Argentinië wint Davis Cup voor het eerst na marathonwedstrijd Del Potro

Vorig jaar vreesde tennisser Juan Martin del Potro vanwege chronisch blessureleed nog voor het einde van zijn carrière. Zondag was hij de bejubelde kopman van het Argentijnse Davis Cupteam, dat na vier verloren finales eindelijk het landentoernooi won. Del Potro legde in Zagreb de basis voor de 3-2 zege op Kroatië door zondag vanuit verloren positie Marin Cilic in vijf sets te verslaan.

Juan Martin del Potro viert zijn overwinning. Beeld AP

De marathon van bijna vijf uur, waarin Del Potro een 2-0 achterstand in sets repareerde, verbeeldde niet alleen de magie van de Davis Cup. De 28-jarige Argentijn behaalde al in 2009 de grandslamtitel op de US Open en was ooit de nummer 4 van de wereld, maar hij zette mede door blessures nooit de laatste stap naar de wereldtop. In het hol van de leeuw verbrak Del Potro de banvloek voor zijn vaderland.

De Argentijnse tennissers speelden dit seizoen alweer hun vierde uitwedstrijd in de Davis Cup. Na overwinningen in Polen, Italië en Groot-Brittannië inspireerde het volksfeest in Zagreb de ploeg van captain Daniel Orsanic tot een ongekende wederopstanding. Met hulp van een Argentijns voetbalicoon, die zich clownesk gedroeg op de tribunes.

Maradona

Diego Maradona kwam onlangs niet opdagen op de Heksenberg in Heerlen, waar hij voor 40 duizend euro een strafschop zou nemen op de Belgische oud-keeper Jean-Marie Pfaff. In Zagreb was 'Pluisje' dominant aanwezig, als vurig supporter van de Argentijnse tennissers. Zondag koesterde hij het racket van Del Potro na diens zege op Cilic als een godsgeschenk.

Het Argentijnse legioen in blauwwitte shirts maakte in Zagreb geregeld meer lawaai dan de Kroaten in hun roodwit geblokte shirts. Hoewel Del Potro acht van de laatste tien partijen tegen Cilic had gewonnen, leek hij de belangrijkste confrontatie met zijn vriend en leeftijdsgenoot te verliezen. In een wederom bruisende ambiance in Zagreb pakte Cilic de eerste twee sets (7-6, 6-2) door uitstekend te serveren.

De US Openkampioen van 2014 dicteerde de meeste rally's door om zijn backhand heen te lopen en te scoren met de inside-out geslagen forehand. Een killer is Cilic echter nooit geweest. In een gedenkwaardige kwartfinale op Wimbledon liet de Kroaat deze zomer Roger Federer ontsnappen na twee gemiste matchpoints.

Zondag knokte Del Potro zich terug door set 3 (7-5) en set 4 (6-4) te winnen, waarna hij wederom geknakt leek in de vijfde reeks. In de openingsgame leverde de Argentijnse powerhitter meteen zijn opslagbeurt in. Die opleving van Cilic bleek van korte duur.

Del Potro had zijn tactiek al veranderd en durfde met zijn machtige forehand nu ook de forehandhoek van Cilic te bestoken. In meeslepende rally's domineerde 'Delpo' met snoeiharde forehandwinners, zijn handelsmerk.

Hij brak meteen terug en demarreerde vanaf 1-1 naar 6-3, toen de zichtbaar vermoeide Cilic de missers aan elkaar reeg. Zaterdag was de nummer 6 van de wereld de onbetwiste kopman van Kroatië geweest in het dubbelspel met Ivan Dodig tegen het Argentijnse koppel Del Potro/Mayer: 7-6, 7-6, 6-3.

Del Potro omhelst zijn coach na zijn overwinning. Beeld AFP

Achtervolgen

Cilic maakte in 2005 zijn debuut als proftennisser, toen de nieuwe republiek Kroatië de Davis Cup won. Elf jaar later verzuimde hij zijn vaderland de tweede hoofdprijs in het landentoernooi te bezorgen. De nederlaag tegen Del Potro zal hem nog lang achtervolgen.

2-1 achter tegen Kroatië, 2-0 in sets voor Cilic en nog eens een break achter in de vijfde set; vanuit het niets beleefde Del Potro een gedroomde comeback. Het was de beloning voor jarenlange volharding na liefst vier polsoperaties. Op Wimbledon vertelde Del Potro na zijn knappe zege op Stan Wawrinka dat hij de topspin backhand nog steeds niet zonder pijn kon slaan. Hij moest alweer geduld hebben.

Diego Maradona op de tribune. Beeld AFP

Zijn progressie was tastbaar op de Spelen van Rio, toen hij Novak Djokovic al in de eerste ronde uitschakelde en in een heroïsche finale voor Andy Murray boog. Als iemand zilver met een gouden rand had gewonnen, was het Del Potro. In tranen stond hij aan het net met een even geëmotioneerde Murray. De `Toren van Tandil' was eindelijk gerestaureerd, Del Potro besefte in Rio dat hij weer bij de wereldtop aansloot.

Bij een 2-2 stand mocht Federico Delbonis de fraaie inhaalrace van Argentinië voltooien. Vrijdag had de 26-jarige baseliner Cilic al tot vijf sets gedwongen, zondag had hij geen kind aan de elf jaar oudere Ivo Karlovic: 6-3, 6-4, 6-2. Al 15 jaar is het spel van Karlovic gebouwd op zijn verwoestende service. Zodra de 2 meter en 11 centimeter lange Kroaat moet lopen, lijkt hij op een roestige veerpont.

Del Potro had vrijdag op de openingsdag van de finale 35 aces van Karlovic weerstaan. In de beslissende partij tegen Delbonis haperde zijn opslag opzichtig, al ramde de veteraan op 3-3, 15-40 in de tweede set nog drie aces en een opslagwinner over het net. Het was uitstel van executie, want de zwak bewegende Karlovic duwde op 4-4 eerst een volley in het net en miste op breakpoint opnieuw.

Delbonis haalde met uitstekende returns de angel uit het eendimensionale spel van Karlovic en manifesteerde zich als de ideale secondant van zijn kopman. Juan Martin del Potro zal de historische Davis Cuptriomf voor Argentinië hebben ervaren als het beste bewijs dat je ook in donkere tijden nooit moet opgeven. Zelfs niet als je bijna bent afgeschreven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.