams sprak vorige week in Abu Dhabi al haar twijfels uit na een matige demonstratiepartij tegen Roland Garroskampioen Jelena Ostapenko. Een comeback na het baren van een kind was iets anders dan terugkeren na een blessure, operatie of ziekte, vertelde de voormalige nummer 1 van de wereld. Williams oogde roestig, traag en onzeker en besefte dat ze nog enkele kilo's kwijt moest. Deze Williams kon beslist geen zeven partijen in de hitte van Melbourne aan, en voor minder doet de Amerikaanse het nu eenmaal niet.

Tegenvallers

Een operatie biedt me onvoldoende garantie voor herstel, maar wellicht heb ik geen andere keuze

Andy Murray

Het is niet de eerste tegenvaller voor de directie van de Australian Open. Het mannentoernooi dreigt al fors te worden gedevalueerd. De blessuregevoelige Kei Nishikori ontbreekt in Melbourne, Stan Wawrinka lijkt het na een zware knieoperatie toch te willen proberen. Andy Murray is nog steeds niet hersteld van de heupblessure die hem al sinds Wimbledon aan de kant houdt.

Donderdag openbaarde Murray zijn dilemma in een uitvoerig bericht op Facebook. Opereren of niet? De 30-jarige Schot is terug bij af. Hij speelde in Abu Dhabi een demonstratiesetje tegen Bautista Agut, trainde nog in Brisbane en besloot zijn comeback opnieuw uit te stellen. Sinds Murray op Wimbledon tegen Sam Querrey als een aangeschoten eend over het centercourt strompelde, zoekt hij naar de ideale therapie.

Conservatief met veel rust of toch een chirurgische ingreep; hij weet het nog steeds niet. 'Een operatie biedt me onvoldoende garantie voor herstel, maar wellicht heb ik geen andere keuze.' In 2013 onderging Murray al een operatie aan zijn rug, nu staat zijn carrière op het spel.

Het geldt indirect ook voor Rafael Nadal en Novak Djokovic, die komende week bepalen of ze deelnemen aan de Australian Open. Nadal, nummer 1 van de wereld en finalist in 2017, heeft nog altijd last van zijn knieën en zegde af voor de toernooien in Brisbane en Sydney.

Ook zesvoudig kampioen Djokovic heeft zijn rentree moeten opschuiven, omdat de pijn in zijn rechterelleboog maar niet verdwijnt. De 30-jarige Serviër kampt sinds Wimbledon met die kwetsuur en de revalidatie is nog niet voltooid.

Roger Federer

Nadal en Djokovic hebben zich ingeschreven voor de Tie Break Tens, een demonstratietoernooi in Melbourne waar acht tennissers tiebreaks tot tien punten spelen. Een serieuze test kan het niet worden genoemd voor de helletocht op Melbourne Park van zeven partijen over drie gewonnen sets. Maar Nadal traint tenminste in Melbourne, Djokovic is het grootste vraagteken.

Directeur Craig Tiley lijkt zich om de regerend kampioen geen zorgen te hoeven maken. De oudste van het stel is vooralsnog de fitste. In Perth bereikte Roger Federer met Belinda Bencic de finale van de Hopman Cup voor gemengde teams. In 2001 won de Zwitser als 19-jarige debutant het exhibitietoernooi aan de zijde van Martina Hingis, zeventien jaar later stond Federer in drie enkelpartijen geen set af. Je zou bijna denken dat hij echt onsterfelijk is.