'Arm van 75 miljoen' is erbij als het echte werk begint

Op het WK honkbal speelt Nederland in de halve finale met werper Kenley Jansen van de LA Dodgers. Zelfs de beste slagmannen maakt hij radeloos.

Pitcher Kenley Jansen in actie voor de LA DodgersBeeld getty

75 miljoen euro. Dat betaalt honkbalclub Los Angeles Dodgers de komende vijf jaar voor de wonderballen uit de rechterhand van werper Kenley Jansen (29). Maandagnacht, tijdens de halve finale op het WK honkbal tegen het ongeslagen Puerto Rico, moeten zijn worpen Nederland naar de finale brengen.

Jansen liet de eerste zes wedstrijden van Nederland op het WK (in Korea en Japan) aan zich voorbijgaan. Zaterdag sloot de best betaalde sporter van Nederland aan bij het team dat in Los Angeles de halve finale speelt. Jansen wachtte zolang omdat hij kort voor het begin van het Major League-seizoen niet het risico wilde lopen op een blessure. Speciale regels tijdens het toernooi staan bondscoaches toe werpers later op het WK aan de selectie toe te voegen.

Toen Nederland goede kansen op de finaleronde in Los Angeles bleek te hebben, besloot bondscoach Hensley Meulens de werper meteen te bellen. Hij omschrijft Jansen als 'een exceptioneel talent'. Hij is een zogenoemde 'closer' in de hoogste Amerikaans honkbalcompetitie Major League. Zijn taak is op papier simpel: in de laatste innings van een wedstrijd voorkomen dat de tegenstander scoort, om zo de overwinning over de streep te trekken. In de praktijk is het een van de stressvolste rollen in het honkbal.

Lastige route

Jansen is er een meester in. Als beul van de slagmannen bezorgde hij de Dodgers afgelopen seizoen 47 zeges. Zelfs de beste slagmannen krijgen geen vat op zijn 'cutter': een snelle bal die op het laatste moment afbuigt naar buiten. Meulens: 'Vanwege zijn lengte (1.97 meter) vliegen ze op een andere manier op slagmannen af dan ze gewend zijn. Zijn ballen bewegen ook nog eens veel en laat. Daar houden ze in de Major League niet van.'

Van de zes Major Leaguespelers waarover Nederland op het WK beschikt, had Jansen zonder twijfel de lastigste route naar het hoogste niveau. Hij groeide op aan de noordkant van de Curaçaose hoofdstad Willemstad, in Schelpwijk. Er was weinig geld, toen er problemen ontstonden bij het bedrijf van zijn vader Isidro.

Zijn vader werd ook nog eens getroffen door een hersenbloeding. Vanaf dat moment aten de toen 12-jarige Jansen, moeder Bernadette en zijn broers Verney en Ardley iedere dag droge rijst om geld uit te sparen. Alleen op die manier konden ze voorkomen dat het ouderlijk huis werd verkocht.

Honkbal was een afleiding voor de broers. Kenley bleek de talentvolste. Hij zette alles opzij om te slagen als honkballer. Het grote geld in de VS zou in één klap een einde maken aan de financiële zorgen van de familie. In 2004 contracteerden de Dodgers hem als catcher. In de jaren daarna had hij het moeilijk in de minor leagues, de competities onder de Major League. De World Baseball Classic van de 2009 (toen nog geen WK honkbal geheten) met het Nederlands team betekende een keerpunt in zijn leven.

Tijdens de wedstrijd tegen de VS gooide Jansen vanaf zijn knieën een bal loeihard over bijna 37 meter vanaf de thuisplaat naar het tweede honk. Voor de Dodgers was het daarna duidelijk: ze eisten dat Jansen werper zou worden, anders kon hij vertrekken. Mopperend begon hij aan zijn omscholing. Achteraf is hij de club eeuwig dankbaar, zei hij in oktober tegen The New York Times.

Jansen debuteerde in 2010 als werper in de Major League. Hij koos voor rugnummer 74, het nummer van het huis waar hij opgroeide. 'Hij is als mens sterker door dat nummer', zei zijn broer Verney anderhalf jaar geleden tegen de Volkskrant. Het minimumloon in de competitie lag tijdens Jansens debuutjaar op ruim 370 duizend euro.

Het Nederlandse team viert de overwinning tegen CubaBeeld afp

Sterren in de VS

Hij betaalde meteen de hypotheek van zijn ouderlijk huis af. 'Jullie zijn nu klaar', zei hij tegen zijn broers en ouders, aldus Verney. In 2011 dreigden hartritmestoornissen een vroegtijdig einde te maken aan Kenleys honkballoopbaan. Dankzij een operatie zijn die stoornissen nu onder controle.

Bij de WK in Los Angeles komt Jansen vandaag in een team met de eilandgenoten waarmee hij opgroeide. Zij zijn ook sterren geworden in de VS: Didi Gregorius (27), speler van recordkampioen New York Yankees, en Andrelton Simmons (27), als Los Angeles Angels-speler een van de beste verdedigers in de Major League.

Een dag na de 14-1 monsterzege op honkbalgrootmacht Cuba, in de tweede ronde van de WK, waren Gregorius en Simmons al bezig met de halve finale. 'Iedereen weet dat Kenley een geweldige speler is. Maar het draait niet om een of twee spelers. Het draait om ons allemaal. De kracht van ons team is chemie', vertelt Gregorius telefonisch vanuit Japan.

Dat ze samen opgroeiden op Curaçao is hoogstens een voordeel omdat het WK zo'n kort toernooi is, vult Simmons aan: 'We kennen elkaar goed. In de winter trainen we veel samen.'

De Major Leaguesterren van Nederland staan in VS te boek als modelprofs. Het zijn rustige, bescheiden jongens met een ongebreideld arbeidsethos. Dit geldt ook voor Jansen. In het tenue van Nederland veranderde acht jaar geleden zijn leven. Komende nacht heeft hij de kans in het stadion van de Los Angeles Dodgers, zijn thuishonk, bij te dragen aan Nederlandse honkbalgeschiedenis. Tegen The New York Times zei Janssen over zijn honkballeven: 'Alles gebeurt met een reden, op het goede moment en op de juiste plaats.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden