Anthony Joshua: een bokslegende in supersprint

Wordt hij de onbetwiste werelkampioen boksen?

Olympisch kampioen in het zwaargewicht is Anthony Joshua (27) al. Nu de wereldtitel. In een uitverkocht Wembley neemt de voormalige metselaar uit Watford het zaterdag op tegen Vladimir Klitsjko (41).

Sparren Anthony Joshua tijdens een van zijn laatste sparringsessies voor het titelgevecht in Wembley, zaterdagavond. Beeld Getty Images

Anthony Joshua (27) ging tien jaar geleden uit verveling boksen. Hij had genoeg van een bestaan dat in het teken stond van metselen, vrouwen, uitgaan, drank en drugs. Hij bleek een natuurtalent. Vijf jaar geleden werd hij olympisch kampioen in het zwaargewicht. Als profbokser won hij al zijn gevechten (18) op knock-out.

Zaterdag kan Joshua (108 kg, 1,98 meter) de onbetwiste wereldkampioen zwaargewicht worden. Hij zal zich gesteund voelen door 90 duizend landgenoten als hij in een uitverkocht Wembley de ring instapt voor de strijd om de kampioensgordels van de bonden WBA, IBO en IBF. Hij is favoriet tegen de 41-jarige Oekraïense veteraan Vladimir Klitsjko (112 kg, 1,98 meter). Wint Joshua dan volgt hij zijn excentrieke landgenoot Tyson Fury op. Die raakte zijn wereldtitels vorig jaar kwijt, omdat hij ze weigerde te verdedigen.

Joshua groeide op in Watford, waar hij naar eigen zeggen een gelukkige jeugd kende. Hij behoorde tot een grote groep hangjeugd uit de Engelse stad. Ze maakten lol, dronken bier in de lokale pub. Uiteindelijk belandde hij op het foute pad. Joshua en zijn vrienden vochten op straat, stookten vuurtjes en werden bekenden van de politie. Hij belandde zelfs kortstondig in de gevangenis.

Toch was zijn talent voor sport onmiskenbaar. Hij liep de 100 meter ooit binnen 11 seconden. Maar Joshua zag zichzelf nooit als topsporter. Hij wilde metselen.'Het betaalde goed en ik was veel buiten, daar houd ik van. Ik was vastbesloten bouwvakker te worden, misschien ooit een eigen bedrijf te starten. Maar toen ik met mijn moeder naar Londen verhuisde, had ik niet veel vrienden', zei hij tegen de BBC.

In Londen ging hij aan de hand van zijn neef Ben Ileyemi, tegenwoordig ook professioneel bokser, naar de sportschool. Zijn neef wilde hem via de sport van de straat houden. Ileyemi moest maandenlang zeuren voordat Joshua eindelijk meeging naar de Finchley & District Amateur Boxing Club. Joshua deed het meer om van het gezeur af te zijn, dan om de sport.

Anthony Joshua en Wladimir Klitschko tijdens de weging. Beeld afp

Mike Tyson

Zijn aanleg voor het vuistvechten kwam snel aan het licht. Joshua werkte zich razendsnel op naar de top van het Engelse amateurboksen. Binnen 2,5 jaar was hij amateurkampioen van Engeland. Hij kwam in beeld als potentiële kanshebber voor een olympische medaille tijdens de Spelen van London. De Amerikaan Mike Tyson, berucht vanwege zijn gewelddadige imago, werd het voorbeeld van Joshua. Niet vanwege zijn veroordelingen, maar wel voor de manier waarop Tyson zijn talent had benut.

Zowel Tyson als Joshua waren niet voorbestemd om bokser te worden. Beiden groeiden op onder moeilijke omstandigheden. 'Tyson is niet geboren als bokser. Hij is een jongen die naar de sportschool werd getrokken om uit de problemen te blijven. Zijn trainers en begeleiding maakten van hem de meeste gevreesde zwaargewicht ooit. Toen ik ging boksen heb ik me voorgenomen om te omringen met de beste mensen om me zo te ontwikkelen tot een goede vechter', aldus Joshua in de Engelse krant The Guardian.

De carrière van Joshua verliep voorspoedig, tot 2010. Hij werd opgepakt voor het bezit van cannabis. Het feit dat hij tijdens zijn aanhouding het trainingspak van de Engelse boksbond droeg, maakte zijn aanhouding extra pijnlijk. Joshua werd geschorst, maar hij was net op tijd terug voor de Olympische Spelen van Londen. In eigen land won hij de gouden medaille. Het was slechts vijf jaar nadat hij begon met boksen.

Na dat succes werd Joshua prof. Hij raast sindsdien door de meest aansprekende boksdivisie: het zwaargewicht. Joshua valt op door de enorme kracht in zijn handen. Hij oogt als een geweldig atleet. Grote bedrijven zien in 'AJ' een perfect marketinginstrument vanwege zijn gespierde torso.

Zaterdag staat hij voor zijn grootste uitdaging in zijn carrière. Vladimir Klitsjko, alias dr. Staalhamer, studeerde sportwetenschappen aan de universiteit. Klitsjko geldt als een voorbeeldig sportman. Hij was elf jaar ongeslagen totdat de boomlange Tyson Fury (2.06 meter) zijn wereldtitels in 2015, geheel tegen de verwachting in, van hem afpakte.

Tekst gaat verder onder de video.

Fury dreef Klitsjko tijdens wegingen en persconferenties tot wanhoop met zijn verbale plaagstoten. Wat ruik je lekker, zei Fury tijdens de face-off op de persconferentie voorafgaand aan het titelgevecht. 'Hij draagt vrouwenparfum.'

Van dat soort trash talk is tussen Klitsjko en Joshua geen sprake. Het gaat er subtieler aan toe, zoals bleek uit de kritiek van de Oekraïner op de eenzijdige stijl van de Brit. 'Hij kan een klap uitdelen, ik ben een bokser die een klap kan uitdelen.' Joshua reageerde beheerst: 'Misschien ben ik niet de beste bokser, maar wat ik doe, doe ik briljant. Als ik op je kaak begin in te beuken, zie jij die kracht dan maar eens te weerstaan.'

Het gevecht belooft vuurwerk op te leveren. Twee Amerikaanse betaalzenders gaan de wedstrijd verkopen. Het gebeurde slechts drie keer eerder dat twee abonneekanalen in de VS een gevecht zo belangrijk vonden om hem uit te zenden. De boksers zouden volgens conservatieve schattingen ieder 15 miljoen euro verdienen.

De heavyweight champion of the world gaat door voor de sterkste man op aarde. Toch menen veel liefhebbers dat de winnaar eerst Tyson Fury moet verslaan om die eretitel te mogen dragen. Joshua erkende zelf al: het echte gevecht is tegen Fury.

Tyson Fury tegen Wladimir Klitschko in 2015. Beeld ap

Of dat er ooit komt, is twijfelachtig. Nadat Fury Klitsjko versloeg, ging het snel bergafwaarts met de sportieve carrière van de boomlange Brit (2.06 m). Twee keer zegde hij af voor een revanchepartij tegen de Oekraïener. Hij erkende te kampen met een depressie. Hij rookte, dronk en kwam vele kilo's aan. In zijn bloed werden sporen van cocaïne aangetroffen.

Fury heeft al van zich laten horen. Via zijn sociale media laat hij zien weer in training te zijn. De Britse kranten hopen dat een zege van Joshua de opmaat is voor een gevecht tegen Fury. Twee Britse boksers, strijdend om de wereldtitel in het zwaargewicht: het zou het grootste gevecht in de Britse historie zijn.

RTL7 vertoont zaterdagavond vanaf 22.00 uur het wereldtitelgevecht in het zwaargewicht tussen Anthony Joshua en Vladimir Klitsjko.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.