Major League Baseball Homeruns

Amerikaans honkbal koerst af op recordaantal homeruns (en niemand weet waarom)

In het Amerikaanse honkbal regent het al het hele seizoen homeruns. Met nog een kleine twee maanden te gaan in het reguliere seizoen zijn de dertig clubs uit topcompetitie Major League op weg het record van 6.105 homeruns uit 2017 te verpulveren met naar verwachting zo’n 10 procent. Het is alleen wel een record dat wringt: niemand kan de piek verklaren.

De New York Yankees, met homerunkanon Aaron Judge (foto) als boegbeeld, sloegen dit seizoen een recordaantal duels op rij een homerun. Beeld Getty Images

Op papier lijken de pakweg 600 extra homeruns van dit seizoen goed nieuws voor de sport waarover steeds vaker wordt geschreven dat hij eigenlijk te saai is voor de moderne, naar actie verlangende sportvolger. Sinds 2016 kampt de Major League met een dalend aantal tv-kijkers en stadionbezoekers. En een bal die de tribunes in vliegt, is nou eenmaal garantie voor opwinding. 

Maar wanneer is veel eigenlijk te veel? De kenners waren er namelijk van overtuigd: meer homeruns dan in 2017 – gedoopt als het ‘jaar van de homerun’ – zouden honkbalfans nooit zien. Ze leken gelijk te krijgen toen het aantal vorig seizoen weer met zo’n 600 daalde.

De daling zorgde voor opluchting. In 2017 werd er volop gespeculeerd over de oorzaken van die plotse piek, zonder dat er een duidelijke aanleiding werd gevonden. Meest voor de hand liggende verklaring was een veranderde spelfilosofie. Via doorwrochte statistische analyses zouden clubs hebben ontdekt dat het gokken op een homerun (minimaal één punt) effectiever was dan gaan voor een relatief veilige honkslag (geen garantie op punten). 

Strike-outs

Dat gegeven werd de spelers op het hart gedrukt, waarna ze hun manier van slaan aanpasten. Met als risico dat ze dan wel vaker mis zouden slaan, oftewel een zogenoemde strike-out achter hun naam kregen. Die theorie was feitelijk te onderbouwen: met het aantal homeruns steeg het aantal strike-outs de afgelopen jaren net zo explosief.

Het zou alleen nog steeds niet verklaren waarom de afgelopen jaren het ene na het andere record sneuvelde. De New York Yankees sloegen dit seizoen bijvoorbeeld een recordaantal van 31 duels op rij minimaal één homerun per wedstrijd. De Minnesota Twins verbreken dit jaar hoogstwaarschijnlijk het homerunrecord voor teams. De ploeg slaat er gemiddeld bijna twee per wedstrijd, staat inmiddels op 217 homeruns en heeft nog vijftig duels om de 267 verre klappen van de Yankees uit 2018 uit de boeken te slaan.

Bekijk hieronder de verst geslagen homeruns in juli (tekst gaat verder onder video): 

Die ongekende aantallen overtreffen zelfs de totalen van spelers die rond 2000 de ene na de andere bal over de hekken sloegen. Op een enkeling na zijn die slagkanonnen later allemaal betrapt op het gebruik van spierstimulerende middelen. Is er misschien sprake van een nieuw ‘steroïdentijdperk’? ‘Alsjeblieft, niet weer’, schreef honkbalcolumnist Bob Nightengale van USA Today begin juli over het sentiment rond doping in het Amerikaanse honkbal.

Geknoeid met ballen?

Dus wordt er zonder onomstotelijk bewijs daarvoor liever gezocht naar andere redenen. De populairste? Er is geknoeid met de ballen. ‘De Major League maakt van deze sport een grap’, zei topwerper Justin Verlander van Houston Astros vorige maand nog met het nodige gevloek over de in zijn ogen ‘juiced’ (opgevoerde) ballen. Hij zag dit jaar al 29 slagmannen tegenover hem een homerun slaan.

Hij twijfelt er niet aan dat de ballen zijn aangepast om voor meer spektakel te zorgen. Daarnaast werd de Major League vorig jaar ook nog eens mede-eigenaar van ballenfabrikant Rawlings. ‘Dat kan geen toeval zijn’, aldus Verlander. ‘Ze weten ook hoe het moet. Ze passen al sinds mensenheugenis de ballen aan tijdens bijvoorbeeld de jaarlijkse homerunwedstrijd.’

Verlanders forse beschuldigingen zijn niet gebaseerd op lucht. Het was de verklaring die twee jaar geleden ook al het vaakst kwam bovendrijven. Statistiekwebsite FiveThirtyEight ontdekte na eigen onderzoek bijvoorbeeld dat onder meer de naden en rode stikgaren platter waren dan bij voorgaande ballen, waardoor de bal minder last had van luchtweerstand en dus verder vloog.

Röntgenscans

Ook maakte de site röntgenscans van de ballen en riep hij hulp in van wetenschappers om de chemische samenstelling te bestuderen. Daaruit bleek dat met name de kern van kurk en rubber een lagere dichtheid had dan bij ballen van zo’n vier jaar geleden. Ze zouden daardoor lichter zijn geworden en meer stuiteren.

De Major League zelf ontkende de afgelopen jaren categorisch dat het speeltuig was aangepast. Toch schakelde competitiebaas Rob Manfred vanwege de aanhoudende vraagtekens rond de ballen een groep wetenschappers in om het mysterie te ontrafelen. Die hebben na een jaar speuren iets gevonden wat de vele homeruns verklaart, zo zeiden ze vorige week tegen de krant USA Today.

Wat dat is, mochten ze nog niet zeggen. Mogelijk geeft Manfred ‘ergens in de komende weken’ zelf het antwoord. Gefrustreerde werpers als Verlander en slagmannen die zich ergeren aan de zweem van doping rond hun prestaties wachten de uitkomst in spanning af. ‘Want we willen gewoon transparantie’, aldus Washington Nationals-werper Sean Doolittle in USA Today

Meer over de Major League

Major Leagueclubs speuren de hele wereld af naar honkbaltalent via hun scouts. Overal zitten ze op de tribune, meestal gewapend met een lasergun, op zoek naar dat ene toptalent. Zo ook vorige maand op het World Port Tournament in Rotterdam. ‘Het is als parelvissen.’

Diezelfde Major League is de droom van elke honkbaltalent. Maar het leven onder dat topniveau in de VS is keihard, weet Sharlon Schoop. Zijn broertje Jonathan verdient miljoenen per jaar in de topcompetitie. Zelf speelde hij jaren voor een minimumsalaris.

Aan de andere kant lonkt de Major League steeds nadrukkelijker naar Europa. In juni streek de topcompetitie voor het eerst neer aan de andere kant van de Atlantische Oceaan voor twee competitieduels in Londen tussen topclubs New York Yankees en Boston Red Sox. De sfeer? Veel hotdogs, ijskoud bier en nog meer honkslagen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden